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Una instalación en Islandia está tomando dióxido de carbono atmosférico (CO2), el principal culpable del cambio climático, e inyectándolo en rocas volcánicas a gran profundidad bajo tierra. Si bien esto aún es temprano y el volumen de CO2 no es demasiado grande, este tipo de tecnología podría ser muy importante en el futuro.

La planta Orca. Créditos de la imagen: Climeworks.

Incluso si detuviéramos mágicamente todas nuestras emisiones de gases de efecto invernadero mañana, la inercia de nuestras emisiones pasadas aún empujaría al planeta a calentarse un poco. Si seguimos como hasta ahora, las cosas serán mucho peores. Entonces, ¿por qué no eliminamos los gases de efecto invernadero del aire y los almacenamos en un lugar seguro donde no puedan contribuir al calentamiento global?

La idea no es nueva, pero por supuesto, es más fácil decirlo que hacerlo. Separar los gases correctos, procesarlos y almacenarlos en algún lugar donde no puedan escapar a la atmósfera son grandes desafíos y hacerlos todos juntos es aún más exigente. Pero una empresa que trabaja en Islandia no se desanima.

Climeworks es una empresa suiza especializada en tecnología de captura de aire de dióxido de carbono. Recientemente construyeron una planta en Islandia llamada Orca que puede capturar 4000 toneladas de CO2 por año, lo que la convierte en la instalación climáticamente positiva más grande del mundo.

Orca (la palabra islandesa para energía ) se encuentra cerca de la central eléctrica Hellisheii, la tercera planta de energía geotérmica más grande del mundo. Consta de ocho contenedores apilados de dos en dos; los ventiladores frente a un colector extraen aire ambiental, el aire pasa a través de un material selectivo que recolecta CO2 y el aire sin CO2 luego se libera en la parte posterior. Es un poco como minar el cielo en busca de CO2, simple en principio, aunque muy difícil de implementar.

Lo que sucede a continuación tampoco es exactamente simple. Una vez que el filtro está lleno, se calienta a alrededor de 100 grados centígrados para eliminar cualquier impureza del CO2, y luego se canaliza bajo tierra a una distancia de tres kilómetros (1,8 millas) a instalaciones en forma de cúpula en un paisaje similar a la luna donde se disuelve en agua y luego se inyecta a alta presión en roca basáltica a 800-2000 metros de profundidad. La instalación de inyección fue desarrollada por Carbfix, que fue pionera en el almacenamiento subterráneo de carbono.

La instalación de inyección. Créditos de imagen: Carbfix.

La solución disuelta comienza a llenar las cavidades del basalto del subsuelo y reacciona con la roca, solidificándose y convirtiéndose en minerales en unos dos años.

Para hacer esto, necesita la geología adecuada, e Islandia ofrece precisamente eso. Gran parte de Islandia es un campo basáltico, donde este gas disuelto se puede inyectar de forma segura. La única forma en que se liberaría el CO2 al aire es en el caso de una erupción volcánica, pero el sitio de inyección se eligió en un área donde el riesgo de erupción es muy bajo.

Un núcleo de roca basáltica (parte negra) con el CO2 inyectado (parte blanca). Créditos de la imagen: Climeworks.

Sin embargo, por emocionante y prometedora que sea esta tecnología, no nos salvará del cambio climático por sí sola. Si bien Orca puede absorber hasta 4000 toneladas de CO2 por año, las emisiones globales anuales rondan los 33,4 mil millones de toneladas de CO2, por lo que la planta puede eliminar el 0,00001 % de nuestras emisiones anuales. Climeworks dice que esto es principalmente una prueba y logrará una capacidad de eliminación de megatones en la segunda parte de la década, pero incluso un megatón sigue siendo un porcentaje muy pequeño de nuestras emisiones. Para complicar aún más las cosas, el proceso es costoso y requiere grandes cantidades de energía. Si bien la planta funciona con energía renovable, esto aún dificulta el escalamiento.

De hecho, la captura de carbono está haciendo una mella tan pequeña en nuestras emisiones totales que los críticos han argumentado que es una distracción costosa de las medidas políticas reales necesarias para combatir el cambio climático. Es cierto que solo la reducción de nuestras emisiones puede prevenir un cambio climático catastrófico, pero hay que aprender a caminar antes de poder correr, dice Julie Gosalvez, a cargo de marketing de Climeworks.

El almacenamiento de carbono está emergiendo como una tecnología. Todavía no nos ayudará a solucionar el cambio climático, pero puede ser importante en el futuro siempre que tengamos las condiciones adecuadas para ello. La única forma en que puede funcionar es si el mundo implementa un impuesto al carbono y se incentiva la extracción de carbono del aire. Esto tiene sentido desde el punto de vista económico, pero por ahora, no existe tal impuesto al carbono en el horizonte.

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