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Los científicos han sabido durante años que el glaciar Denman, un glaciar muy grande en la Antártida oriental, tiene una depresión debajo, pero no tenían idea de qué tan profundo era hasta que los glaciólogos de la Universidad de California, Irvine, mapearon la región. Según este elaborado recientemente un sofisticado mapa del continente helado, esta fosa se encuentra en realidad a dos millas (3,5 kilómetros) bajo el nivel del mar, lo que la convierte prácticamente en el punto más profundo del mundo.

El nuevo mapa topográfico de la Antártida revela características ocultas bajo el espeso hielo. Crédito: Morlighem, UCI.

Mathiew Morlighem, autor principal del nuevo estudio y profesor asociado de Ciencias del Sistema Terrestre en UC Irvine, dice que el trabajo en el mapa topográfico reciente de la Antártida, conocido como BedMachine, comenzó hace años casi por accidente.

Morlighem y sus colegas de la NASA estaban diseñando modelos de capas de hielo cuando notaron que sus simulaciones contradecían la realidad en algunos aspectos clave. Por ejemplo, algunos glaciares que se sabía que perdían masa de repente estaban ganando masa según sus modelos. Al investigar, descubrieron que no eran las malas matemáticas o la resolución de los modelos los culpables, sino la forma de la cama.

Esto llevó a darse cuenta de que si iban a diseñar modelos precisos de capas de hielo, los científicos tenían que tener mejores mapas del lecho debajo.

Bedmachine es el logro supremo de este esfuerzo, que involucró a 19 organizaciones de investigación. La topografía de la Antártida se cartografió utilizando imágenes de radar y satélite que abarcan más de 40 años.

Hubo muchas sorpresas en todo el continente, especialmente en regiones que no habían sido mapeadas previamente con gran detalle con radar, dijo Morlighem en un comunicado. En última instancia, BedMachine Antarctica presenta una imagen mixta: las corrientes de hielo en algunas áreas están relativamente bien protegidas por sus características subyacentes del suelo, mientras que otras en lechos retrógrados muestran un mayor riesgo de inestabilidad potencial de la capa de hielo marino.

El nuevo mapa mostró características previamente desconocidas de la tierra escondida debajo del hielo, incluidas crestas pronunciadas a través de los conductos que alimentan la plataforma de hielo de Ross, la plataforma de hielo más grande de la Antártida. Se descubrió que una fosa en particular, la depresión de Denman, medía 3,5 kilómetros (2,17 millas) por debajo del nivel del mar, lo que la convierte en el punto continental más profundo de la Tierra. El punto más profundo de la Tierra es Challenger Deep en Mariana Trench, que se extiende casi siete millas bajo el nivel del mar.

Los mapas más antiguos sugerían un cañón menos profundo, pero eso no era posible; algo faltaba, dijo Morlighem. Con la conservación de la masa, mediante la combinación de estudios de radar existentes y datos de movimiento del hielo, sabemos cuánto hielo llena el cañón que, según nuestros cálculos, se encuentra a 3.500 metros bajo el nivel del mar, el punto más profundo de la tierra. Dado que es relativamente angosto, tiene que ser profundo para permitir que tanta masa de hielo llegue a la costa.

Los canales, así como los fiordos, se encuentran comúnmente en paisajes glaciares. Están formados por glaciares, que tallan el lecho cuando avanzan y retroceden. Durante miles de años, se pueden tallar valles muy profundos en el lecho. El canal de Denman, por ejemplo, tiene 62 millas de largo y 12.4 millas de ancho.

Además de establecer un nuevo hito, BedMachine podría ayudar a los científicos del clima a mejorar su bosque sobre cómo responderá la Antártida al calentamiento climático en el futuro.

El estudio apareció en la revista Nature Geoscience .

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