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Mire hacia la luna y probablemente verá un disco amarillento o blanco, marcado por estructuras más oscuras. Pero a pesar de esta apariencia a primera vista, la luna no es exactamente amarilla ni blanca brillante. Es más un gris oscuro, mezclado con algo de blanco, negro e incluso un poco de naranja y todo esto es causado por su geología.

Ni rosa, ni violeta, ni amarillo. La respuesta es un poco más clara.

Color aparente y color verdadero

La luna parece brillar porque refleja la luz del sol; en realidad, no produce ninguna luz propia. Ni siquiera refleja tanta luz, para empezar, solo se refleja del 3 al 12% de la luz solar que lo golpea.

El brillo percibido de la luna depende de dónde se encuentra la luna en órbita alrededor de la Tierra. El color de la luna, como a veces se ve desde la Tierra, también puede variar sustancialmente, desde rojo y violeta hasta blanco o amarillo. Sin embargo, eso es causado por fenómenos ópticos en nuestra atmósfera, no por la luna misma. En otras palabras, ese es solo el color aparente, el color real realmente no depende de travesuras ópticas.

Entonces, para llegar al fondo y ver cuál es el color exacto de la luna, necesitas un buen punto de vista.

Una vista hacia el sur del Mare Imbrium y el cráter Copernicus de la luna, tomada por el Apolo 17.

Afortunadamente, las misiones de la NASA del Programa Apolo (y muchas misiones posteriores, tanto de la NASA como de otras agencias espaciales) nos han ofrecido una gran vista de la luna. Ahora sabemos que la superficie de la luna está hecha de rocas volcánicas y son estas rocas las que le dan a la luna sus verdaderos colores.

Del altiplano a la maria

El aspecto más distintivo de la luna es el contraste entre las áreas más blancas y las más oscuras. Las superficies más claras son las tierras altas lunares, que a menudo se llaman terrae , mientras que las áreas más oscuras (a menudo, pero no siempre, las tierras bajas) se llaman maria .

Las regiones montañosas son pobres en hierro y ricas en calcio, razón por la cual también son más claras (las áreas ricas en hierro en la luna tienden a ser más oscuras). La roca dominante en las tierras altas lunares se llama anortosita, una roca compuesta principalmente de feldespato de plagioclasa rico en calcio. Esta roca también se encuentra en la Tierra, donde se parece a esto.

Ejemplo de anortosita de la Tierra.

Las rocas de las tierras altas pueden ser aún más blancas, las llamadas rocas vírgenes de las tierras altas no están sustancialmente alteradas y pueden incluso representar material de la formación misma de la corteza lunar. Estas rocas, aunque son muy raras, han sido recolectadas por los astronautas del Apolo.

Roca prístina de las tierras altas. Créditos de la imagen: NASA.

Por su parte, los maria contienen una mayor abundancia de rocas volcánicas basálticas que son muy oscuras. Los basaltos también son bastante comunes aquí en la Tierra y se forman a través del rápido enfriamiento de la lava rica en magnesio y hierro, que son más oscuros. Los mares lunares son esencialmente llanuras aluviales de lava basáltica (y la lava basáltica también es muy común en la superficie de Marte). Las primeras rocas que trajo el Apolo 11 también fueron basaltos .

Ejemplo de basalto de la Tierra.

Esta diferencia en geología es en gran parte responsable de la variación en el color de la luna. Aunque las rocas lunares tienen algunas peculiaridades, son notablemente similares a las de la Tierra.

basalto lunar. Los basaltos a menudo contienen vesículas (como aquí), formadas cuando los gases disueltos burbujean fuera del magma a medida que se enfría. Créditos de la imagen: NASA.

Pero los basaltos no siempre son completamente negros, ni siquiera muy negros. A veces, contienen un mineral llamado olivino. En su ambiente nativo (enterrado a altas temperaturas y presiones), el olivino es un hermoso cristal verde. Cuando se mueve hacia la superficie, comienza a desgastarse, pero aún puede mantener un tono verdoso (como se muestra a continuación). Esta es la razón por la cual algunas partes de la luna tienen un tinte verde muy vago.

