La ubicación de los complejos arquitectónicos, según lo revelado por Lidar. Créditos de imagen: Takeshi Inomata (proporcionado)

Pocas civilizaciones en la Tierra han evolucionado de forma independiente, pero la civilización olmeca es una de ellas. Los olmecas fueron la civilización mesoamericana importante más antigua conocida que surgió en el 1600 a. C. y duró aproximadamente hasta el 400 a. C., cuando los cambios ambientales hicieron que muchas de sus aldeas fueran inhabitables.

Los olmecas influyeron en muchas civilizaciones posteriores, incluida la maya. Los investigadores ahora saben que los asentamientos olmecas y mayas cubrieron amplias áreas en México y Guatemala, pero muchos de sus antiguos asentamientos aún no se han descubierto o no se han estudiado lo suficiente. Para empeorar las cosas, a menudo están ocultos por la vegetación.

Para mapear estas estructuras ocultas, un equipo dirigido por Takeshi Inomata de la Universidad de Arizona llevó a cabo un estudio aéreo a gran escala utilizando Lidar, un método de detección remota que pulsa un láser para medir rangos (distancias variables) a la Tierra. Es un poco como el radar, pero usa luz en lugar de ondas de radio. Lidar es muy útil para la arqueología porque revela elementos que pueden no ser visibles a simple vista en la superficie.

Inomata y sus colegas comenzaron con un estudio de alta resolución que cubría 1000 kilómetros cuadrados, pero también utilizaron datos disponibles públicamente adquiridos por el gobierno mexicano, que cubrían un área de 85 000 kilómetros cuadrados.

Un estudio de esta amplia área era impensable hace algunos años, y este tipo de conjunto de datos realmente revoluciona la forma en que realizamos investigaciones arqueológicas, dijo Inomata a ZME Science.

Una parte del área encuestada. Créditos de la imagen: Takeshi Inomata.

Mediante el uso de Lidar, pudieron obtener imágenes de 463 sitios, incluso en algunas partes cubiertas por una espesa vegetación selvática. Según los resultados, parece que hay cinco tipos de arquitectura y distribución de asentamientos que pueden corresponder a diferentes períodos de las civilizaciones olmeca y maya.

Ya se sabía que las ciudades de estas civilizaciones fueron diseñadas en base a patrones cosmológicos. Los nuevos hallazgos sugieren que el principal centro olmeca de San Lorenzo (construido en el segundo milenio antes de Cristo) se basó en el antiguo calendario mesoamericano. Otros sitios en el área sugieren que este tipo de influencia fue generalizada.

Sus orientaciones varían y, en algunos casos, parecen haber intentado encajar esos grandes complejos en cualquier espacio plano disponible. Pero cuando pudieron, parece que alinearon los complejos a la salida del sol en fechas específicas, refiriéndose posiblemente al día del paso cenital del sol (cuando el sol pasa perpendicularmente sobre el suelo), que es alrededor del 10 de mayo en esta zona, dice Inomata. Este día marca el inicio de la temporada de lluvias y la siembra del maíz. Algunos complejos están orientados a la salida del sol 40 días antes del paso cenital, otros están orientados a la salida del sol 60 u 80 días antes. Esto parece mostrar el prototipo de los calendarios mesoamericanos, que se basaban en la unidad de 20 días. Si estamos en lo correcto, pueden ser la representación más temprana de tales conceptos calendáricos que podamos ver.

Imagen 3D basada en Lidar de un sitio llamado Buenavista el día de la alineación del amanecer. Créditos de la imagen: Takeshi Inomata.

Otro hallazgo intrigante es que estos sitios parecían presentar muchas estructuras rectangulares, incluso para sus monumentos, lo cual es algo sorprendente ya que los sitios olmecas a menudo presentaban monumentales montículos piramidales.

El principal hallazgo es que ahora sabemos que estos complejos horizontalmente extensos y estandarizados se extendieron por el área maya occidental y la región olmeca. La mayoría de esos sitios no se conocían, e incluso cuando se conocía la presencia de algunos montículos, no se reconocían sus formas rectangulares generales. Pensamos que las pirámides son el sello distintivo de las civilizaciones mesoamericanas. Pero antes del desarrollo de las pirámides, hubo construcciones monumentales que enfatizaron las dimensiones horizontales y los diseños rectangulares estandarizados.

Ahora que tenemos una vista panorámica de estos sitios, los arqueólogos ahora pueden investigarlos a nivel del suelo y ver qué más podemos encontrar sobre estas civilizaciones antiguas. Sin embargo, las investigaciones terrestres tienden a consumir mucho más tiempo que las inspecciones aéreas.

Hemos estado haciendo excavaciones y estudios de terreno en la parte este de esta área de estudio. Continuaremos nuestras investigaciones terrestres en esa parte, pero tomará muchos años y la participación de muchos otros académicos para examinar muchos de los sitios que encontramos en esta gran área, agrega Inomata para ZME Science.

Excavación en La Carmelita. Créditos de la imagen: Takeshi Inomata.

Como señala el antropólogo Robert M. Rosenswig en el artículo adjunto de News & Views, este mapeo preciso de los sitios mesoamericanos es un primer paso extremadamente importante para documentar la arqueología de los habitantes de la costa sur del Golfo. Básicamente, establece una hoja de ruta para la investigación durante décadas. venir.

Todavía hay muchas cosas que aprender sobre estas culturas antiguas, y la nueva tecnología puede ser muy útil. El año pasado, Inomata y sus colegas también arrojaron nueva luz sobre diferentes asentamientos mayas, lo que obligó a los arqueólogos a repensar cómo evolucionó la civilización.

El estudio Orígenes y difusión de complejos ceremoniales formales en las regiones olmeca y maya revelados por lidar aerotransportado ha sido publicado en Nature.

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