Créditos de la imagen: Yann Caradec.

A mediados de mayo, Rafael Nadal perdió un partido en los octavos de final del Abierto de Italia. No fue tanto el hecho de que lo perdió (aunque fue su primera salida del torneo desde 2008), fue cómo lo perdió. Al final del juego, cojeaba visualmente y tenía dolor.

Nadal sufre del síndrome de Mueller-Weiss, una rara afección degenerativa poco diagnosticada que afecta los huesos del pie y puede causar dolor crónico en el pie. Esta fue una muy mala noticia; no solo parecía sugerir que Nadal, de 36 años, podría verse obligado a retirarse, sino que también se acercaba su torneo favorito. Nadal había ganado Roland Garros, uno de los cuatro torneos de tenis Grand Slam, un récord de 13 veces, perdiéndolo solo 4 veces desde 2004. Nadal, un luchador por excelencia, quería darle otra oportunidad.

Jugó el Roland Garros, usando inyecciones regulares para adormecer el dolor en su pie. Fue un camino agotador y abrasador hacia la victoria, pero al final, logró ganar. En el camino, logró derrotar a Novak Djokovic. Junto a Nadal y Roger Federer, Djokovic forma parte de los tres grandes tenistas que han dominado las últimas dos décadas en el tenis y casi sin duda, los tres mejores tenistas de la historia. Los tres están codo con codo en términos de la mayoría de los torneos de Grand Slam ganados, con Nadal teniendo una ligera ventaja gracias a la reciente victoria de Roland Garros.

Pero ahora, Wimbledon arriba. Las inyecciones de anestesia son insostenibles, por lo que Nadal tuvo que emplear un procedimiento médico diferente para adormecer el dolor: la ablación por radiofrecuencia.

Matando los nervios

La ablación por radiofrecuencia (RFA) usa ondas de radio para crear una corriente que no afecta la piel pero calienta una pequeña área de tejido. La técnica se puede utilizar para atacar tumores, nódulos u otros crecimientos en el cuerpo. También se puede usar contra el dolor crónico al atacar los nervios.

Durante el procedimiento, se inserta una aguja hueca en el nervio objetivo. Se inserta un electrodo en la parte superior de la aguja y, a través de este electrodo, se envían ondas de radio. Estas ondas de radio solo golpean el tejido objetivo, dejando intactos y sin afectar los tejidos cercanos.

Cuando se implementa con este propósito, la ablación por radiofrecuencia destruye una parte del nervio, impidiendo esencialmente que envíe señales de dolor al cerebro. Es como un anestésico permanente, pero en lugar de adormecer el camino del dolor, lo descontinúas.

Buscamos mantenerlo permanentemente. Si funciona, saque la sensibilidad de la parte sensible del pie. Y hay otra cosa importante: con los bloqueos a distancia se ha demostrado que puedo jugar.

El objetivo es claro: hacer una radiofrecuencia en el nervio para intentar conseguir la sensación que tengo cuando juego con el pie dormido, dijo Nadal al ATP Tour. La ablación por radiofrecuencia tiene una efectividad de alrededor del 70 % durante varios meses, y el procedimiento puede repetirse si es necesario.

Nadal y su equipo dicen que han explorado muchas opciones diferentes y, al final del día, esta era la única que quedaba. No es la primera vez que un jugador de alto perfil confía en este procedimiento, que generalmente se reserva para los mayores de 60 años. Tiger Woods también confió en él cuando sufría de dolor de espalda crónico. Woods, también en disputa por el título GOAT en su deporte, terminó despidiendo a su entrenador porque no sabía cómo entrenarlo después del procedimiento. Nadie lo hizo fue una aventura en lo desconocido. Pero cuando Woods ganó el Masters en 2019, su primer título Major en 11 años, les mostró a todos que lo que alguna vez se pensó que era imposible ahora era posible. Esta es una buena noticia para Nadal, pero no hay garantía de que el procedimiento funcione igual de bien para él.

Wimbledons acababa de comenzar y Nadal ganó su primer juego, en parte gracias al procedimiento. Pero hay pocas garantías.

Bueno, es obvio que si estoy aquí es porque las cosas van mejor. Si no, no estaría aquí, dijo Nadal. Muy feliz por las cosas, cómo [ellos] evolucionaron. No puedo estar súper feliz porque no sé qué puede pasar.

En primer lugar, puedo caminar normalmente la mayor parte de los días, casi todos los días. Ese es para mí el problema principal. Cuando me despierto, no tengo este dolor que tuve durante el último año y medio. Muy feliz por eso.

Por supuesto, incluso si funciona, el procedimiento no hace nada sobre la lesión en sí, es solo una forma de lidiar con el dolor. Pero aun así, le permite a uno de los mejores atletas de todos los tiempos darle otra oportunidad y hacer lo mejor que sabe hacer: pelear.

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