Basalto rico en olivino, recolectado por el Apolo 15. Créditos de imagen: NASA.

Por supuesto, también hay otras rocas en la luna y otras características que pueden cambiar un poco el colorido de la escena. El paisaje lunar se caracteriza por cráteres de impacto, algunos volcanes, colinas, flujos de lava y depresiones. A menudo, estas características están marcadas por otras rocas llamadas brechas , esencialmente un nombre para rocas formadas por fragmentos rotos de otras rocas, cementadas por una matriz de grano fino.

Pero como también suele ocurrir aquí en la Tierra, las rocas no siempre están expuestas a la superficie. En cambio, podrían estar cubiertos por un polvo llamado regolito. A diferencia del suelo aquí en la Tierra, que a menudo se mantiene unido por el agua, el suelo lunar es suelto y heterogéneo. Pero, en muchos sentidos, el regolito se parece al suelo de la Tierra, con un color gris oscuro.

Pero además de todo esto, hay otra cosa que le da a la luna un tinte anaranjado diferente.

¿Suelo naranja?

Partículas de regolito. Créditos de la imagen: NASA.

Ni siquiera trataré de decirte cómo algunos regolitos y partículas minerales en la luna son de color naranja. En cambio, aquí hay una discusión real que tuvo lugar en la luna entre los tripulantes del Apolo 17, el comandante Eugene Cernan, el piloto del módulo lunar Harrison Schmitt y el piloto del módulo de comando Ronald Evans.

145:26:04 Parker: Y vamos a querer que el SEP también se abra y se desempolve aquí. Con los interruptores apagados.

145:26:15 Cernan: ¡Vale! O-kaay.

145:26:22 Schmitt: ¡Oye! (Pausa muy breve)

145:26:25 Schmitt: Espera un minuto

145:26:26 Cernan: ¿Qué?

145:26:27 Schmitt: ¿Dónde están los reflejos? Me han engañado una vez. Hay tierra naranja!!

145:26:32 Cernan: Bueno, no lo muevas hasta que lo vea.

145:26:35 Schmitt: (Muy emocionado) ¡¡Todo ha terminado!! ¡¡¡Naranja!!!

145:26:38 Cernan: No lo mueva hasta que lo vea.

145:26:40 Schmitt: Lo revolví con mis pies.

145:26:42 Cernan: (Emocionado también) ¡Oye, lo es! ¡Puedo verlo desde aquí!

145:26:44 Schmitt: ¡Es naranja!

145:26:46 Cernan: Espera un momento, déjame subirme la visera. ¡Todavía es naranja!

145:26:49 Schmitt: ¡Claro que lo es! ¡Loca!

145:26:53 Cernan: ¡Naranja!

145:26:54 Schmitt: Tengo que cavar una zanja, Houston.

145:27:00 Parker: Copia eso. Supongo que será mejor que trabajemos rápido.

La coloración amarillo-naranja generalmente se debe al óxido de hierro hidratado en la Tierra, pero en la Luna, los investigadores ahora creen que se debe a las perlas de vidrio volcánico.

Entonces, ¿cuál es el color de la luna?

La respuesta simple y aburrida es que la luna está esencialmente cubierta en varios tonos de gris: desde las tierras altas muy claras hasta las oscuras llanuras de inundación basálticas. Pero si tomas una foto de la luna y aumentas su saturación (o si miras muy, muy de cerca ), verás una variación notable: tintes verdes en áreas ricas en olivino, tintes anaranjados en áreas pobres en hierro, incluso algunos tintes azulados. en zonas ricas en titanio.

A veces, preguntas simples como de qué color es la luna en realidad requieren mucha ciencia (y en este caso, geología) para resolverse. La luna es un lugar fascinante que sigue intrigando y llamando nuestra atención. Cuando lo mire, reflejando bellamente los rayos del sol, recuerde que en realidad es gris, negro, verde y naranja. Pero sobre todo gris y negro.

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