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Los egipcios son lo primero en lo que pensamos cuando surge el tema de la preservación de los muertos. Ya sea en la cultura popular, las películas científicas o las discusiones al azar, todos creemos que son los maestros en la preservación de cadáveres. Pero, ¿qué pasaría si te dijera que el cadáver mejor conservado del mundo (también conocido como momia) vino de China?

¡Sí! Me escuchaste bien. El cuerpo de Lady Dai (Xin Zhui), esposa del marqués de Dai de la dinastía Han occidental de China, tiene el récord de ser la momia mejor conservada del mundo. Lo que realmente te dejará boquiabierto es el hecho de que el cuerpo estaba tan prístino, que durante la autopsia se encontraron en su estómago semillas del melón que comió antes de morir. Sus vasos sanguíneos intactos tenían indicios de sangre tipo A, su cabello estaba intacto, su piel era suave y sus articulaciones eran flexibles. Se determinó que la causa de la muerte fue un ataque al corazón acentuado por su estilo de vida sedentario.

Descubierta en 1972, la momia de esta mujer de 50 años no solo es una maravilla biológica, sino también la mejor fuente de información que tenemos sobre el estilo de vida y los hábitos alimentarios de toda la dinastía Han. ¡Ser capaz de obtener tanta información de una momia de 2100 años es una hazaña increíble, de hecho! La metodología empleada es el epítome de la perfección en la preservación de los restos mortales.

La preservación de un cadáver de la descomposición natural se llama embalsamamiento. La búsqueda para desenterrar la ciencia del embalsamamiento ganó importancia cuando se descubrieron las tumbas (junto con las momias) de famosos faraones egipcios como Ramsés y Tutankamón. El estudio de las momias descubiertas en todo el mundo estableció que el proceso de embalsamamiento se había practicado durante más de 5000 años. Sin embargo, la momia deliberada más antigua (5000 años) no es de Egipto sino más bien de un niño de la cultura Chinchorro en América del Sur. La tradición Chinchorro involucraba la preservación de todos sus parientes muertos y fueron los primeros embalsamadores, haciéndolo alrededor de 2000 años antes que los egipcios.

Históricamente, la única razón para preservar a los muertos era una fuerte creencia en el más allá y la reencarnación, que estaba arraigada en la cultura de la mayoría de las civilizaciones de todo el mundo. Se creía que la preservación del cuerpo físico junto con otras posesiones materiales del individuo muerto permitía su transición sin problemas al otro mundo. Los hallazgos anteriores corroboraron el hecho de que los humanos han estado fascinados por la muerte desde el momento en que llegaron a existir.

Entonces, ¿qué hicieron exactamente para preservar un cuerpo humano? El proceso varió entre culturas. Los egipcios momificaban a sus muertos siguiendo un protocolo de embalsamamiento secuencial.

Primero, todos los órganos vitales excepto el corazón fueron removidos y embalsamados por separado antes de ser almacenados en frascos. ¡Sorprendentemente, el cerebro fue desechado! A continuación, la carrocería se limpiaba y se recubría con Natron, una sal del desierto rica en carbonato de sodio, que absorbía toda la humedad. Luego, las cavidades del cuerpo (desprovistas de los órganos vitales) se llenaron de especias, aceites esenciales y minerales. Luego se usaron múltiples capas de lino, recubiertas periódicamente con una resina conservante, para envolver el cuerpo con fuerza. Se colocaron amuletos, máscaras y accesorios adicionales sobre el cuerpo envuelto según el estatus social del individuo. Luego, el cuerpo fue colocado en un ataúd y enterrado junto con posesiones que iban desde un gato mascota momificado hasta piedras preciosas.

La mayoría de las demás culturas del mundo preservaban a sus muertos a través de diferentes medios, influenciados predominantemente por la ubicación geográfica y las condiciones climáticas. Por ejemplo, los chinchorros extraían la piel y los órganos vitales, secaban los huesos, rellenaban los restos con arcilla, ramitas, etc., y cosían la piel. El cuerpo fue pintado de negro y se le dio una máscara. Aunque este método parece muy tosco en comparación con el de los egipcios, las momias de Chinchorro sobrevivieron a la descomposición a pesar de su ubicación en el seco desierto de Atacama.

La gente de la Edad del Bronce en Gran Bretaña también momificaba a sus muertos. Los estudios óseos de los cuerpos preservados indican que los cuerpos fueron ahumados y luego preservados en una turbera, un humedal natural. La desinfección por el humo y la naturaleza ácida y anóxica de las turberas permitió la conservación de estos cuerpos incluso en condiciones climáticas frías y húmedas.

Ambiente de turberas.

Curiosamente, el cuerpo de Lady Dai debe gran parte de su impecable estilo de conservación a una miríada de factores. El cuerpo fue encontrado debajo de capas de carbón y arcilla, envuelto en capas de seda, encerrado dentro de construcciones de pino y sumergido en un líquido de conservación especial. La composición de este líquido sigue siendo desconocida y continúa desconcertando a los científicos hasta el día de hoy. Esto parece haber jugado un papel clave en la protección del cuerpo contra la oxidación y la infección bacteriana durante todos estos años.

