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Solo una cucharadita de suelo amazónico contiene hasta 1.800 formas de vida microscópicas, de las cuales hasta 400 se clasificaron como hongos, encontró un nuevo estudio. Los investigadores describieron la diversidad de hongos como la materia oscura de la vida en la Tierra y pidieron una mayor protección de la Amazonía para estudiarla.

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Los hongos son un componente clave de la biodiversidad tropical. Sin embargo, debido a su naturaleza discreta y en gran parte subterránea, por lo general se descuidan en los inventarios de biodiversidad. La mayoría de los 3,8 millones de hongos estimados en el mundo aún no han sido clasificados formalmente.

Si hay un lugar donde abundan los hongos en el suelo, ese es la selva amazónica brasileña. Y para ayudar a proteger el área, actualmente desafiada por actividades extractivas como la deforestación y la minería, es esencial comprender el papel ecológico de los hongos, argumentan los investigadores.

Tome una cucharadita de tierra y encontrará cientos o miles de especies. Los hongos son la próxima frontera de la ciencia de la biodiversidad, le dijo a la BBC Alexandre Antonelli, director científico de Royal Botanic Gardens, Kew y coautor del estudio.

Antonelli y su equipo caracterizaron las comunidades de hongos en la Amazonía utilizando muestras ambientales de suelo y basura. Muestrearon cuatro localidades representativas de la Amazonía brasileña: Benjamin Constant, al sur del río Amazonas, Ja, ubicada al oeste, Caxiuan, ubicada al sur, y Cuieras, ubicada al este.

Los investigadores tomaron muestras de todas las profundidades de la capa de hojarasca sobre el suelo mineral (toda la materia orgánica, incluidas hojas, raíces y restos de animales) y los 5 cm superiores del suelo mineral en un total de 39 parcelas circulares. También eligieron 20 árboles al azar dentro de cada parcela y recolectaron basura y tierra a ambos lados de cada árbol. Luego juntaron las muestras por sustrato para producir una muestra de hojarasca y una muestra de suelo por parcela.

El análisis genético de las muestras mostró cientos de hongos diferentes, incluidos líquenes, hongos que viven en las raíces de las plantas y hongos patógenos, la mayoría de los cuales son desconocidos o extremadamente raros. La mayoría de las especies aún no han sido nombradas e investigadas. Se descubrió que las áreas de pastizales naturalmente abiertos, conocidas como campinas, son el hábitat más rico para los hongos en general.

Nos sorprendió descubrir que las campinas eran, en promedio, el hábitat más rico para los hongos. Esto contrasta con los patrones observados para animales y plantas. Una explicación de que las campinas sean el ambiente más rico puede ser la necesidad de que las plantas se asocien con microorganismos que fijan los nutrientes en los hábitats del suelo pobre, escribieron los investigadores.

Los hongos son muy importantes para reciclar nutrientes, regular los niveles de dióxido de carbono y como fuente de alimentos y medicinas. Sin embargo, algunas especies también pueden afectar árboles, cultivos y otras plantas en todo el mundo, acabando con animales como los anfibios. Los hongos en el suelo de los países tropicales son particularmente poco conocidos.

Los hallazgos resaltan la necesidad de mejorar nuestra comprensión de los patrones y los impulsores de la diversidad fúngica y la composición de la comunidad, argumentaron los investigadores. Este es uno de los reinos eucariotas más diversos, cuyos miembros juegan un papel clave en el ciclo de nutrientes y las interacciones bióticas en los ecosistemas terrestres, agregaron.

La deforestación de la Amazonía está aumentando rápidamente y para proteger este vasto bioma es fundamental comprender los procesos que sustentan la estabilidad del ecosistema. Para ello, tenemos que identificar y comprender la distribución y diversidad de organismos esenciales para la funcionalidad del ecosistema, incluidos los hongos, concluyó el equipo.

El estudio fue publicado en la revista Ecology & Evolution.

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