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Dos años después del trasplante, un evaluador profesional encontró una reducción del 45 % en los síntomas centrales del trastorno del autismo (TEA), como el lenguaje, la interacción social y el comportamiento, lo que generó nuevas esperanzas para posibles tratamientos.

Estamos encontrando una conexión muy fuerte entre los microbios que viven en nuestros intestinos y las señales que viajan al cerebro, dijo Krajmalnik-Brown, profesora del Biodesign Swette Center for Environmental Biotechnology en el Biodesign Institute y la ASUs School for Sustainable Engineering and the Entorno construido. Dos años más tarde, a los niños les está yendo aún mejor, lo cual es increíble.

Según los CDC, aproximadamente 1 de cada 59 niños en los EE. UU. es diagnosticado con autismo. Alrededor de medio millón de personas en el espectro autista se convertirán en adultos durante la próxima década, una marea creciente para la que el país no está preparado, señala un informe de los CDC.

El trastorno del espectro autista también es muy difícil de tratar, lo que ha llevado a los investigadores a buscar enfoques más innovadores. No existen medicamentos que puedan curar el TEA o eliminar los síntomas principales. Sin embargo, algunos medicamentos pueden reducir algunos síntomas, y la terapia conductual y la terapia social también se han mostrado prometedoras. Pero en un nuevo estudio, Krajmalnik-Brown y sus colegas intentaron algo más.

Partieron de una curiosa observación: el autismo y los problemas gastrointestinales parecen estar extrañamente conectados en algunos casos.

Muchos niños con autismo tienen problemas gastrointestinales, y algunos estudios, incluido el nuestro, han encontrado que esos niños también tienen peores síntomas relacionados con el autismo, dijo Krajmalnik-Brown. En muchos casos, cuando se logran tratar esos problemas gastrointestinales, su comportamiento mejora.

Así que se propusieron ver si, al abordar los problemas gastrointestinales, también pueden abordar los síntomas del autismo. Optaron por un enfoque innovador desarrollado por el Dr. Thomas Borody, un gastroenterólogo australiano. El enfoque se llama Terapia de Transferencia de Microbiota (MTT), y es esencialmente un tipo especial de trasplante fecal. MTT ya está mostrando beneficios, especialmente en lo que respecta al tratamiento de la infección por Clostridioides difficile.

La idea es bastante sencilla: las personas que padecen esta infección tienen un microbioma intestinal dañado. Si se puede restaurar este microbioma, pueden combatir la infección de manera más efectiva y los beneficios parecen extenderse también a otros problemas intestinales. Entonces, el equipo usó MTT para ver si, indirectamente, puede tener un efecto sobre el síndrome de autismo. Lo hizo.

El tratamiento se aplicó a 18 pacientes (niños), mostrando primero una mejora intestinal sustancial y dos años después del tratamiento, la mayoría de las mejoras iniciales permanecieron. Pero sucedió algo aún más emocionante: durante los siguientes dos años, los padres comenzaron a informar una reducción constante en los síntomas del síndrome de autismo. Un evaluador profesional encontró una reducción del 45 % en los síntomas centrales del TEA (lenguaje, interacción social y comportamiento) dos años después del tratamiento en comparación con antes de que comenzara el tratamiento. En otras palabras, las mejoras en cuanto a los síntomas del TEA también parecen ser duraderas.

Esto es especialmente prometedor ya que entre el 30 y el 50 % de las personas con autismo tienen algún tipo de problema gastrointestinal crónico, sobre todo estreñimiento o diarrea. La incomodidad y el dolor crónicos pueden hacer que los pacientes se sientan más irritables y disminuir su capacidad de atención y aprendizaje, lo que afecta negativamente el comportamiento.

El estudio de trasplante fecal encaja bien con investigaciones anteriores, que encontraron que solo la vancomicina (un antibiótico) había producido mejoras temporales importantes en los síntomas gastrointestinales y del autismo, aunque los beneficios se perdieron unas semanas después de que se suspendió el tratamiento.

La pregunta ahora es qué está pasando en los intestinos de los niños y cómo podría mejorarse a largo plazo.

La falta de bacterias saludables parece ser el problema más probable.

Los niños con autismo carecen de bacterias beneficiosas importantes y tienen menos opciones en el menú bacteriano de funciones importantes que las bacterias brindan al intestino que los niños con un desarrollo típico, dijo Krajmalnik-Brown.

Comprender qué microbios y productos químicos producidos por los microbios están impulsando estos cambios de comportamiento es el núcleo de nuestro trabajo, dijo Krajmalnik-Brown.

Otro indicio de lo que estaba pasando fue cómo evolucionaron los síntomas a lo largo del tiempo. Es muy inusual ver una mejora gradual después de que se detuvo el tratamiento, lo que también parece sugerir que después del primer trasplante, hubo una transformación gradual a un microbioma saludable. También es revelador el hecho de que muchos de los participantes en el ensayo compartían rasgos comunes, como nacimiento por cesárea, reducción de la lactancia materna, mayor consumo de antibióticos y bajo consumo de fibra, todos los cuales están relacionados con las deficiencias de bacterias intestinales. Todavía es un ensayo pequeño y falta una prueba irrefutable, pero toda la evidencia parece apuntar en la dirección de que la salud del microbioma es el principal problema.

El equipo ahora está trabajando para optimizar y mejorar el tratamiento para mejorar aún más los beneficios. También están considerando probar una dosis de refuerzo para ver si puede ayudar en algunos casos.

El estudio fue publicado en Nature .