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La caldera de Yellowstone (encerrada en un círculo rojo) en Wyoming es el supervolcán más grande del mundo. Crédito: USGS.

Como su nombre lo indica, un supervolcán es como un volcán, solo que en una escala mucho mayor (volumen de eyección superior a 1000 km 3 ). Una de las características de un supervolcán es que forma una amplia depresión llamada caldera. Una nueva investigación sugiere que no una, sino dos poderosas erupciones estrechamente espaciadas de hace 630.000 años esculpieron la enorme caldera (72 x 48 km) alrededor del supervolcán de Yellowstone. A raíz de las dos erupciones, con 170 años de diferencia, el calentamiento global quedó en suspenso por el doble efecto de enfriamiento.

Viene el invierno

Descubrimos aquí que hay dos súper erupciones formadoras de ceniza con 170 años de diferencia y cada una enfrió el océano unos 3 grados centígrados, dijo James Kennett, geólogo de la Universidad de California en Santa Bárbara y autor principal del nuevo estudio presentado. en una conferencia reciente organizada por la Sociedad Geológica de América.

Al despegar el suelo, los científicos pueden aprender con bastante precisión cómo era la geología de una región, incluso hace millones de años. También pueden usar pistas para determinar no solo si hubo un cataclismo, como una mega inundación, sino también cuándo sucedió. Los sedimentos del fondo marino en la cuenca de Santa Bárbara, que se encuentra frente a la costa del sur de California, contienen dos capas de ceniza volcánica cuya huella química coincide con la supererupción más reciente de Yellowstone.

Las capas de ceniza, que los científicos llaman tefra, están intercaladas entre sedimentos que, como cápsulas del tiempo, registran información sobre el océano y el cambio climático en el momento en que se depositaron.

Tanto las cenizas como los sedimentos dijeron a los científicos que la última erupción de los supervolcanes de Yellowstone, que ha sido ampliamente estudiada, no fue un evento único. En cambio, Kennett y sus colegas encontraron evidencia de dos erupciones estrechamente espaciadas.

Ambas erupciones expulsaron una gran cantidad de penachos, cenizas y polvo, creando un manto atmosférico que permitió que menos luz solar llegara a la superficie del planeta. Hace unos 630.000 años, el planeta se estaba recuperando de una edad de hielo. Las erupciones, sin embargo, detuvieron el calentamiento global, provocando dos inviernos planetarios.

Los científicos dedujeron la temperatura en el océano después de la erupción al estudiar las diminutas conchas de foraminíferos que se hundieron en el lecho marino donde fueron enterradas y preservadas en el sedimento. Tales caparazones tienen isótopos de oxígeno en su composición que dependen de la temperatura, lo que revela las temperaturas superficiales en las que vivían los animales.

Juntos, el registro de cenizas volcánicas y las lecturas climáticas de los foraminíferos dejaron bastante claro que las erupciones de los supervolcanes causaron dos inviernos volcánicos. El inicio de los eventos de enfriamiento global fue abrupto y coincidió precisamente con el momento de las erupciones supervolcánicas. Esta fue la primera observación de este tipo.

Kennett agrega que las erupciones desencadenaron mecanismos de retroalimentación que mejoraron la magnitud y la duración del enfriamiento. Por ejemplo, las erupciones podrían haber provocado un aumento de la cubierta de nieve y hielo marino que refleja la luz solar o un cambio en la circulación oceánica que enfriaría el planeta durante más tiempo.

Fue un momento voluble, pero afortunado, dijo Kennett sobre el momento de las erupciones. Si estas erupciones hubieran ocurrido durante otro estado climático, es posible que no hubiéramos detectado las consecuencias climáticas porque los episodios de enfriamiento no habrían durado tanto.

Yellowstone ha entrado en erupción al menos tres veces antes: hace 2,1 millones de años, hace 1,3 millones de años y hace 630.000 años. Los geólogos creen que estaban en el marco de tiempo adecuado para otra erupción. Un estudio reciente encontró que la próxima erupción de un supervolcán podría ocurrir incluso dentro de décadas, con consecuencias potencialmente catastróficas para toda la vida en la Tierra. También podría suceder en miles de años.

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