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El plástico ha sido probablemente uno de los desarrollos más importantes del siglo XX. Reemplazó a otros materiales porque es barato, liviano y muy duradero y ahora lo podemos encontrar prácticamente en todas partes. Tiene muchos tipos, cada uno de ellos con diferentes características y propósitos.

Pero las desventajas del plástico también se han vuelto muy claras en los últimos años: es un desastre ambiental. Echemos un vistazo a los tipos de plástico, cuáles son sus ventajas y desventajas, y si se pueden reciclar o no.

Crédito Wikipedia Commons

Hechos plásticos

Pero empecemos por lo básico. Plástico es esencialmente el nombre genérico que se le da a una serie de sustancias con estructuras y características moleculares similares, cuya mayor virtud es tener elasticidad y flexibilidad durante un rango de temperatura, lo que permite su moldeo y adaptación a diversas formas.

El nombre proviene de su eminente plasticidad, es decir, su facilidad para adquirir ciertas formas. Los plásticos son materiales sintéticos y generalmente derivados del petróleo, obtenidos por polimerización, la multiplicación seminatural de largas cadenas de átomos de carbono, dando lugar así a una sustancia orgánica maleable, resistente al calor y al frío.

Es un material muy versátil gracias a su peso ligero, tacto agradable y resistencia a la degradación tanto biológica como ambiental (excepto exposición prolongada a los rayos UV). Estas propiedades son difíciles de lograr con otros elementos y hacen del plástico una bendición y un problema al mismo tiempo; por un lado, su resiliencia lo hace tan deseable como material, pero por otro lado, también es lo que lo convierte en una pesadilla ambiental.

Por ser el material sintético más útil y efectivo en la historia de la humanidad, el plástico es también la principal fuente de contaminación sólida del planeta. Algunos de sus tipos pueden reciclarse, aunque su producción es mucho más barata y sencilla que su reutilización. Es por eso que no ha habido muchos esfuerzos para reciclarlo hasta ahora.

Mirar algunos números también puede ayudar a pintar la imagen. Se estima que la mitad de todos los plásticos fabricados se han fabricado en los últimos 15 años. La producción aumentó de 2,3 millones de toneladas en 1950 a 448 millones de toneladas en 2015. Se espera que la tendencia continúe y se duplique para 2050.

Principales tipos de plásticos.

Probablemente hayas visto que la mayoría de los plásticos tienen un número de reciclaje con un símbolo. Esa es, de hecho, la forma más utilizada de clasificarlos, conocida como código de reciclaje de plásticos o código de identificación de plásticos. Fue creado por la industria del plástico para identificar el tipo de resina plástica de la que está hecho un producto.

En términos generales, hay siete tipos de plástico:

  • Plástico PET tipo 1 plástico. Este tipo de plástico es el tereftalato de polietileno, que es transparente y no respira. Es uno de los plásticos más reciclados ya que se puede encontrar en envoltorios de plástico, botellas de plástico, envases de alimentos, etc. En la superficie de estos productos aparece el símbolo de tres flechas formando un triángulo (lo que indica que es un producto reciclable) con el número 1 en el centro.

Botellas de plástico hechas de plástico PET. Crédito Wikipedia Commons

  • Plástico Plástico HDPE tipo 2. Este plástico se llama polietileno de alta densidad y se indica con el número 2 dentro del triángulo flecha. Se encuentra en productos como envases de cartón, otros envases de alimentos, envases de productos cosméticos, productos de limpieza y algunas pipas. Tiene una buena resistencia al impacto; es sólido y flexible, así como muy ligero.
  • Plástico PVC plástico tipo 3. También conocido como PVC, el cloruro de polivinilo se utiliza para fabricar tuberías, canaletas, cables, algunas botellas y envases de alimentos, botellas de detergente líquido, conos de tráfico, etc. Es uno de los plásticos más peligrosos para nuestra salud y para el medio ambiente y lo puedes identificar con el número 3. Tiene baja densidad y buena resistencia al impacto.

