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Dibujo esquemático que muestra la distribución de los tamaños máximos posibles de todos los 70 géneros (grupos) no planctívoros conocidos en el orden de tiburones Lamniformes, que comprende miembros modernos (en gris) y extintos (en negro; con siluetas hipotéticas) y en comparación con un adulto promedio humano (en rojo) como escala. Megalodon se destaca claramente. Crédito: Kenshu Shimada, Universidad DePaul.

Los tiburones se encuentran entre las criaturas más asombrosas que existen. No solo son más antiguos que los mamíferos y los dinosaurios, sino que su historia evolutiva de 450 millones de años significa que incluso precedieron a los árboles. Quizás el tiburón más feroz que jamás haya nadado en los océanos del mundo fue Otodus megalodon, una especie extinta de tiburón que vivió desde principios del Mioceno hasta finales del Plioceno, hace entre 23 y 2,6 millones de años.

Si hay una característica definitoria por la que se recuerda a Megalodon, esa sería su tamaño. Enorme es realmente un eufemismo. Aunque su tamaño exacto sigue siendo motivo de controversia entre paleontólogos y expertos en tiburones, el registro fósil sugiere que Megalodon podría superar los 15 metros (50 pies) de largo. Y, según un nuevo estudio publicado hoy en la revista Biología Histórica , ningún otro tiburón se le acercó.

Megalodon: el rey indiscutible de los tiburones

El famoso cazador de fósiles Vito Bertucci con una mandíbula de megalodón, que mide 3,4 m. (11 pies) de ancho y casi 2,8 m. (9 pies) de altura. Le tomó casi 20 años reconstruir la mandíbula.

Como todos los tiburones, el esqueleto de Megalodons estaba hecho principalmente de cartílago. Esto significa que solo sus dientes y vértebras han sobrevivido en el registro fósil. Pero estos son suficientes para inferir muchas cualidades sobre esta fascinante bestia marina antigua.

Durante más de dos décadas, Kenshu Shimada, profesor de paleobiología en la Universidad DePaul en Chicago e investigador asociado en el Museo Sternberg en Kansas, ha estado estudiando los dientes de Megalodon y recopilando datos de la literatura científica. El objetivo de Shimada era trazar el tamaño de Megalodons y compararlo con otros tiburones. Lo que encontró fue realmente impactante.

El objetivo inicial de este nuevo estudio era investigar la distribución del tamaño de los tiburones del orden Lamniformes a lo largo del tiempo geológico mediante el desarrollo de un método lógico para estimar la longitud del cuerpo, la mandíbula y la dentición a partir de sus dientes. Esperábamos que Megalodon fuera gigantesco según mi estudio anterior, pero lo que nos sorprendió fue ver en nuestros datos una brecha de 7 metros [23 pies] entre el tamaño de Megalodon y el tamaño del siguiente más grande que no es planktiviorous (es decir, tiburones carnívoros que no comen plancton) lamniformes que no están directamente relacionados con Megalodon en toda la historia geológica, dijo Shimada a ZME Science en un correo electrónico.

La importancia de este nuevo estudio es que representa el primer análisis colectivo que examina los tamaños corporales de todos los principales linajes de tiburones lamniformes, incluidas las formas vivas y extintas. Demuestra que Megalodon era singularmente gigantesco en relación con otros tiburones no planctívoros, agregó.

Una comparación entre un diente fosilizado de megalodón (negro) y dos grandes dientes de tiburón blanco.
Imagen vía Wikimedia.

Shimada estimó el tamaño de varias especies de lamniformes extintos del registro fósil basándose en las medidas tomadas de los lamniformes vivos no planctívoros actuales. También conocidos como tiburones caballa, los lamniformes incluyen algunas de las especies de tiburones más familiares, como los grandes blancos.

Después de que se hizo la cuenta, los investigadores se sorprendieron al descubrir que el siguiente corredor detrás de Megalodon estaba muy atrás. Si bien el tamaño de los megalodones podría exceder los 14,1 metros (46 pies), todos los demás tiburones, incluidas las especies extintas, generalmente tienen un límite de 7 metros de largo (23 pies).

Algunos tiburones comedores de plancton se acercaron a Megalodon, como los tiburones ballena y los tiburones peregrinos, sin embargo, los tiburones carnívoros quedaron muy atrás. Las razones exactas por las que aún no están claras.

Todavía hay tantas preguntas fundamentales sobre Megalodon que los científicos todavía están tratando de responder. Si bien se conocen las marcas de mordedura de Megalodon en los huesos de los mamíferos marinos, aún se desconoce si representan ataques depredadores o actividades de carroñero. En relación con nuestro nuevo estudio, el tamaño exacto que Megalodon podría haber alcanzado sigue siendo incierto donde, en la actualidad, las estimaciones de longitud máxima científicamente justificables están en el rango de 14,1-15,3 metros (46-50 pies). La validez de un estudio reciente sobre la forma del cuerpo de Megalodon también debe probarse o corroborarse. Esto significa que no existieron individuos de más de 15,3 metros, pero simplemente la existencia de tales individuos de gran tamaño aún no se ha comprobado en el ámbito de la ciencia. Entre muchas otras preguntas, exactamente por qué Megalodon se extinguió también sigue siendo una gran pregunta sin respuesta, dijo Shimada.

Según el estudio, los lamniformes estaban bien representados en el registro fósil del Mesozoico-Cenozoico tardío, un tiempo durante el cual mostraron una notable diversidad y especialización. Y dado que la mayoría de ellos eran carnívoros, los investigadores afirman que estos antiguos lamniformes deben haber jugado un papel importante en la evolución de los ecosistemas marinos a lo largo del tiempo geológico.

El registro fósil es una ventana a la evolución de los ecosistemas, y comprender por qué las especies se extinguen y cómo su ascenso y desaparición afectó a su ecosistema es fundamental para los océanos de hoy en día para cuestiones como la conservación de los organismos, la preservación del hábitat y los recursos naturales marinos sostenibles. El primer paso es dilucidar variables ecológicas tan simples como el tamaño corporal de los organismos, especialmente carnívoros como los tiburones en nuestro nuevo estudio. Si bien gran parte de la atención se ha centrado en la pregunta: ¿Por qué Megalodon evolucionó para ser tan grande?, nuestro nuevo estudio ha proporcionado otra forma de pensar sobre el tema para futuros estudios científicos, es decir, preguntarse ¿Por qué todos los demás lamniformes no planctívoros tienen tenía un límite de tamaño general de 7 metros [23 pies]?' Shimada concluyó.

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