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La gravedad es una fuerza fundamental. Una fuerza se define mejor en el ámbito de la ciencia como un empujón o un tirón que puede cambiar el movimiento de un objeto. Esta relación se puede ejemplificar en una pieza de cultura pop que todos pueden reconocer Star Wars . En las películas, la fuerza permite a sus usuarios alejar cosas de ellos o atraer (jalar) cosas hacia ellos. En el caso de la gravedad, es una fuerza que atrae las cosas unas hacia otras.

Sin embargo, la Fuerza en Star Wars es un poco diferente de la gravedad de la vida real.

Solo hay dos factores que afectan la fuerza de la gravedad en cualquier circunstancia: la masa de cada objeto que se atrae entre sí y la cantidad de espacio entre cada objeto. Las otras tres fuerzas fundamentales activas en nuestro universo son el electromagnetismo, la fuerza fuerte y la fuerza débil. De todos ellos, la gravedad en realidad se considera la más débil (para ponerlo en perspectiva, el electromagnetismo es aproximadamente un billón de billones de billones de veces más poderoso que la gravedad; suena ridículo, pero es cierto).

Sin embargo, la gravedad es la fuerza fundamental con la que los seres humanos suelen entrar en contacto a diario. Nos mantiene sentados y hace que personas y objetos caigan al suelo. Une la luna que orbita alrededor de la Tierra y otros planetas que orbitan alrededor del Sol. La gravedad es una cualidad de toda la materia del universo.

Además, la gravedad es la fuerza clave en el campo científico de la astronomía, el estudio del universo fuera de la atmósfera terrestre. Galileo Galilei y Sir Isaac Newton, ambos científicos pioneros del siglo XVII, estudiaron la gravedad además de los planetas y las estrellas. En términos modernos, la aceleración debida a la gravedad en la superficie de la Tierra es equivalente a lo que ahora se conoce como una g. La fuerza G es la interacción de la gravedad en cualquier cuerpo celeste.

La gravedad en realidad tuvo una gran influencia en la formación de gran parte de la belleza que se encuentra en el universo en constante expansión. La gravedad tira de un objeto desde todas las direcciones simultáneamente, formando así objetos en forma de esfera. Esto explica por qué los cuerpos extraterrestres comunes, como los planetas y las estrellas, son objetos redondos y esféricos. La gravedad también es una fuerza impulsora importante en el origen de las galaxias.

Lo creas o no, así es como se ve el campo gravitatorio de la Tierra. Créditos de la imagen: NASA.

Las nebulosas, nubes de polvo y gas (típicamente hidrógeno y helio), son atraídas por la gravedad. Esta fuerza hace que estas nubes compactas colapsen y comiencen a girar. La descendencia de tal estructuración suele ser una nueva galaxia. Así como la gravedad participa en el nacimiento de la luz y la belleza, también asiste en su demolición. Como ya se mencionó, la gravedad es la fuerza que une los objetos. Hace que muchos cuerpos extraterrestres colisionen, lo que a menudo conduce a la destrucción de uno o todos los objetos involucrados.

Una de esas colisiones fue observada y registrada muy recientemente. En un artículo publicado por National Geographic el 16 de octubre de 2017, se dio a conocer que varios astrónomos de todo el mundo habían presenciado un evento astronómico e histórico: una kilonova, una colisión de dos estrellas de neutrones. Lo que probablemente sea el aspecto más significativo de este hecho es que la confrontación masiva de las dos estrellas permitió estudiar ondas gravitacionales detectables y localizar su punto de origen.

Teorizadas ya en 1916 por Einstein, las ondas gravitacionales son en realidad distorsiones del espacio-tiempo provocadas por eventos astronómicos bastante poderosos. Considerado en un contexto hipotético durante décadas, los primeros signos de prueba para respaldar la creencia en las ondas gravitacionales se descubrieron a principios o mediados de la década de 1970. Pero a través de este incidente más reciente, los científicos pudieron rastrear las ondas gravitacionales hasta su origen. Podemos ver el patrón en el que se mueven.

La gravedad atrae las cosas; asiste tanto en la creación como en la destrucción de la materia. Es la fuerza que mantiene el sol ardiendo. Literalmente hace que el mundo gire. Mantiene nuestros pies firmes en el suelo. Y sin ella, casi nada estaría a nuestro alcance.

Por el lector de ZME John Tuttle. ¿Eres científico, experto, estudiante o artista? ¿Quieres compartir tu trabajo con el mundo? Descubra cómo cualquier persona que tenga algo interesante que decir puede contribuir con ZME Science.

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