Pinos de PVC. Crédito Wikipedia Commons

  • Plástico Plástico LDPE tipo 4. Se llama polietileno de baja densidad y está codificado con el número 4 en el centro de la imagen de reciclaje. Es un plástico reciclable que se utiliza en bolsas de congelados, bolsas de basura, papel o film transparente de cocina, botellas de plástico blando, etc. Tiene una buena resistencia química y térmica y es muy flexible.
  • Plástico PP plástico tipo 5. El polipropileno está muy presente en la industria de la construcción y del automóvil, pero también en pajitas y tapones de plástico y tapones de algunos envases. Este plástico reciclable está marcado con el número 5 dentro del símbolo de la flecha. Tiene gran resistencia contra diversos solventes químicos, así como contra álcalis y ácidos.

Tapones de plástico, fabricados en plástico PP. Crédito Wikipedia Commons

  • Plástico PS plástico tipo 6. El poliestireno está marcado de acuerdo con el código de reciclaje como el número 6 dentro del triángulo con flechas. Es ligero, resistente al agua y excelente aislante térmico y eléctrico. Por eso se puede encontrar en juguetes, cubertería, embalajes y corcho blanco que se utiliza para envasar y proteger productos y aparatos electrónicos. La cubierta exterior de la mayoría de las computadoras también está hecha de poliestireno.
  • Otros plásticos tipo 7 plástico. La última categoría, también representada por la letra O, incluye todos los plásticos no reciclables. Estos no se pueden reciclar porque suelen ser mezclas de algunos de los anteriores o son otros que no son tratables por motivos técnicos. No se pueden reciclar, pero se pueden reutilizar sin problemas y son muy útiles para muchas manualidades y usos. Dentro de este grupo, los más habituales son los policarbonatos.

Otros tipos de plásticos

Aparte de la clasificación de los plásticos ya explicada, hay más formas de clasificarlos y hay más tipos de plásticos. Se pueden clasificar según su tamaño (macro o micro), su capacidad de biodegradación (más allá de si se reciclan o no en plantas de reciclaje), etc.

Estos son algunos de los otros tipos de plásticos:

  • Bioplásticos. Son plásticos que se crearon a partir de materiales biológicos como plantas, en lugar de petróleo. Se crean a partir de ácidos polilácticos que se pueden encontrar en plantas como el maíz y la caña de azúcar, oa partir de polihidroxialcanoatos producidos por microorganismos. Se pueden encontrar en envases de alimentos y dispositivos médicos.
  • Plásticos biodegradables. En ocasiones se confunden con los anteriores, pero en este caso se trata de aquellos que pueden ser degradados por algunos microorganismos en determinadas condiciones ambientales. Al degradarlos, estos microorganismos convierten el plástico en biomasa, gases y agua.
  • Termoplásticos. Los termoplásticos se derriten cuando se calientan y cuando se enfrían vuelven a endurecerse. Estos son polímeros que se funden y se pueden volver a modelar, prácticamente de forma continua e indefinida. Debido a este comportamiento químico, los termoplásticos se reciclan mediante el proceso de reciclaje mecánico. Algunos ejemplos son el policarbonato y el polietileno.
  • Plásticos termoestables. A diferencia de los termoplásticos, también existen los plásticos termoestables. Estos son materiales que una vez que se calientan y moldean ya no pueden derretirse o fusionarse nuevamente y, por lo tanto, no cambian de forma. Estos son algunos ejemplos de plásticos termoendurecibles: siliconas, melamina y caucho vulcanizado.

Microplásticos. Crédito Wikipedia Commons

  • Microplásticos. Otro tipo de plásticos muy conocidos hoy en día son los microplásticos, recientemente se ha reconocido su contaminación en el medio ambiente y el peligro que suponen para la salud de todos. Se trata de pequeñas partículas sintéticas que se originan a partir de algunos derivados del petróleo. En concreto, su tamaño es inferior a 5 mm y nos llegan a través de los alimentos que nos llegan del mar, entre otros medios.

El plástico es, sin duda, un material maravilloso. Solo mira a tu alrededor, está en todas partes. Pero ahí también está el problema, está en todas partes y no se descompone. El plástico simplemente se rompe en pedazos cada vez más pequeños, que permanecen durante siglos y, a menudo, terminan en la cadena alimentaria.

Los estudios han demostrado que probablemente nosotros mismos ingerimos microplásticos. Además, la mayor parte del plástico del mundo no se recicla. Un informe reciente descubrió que incluso el plástico que se supone que debe reciclarse a menudo no lo es. Por lo general, termina en los océanos, los vertederos o se quema.

A nivel mundial, se recicla menos del 10 % del plástico que producimos. Necesitamos hacerlo mejor.

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