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A diferencia de otros peces venenosos, una mordedura de fang blenny (tribu Meiacanthus ) no lo matará ni lo hará retorcerse de dolor, probablemente lo mareará e incluso podría calmarlo. Su veneno podría formar la base de una nueva clase de potentes analgésicos.

Blenio colmillo venenoso rayado.
Créditos de la imagen Brian Gratwicke.

Es una vida dura ser un pez de 1,5 a 3 pulgadas (cuatro a siete centímetros) en un gran océano/acuario, como han encontrado los blénidos colmillos a lo largo de los siglos. Así que se armaron con un juego de colmillos muy grandes (relativamente al tamaño de su cuerpo) dos dientes caninos que sobresalen amenazadoramente de su mandíbula inferior. Y solo para asegurarse de que todos entendieron el mensaje, también llenaron estos colmillos con veneno.

Pero no es el típico veneno de pescado, como descubrió un equipo internacional de investigadores. Es muy probable que su composición química desoriente o perjudique la capacidad de los depredadores para perseguirlos mezclándolos con opioides.

el buen veneno

Conseguir el veneno no fue fácil. Los blenios colmillos solo inyectan una pequeña gota de veneno con cada mordisco, demasiado poco para una muestra viable. El equipo resolvió este problema sacando a los peces de sus tanques y colgando hisopos de algodón frente a ellos hasta que mordían para obtener el veneno. Luego, los peces se devolvieron a los tanques y los hisopos se suspendieron en una solución para extraer el veneno.

El análisis de proteínas realizado encontró que tres componentes entran en la mezcla: un neuropéptido que también se ve en el veneno del caracol cónico, una lipasa similar a la que usan ciertas especies de escorpiones y un péptido opioide. Cuando se inyectó en ratones de laboratorio, este veneno no pareció causarles ningún dolor a los animales, lo cual fue sorprendente por decir lo menos.

Que el veneno del fang blenny fuera indoloro en los ratones fue toda una sorpresa, dice Bryan Fry de la Universidad de Queensland, coautor del artículo.

Los peces con espinas dorsales venenosas producen un dolor inmediato y cegador. El mayor dolor que he tenido, además del momento en que me rompí la espalda, fue por el envenenamiento de una raya. Stingray suena tan benigno. No pican. Son puro infierno.

Alejándose de la versión tradicional de la defensa química, los blenios colmillos se convirtieron en veneno cuyos componentes neuropéptidos y opioides parecen causar una caída repentina de la presión arterial, dejando a un posible depredador aturdido e incapaz de perseguir al pez. También se puede usar en caso de que el benny ya haya sido capturado y comido. Un mordisco de las encías o la lengua del depredador y el veneno lo harán temblar, temblar y abrir sus mandíbulas y branquias muy grandes, lo que le dará al blénido un escape limpio.

El pez inyecta a otros peces péptidos opioides que actúan como la heroína o la morfina, inhibiendo el dolor en lugar de causarlo, explica Fry.

Si bien no se produce la sensación de dolor, los opioides pueden producir sensaciones de náuseas y mareos extremadamente desagradables. El veneno hace que los peces mordidos se vuelvan más lentos y se mareen al actuar sobre sus receptores opioides.

Sin embargo, el equipo no puede estar seguro de que esta falta de dolor sea cierta en la naturaleza, ya que el veneno solo se ha probado en ratones que son conocidos por su vocabulario limitado. También existe la posibilidad de que este cóctel químico pueda interactuar de manera diferente con los mamíferos que con los peces.

Aún así, incluso un efecto no letal es suficiente para permitir que los blénidos escapen de sus depredadores. Y el efecto del veneno en los mamíferos sugiere que podría usarse para desarrollar una clase muy poderosa de analgésicos.

Para poner [los efectos del veneno] en términos humanos, los péptidos opioides serían lo último que un nadador olímpico de élite usaría como sustancias para mejorar el rendimiento. Serían más propensos a ahogarse que a ganar el oro.

Muerde primero, veneno después

El cráneo de Meiacanthus grammistes , mostrando los impresionantes colmillos de la especie.
Créditos de la imagen Anthony Romilio.

Otro hallazgo sorprendente fue que la parte colmillo de los blénidos con colmillos probablemente evolucionó antes que el veneno. Es una línea evolutiva muy inusual. La mayoría de los animales venenosos, como las serpientes, por ejemplo, primero desarrollaron glándulas venenosas, que luego requirieron un sistema de liberación, creando la necesidad evolutiva de colmillos. Pero estos pequeños peces parecen haber desarrollado los caninos primero y luego el veneno evolucionó para hacerlos aún más útiles.

Estos pequeños peces sin pretensiones tienen un sistema de veneno realmente bastante avanzado, y ese sistema de veneno tiene un gran impacto en los peces y otros animales en su comunidad, dice el coautor del estudio Nicholas Casewell de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool.

Algunas otras especies han encontrado una manera de sacar provecho del veneno sin tomarse la molestia de evolucionar para incorporarlo imitando los patrones de color de las especies venenosas de blenio colmillo, los blenios no venenosos y otros peces pequeños pueden engañar a los depredadores para que retrocedan.

Los peces depredadores no comerán esos peces porque piensan que son venenosos y les causarán daño, pero esta protección proporcionada también permite que algunos de estos imitadores se acerquen mucho a los peces desprevenidos para alimentarse de ellos, picando sus escamas como un microdepredador. , agrega Casewell.

Todo este mimetismo, todas estas interacciones a nivel comunitario, en última instancia, son estimuladas por el sistema de veneno que tienen algunos de estos peces.

Fry dijo que el blenio con colmillos era un excelente ejemplo de por qué la naturaleza y los hábitats únicos deben protegerse, en particular la Gran Barrera de Coral.

Si perdemos la Gran Barrera de Coral, perderemos animales como el blenio colmillo y su veneno único que podría ser la fuente del próximo fármaco analgésico de gran éxito.

El equipo comenzó su estudio sin una gran hipótesis, solo un asombro básico, dice Fry, pero dados los resultados, planean continuar el estudio analizando la composición de los venenos de diferentes especies de blénidos.

El artículo The Evolution of Fangs, Venom, and Mimicry Systems in Blenny Fishes ha sido publicado en la revista Current Biology .

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