Esencialmente, ¿qué sucede en el cuerpo humano después de la muerte? El momento de la muerte se asigna como el momento en que el corazón deja de latir. Los investigadores han descubierto que hay un aumento repentino en la actividad cerebral en los momentos inmediatamente posteriores a la muerte, ¡lo cual es interesante! Los músculos del cuerpo inicialmente se relajan, siendo los párpados y las mandíbulas los más rápidos. A esto le sigue un enfriamiento rápido del cuerpo, el drenaje de la sangre a puntos específicos debido a la gravedad y la rigidez de los músculos denominada rigor mortis. Después de unas 10-12 horas, la piel se encoge, haciendo que las uñas y el cabello parezcan más largos, y los músculos se relajan por completo. Estos cambios anatómicos son indicativos de la transición de la vida a la muerte independientemente de la causa. Además, la velocidad a la que se descompone el cuerpo está determinada por cambios como la hinchazón y la degradación bacteriana. Estos a su vez están influenciados por la causa de la muerte, así como por la edad y el estado de salud del individuo. A pesar de lo desagradables que son estos hechos, apuesto a que todos tenemos, hasta cierto punto, curiosidad sobre lo que sucede con nuestros cuerpos físicos después de la muerte.

En los últimos tiempos, la preservación de cuerpos se ha utilizado exclusivamente para exhibiciones funerarias y estudios anatómicos, a excepción de algunos líderes mundiales famosos como Kim Jong II y Vladimir Lenin, cuyos cuerpos han sido embalsamados para preservarlos como parte de su propio legado. Actualmente, la estrategia consiste en una inyección de formalina (una solución del químico formaldehído en agua en diferentes proporciones según el propósito) en las arterias del cuerpo. La formalina fija partes del cuerpo entrecruzando moléculas de proteínas y conservando así la integridad estructural de los tejidos. Otra técnica denominada plastinación también se utiliza especialmente para conservar cuerpos para estudios anatómicos. En la plastinación, la grasa corporal y el contenido de agua se reemplazan por polímeros que mantienen el cuerpo flexible y libre de caries.

En la interfaz de la vida y la muerte, tenemos otro modo de criónica de preservación corporal. Esta técnica se utiliza para preservar a aquellas personas que se encuentran básicamente en estado vegetativo, cualquier persona cuya condición no pueda ser aliviada por las tecnologías médicas actuales. Estos cuerpos están legalmente certificados y se someten inmediatamente a limpieza, enfriamiento y vitrificación (estado de enfriamiento sin cristalización). La conservación final es en un crioprotector (por ejemplo, nitrógeno líquido) a temperaturas tan bajas como -13 0. A diferencia de la creencia popular, el instituto de criónica afirma que el costo de la criopreservación es de alrededor de 28 000 USD. Actualmente, hay cuatro centros de criopreservación en el mundo, con tres en EE.UU. y uno en Rusia. Se han criopreservado alrededor de 250 cuerpos y 1500 personas se han registrado para ser criopreservadas.

¿Cuál es la motivación detrás de mantener a las personas en este limbo entre la vida y la muerte? Es con la esperanza de que algún día en el futuro estas personas puedan revivir y recuperar la salud con los nuevos avances médicos disponibles. Aunque esto parece una idea descabellada, algunos científicos argumentan que la muerte ocurre solo cuando la información del cerebro se codifica hasta el punto de que nada puede recuperar la identidad de ese individuo. Esta noción se llama muerte teórica de la información y respalda la creencia de que si el cerebro se puede mantener preservado, la reactivación es posible independientemente del intervalo de tiempo.

Han surgido varias cuestiones éticas con respecto a la sostenibilidad de la criónica. En primer lugar, esto no se ha probado en animales (es decir, la posible reversión a la vida después de la criopreservación), y aún así tenemos empresas que ofrecen preservar cuerpos con motivaciones comerciales. ¿Qué pasa si se quedan sin instalaciones y sin dinero? ¿Qué pasa si varios años después no es posible la restauración perfecta de la vida y la conciencia? ¿Qué pasará con estos humanos parcialmente revividos pero defectuosos? ¿Cómo responderán estos humanos cuando se despierten en un nuevo mundo sin amigos ni familiares? ¿Cómo afecta la criónica al medio ambiente? Todavía no hay ninguna respuesta convincente a estas preguntas.

Habiendo digerido la ciencia detrás de los cambios físicos posteriores a la muerte y las tecnologías de preservación actuales, uno podría preguntarse si tiene algún sentido desear una existencia inmortal con la esperanza de un renacimiento que tal vez nunca suceda. Como alguien que cree que la ciencia puede penetrar el horizonte de cualquier fenómeno natural dado (en este caso, la muerte), en este punto elijo mantener la opinión de que la preservación está justificada si va a dar el regalo de la vida a otro. En última instancia, la decisión de ser preservado después de la muerte es inherentemente una forma alternativa de apuesta de Pascal y nadie hoy puede afirmar cómo influirá en las cosas un siglo después.

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