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Cuando se trata de la temperatura de la superficie de los planetas, la distancia al Sol es el factor principal, pero no el único. Resulta que la atmósfera (y en algunos casos los procesos geológicos) pueden tener un gran impacto.

Es por esto que el planeta más caliente del sistema solar no es Mercurio (el más cercano al Sol), sino Venus y la razón tiene que ver con algo con lo que estamos muy familiarizados: el dióxido de carbono.

Venus, en su terrorífico esplendor. Créditos de imagen: NASA/JPL.

Un culpable familiar: los gases de efecto invernadero

Venus, llamada así por la diosa romana del amor (Afrodita para los griegos), no es exactamente un lugar acogedor. Su abrasadora superficie puede alcanzar los 880F (471C), y si eso no te asusta, Venus está plagado de volcanes activos y vapores de azufre tóxicos y calientes.

No sorprende que Venus esté caliente ya que está mucho más cerca del Sol que de la Tierra. Venus se encuentra a 108,93 millones de km del Sol, un 30% más cerca que la Tierra. Pero, ¿por qué Venus es más caliente que Mercurio, que se encuentra a solo 59,187 millones de km del Sol?

La respuesta está en la atmósfera de Venus.

Crédito de la imagen: Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

La presión atmosférica en Venus es 92 veces más fuerte que la de la Tierra; se sentiría como si estuviera a 900 m (3000 pies) bajo el agua. Esta espesa atmósfera envuelve al planeta como una manta y, para calentar aún más las cosas, la atmósfera tiene un 96 % de dióxido de carbono que, como probablemente sepa, es un importante gas de efecto invernadero y un impulsor del aumento de las temperaturas. En otras palabras, Venus tiene un problema de gases de efecto invernadero descontrolado que atrapa el calor en la atmósfera.

Mientras tanto, Mercurio tiene una atmósfera muy delgada. Gran parte del calor que Mercurio recibe del sol se pierde rápidamente en el espacio, mientras que el calor de Venus no se escapa.

Es un ciclo interminable de calor atrapado dentro por el dióxido de carbono y liberando más dióxido de carbono. Esto es lo que sucede cuando una atmósfera absorbe demasiado dióxido de carbono: el calor no tiene adónde ir y desencadena un ciclo de retroalimentación autoforzado.

Esto se vuelve aún más obvio cuando observamos la diferencia entre la temperatura máxima y la temperatura promedio.

El día es más largo que el año.

El entorno infernal de Venus, una reconstrucción en falso color a partir de datos de radar que representan un cráter de impacto. Créditos de la imagen: NASA.

Tanto Mercurio como Venus giran muy lentamente; en Venus, un día dura 243 días terrestres, mientras que un año dura 225 días terrestres, el día de Venus es más largo que el año.

Debido a que giran tan lentamente, se esperaría que los planetas tuvieran enormes diferencias de temperatura entre el lado soleado y el lado oscuro y eso es exactamente lo que vemos en Mercurio. Hay una enorme diferencia de más de 1000 F entre el día y la noche. Pero para Venus, ese no es realmente el caso.

Debido a que Venus tiene una atmósfera tan densa y potente como efecto invernadero, la temperatura es relativamente constante en todo el planeta. Si bien la temperatura más alta en Mercurio está cerca de la de Venus, si tuviéramos que tomar un promedio, ni siquiera estaría cerca.

Planeta / Satélite Temperatura superficial mínima Temperatura superficial máxima
Mercurio -275 F (- 170C) 840 F (449C)
Venus 870 F (465C) 870 F (465C)
Tierra 129 F (-89C) 136 F (58C)
Luna 280 F (- 173C) 260 F (127C)
Marte 195 °F (-125 °C) 70°F (20°C)

Si Venus no tuviera la atmósfera que tiene, su temperatura nocturna también sería mucho más baja, como la de Mercurio, y la temperatura promedio también sería más baja que la de Mercurio.

Otra consecuencia de esta atmósfera es que no hay hielo en Venus, lo que no sorprende dada la temperatura media. Mientras está en Mercurio, el hielo puede encontrar refugio en los cráteres de impacto polares, siempre sombreados, donde las temperaturas están por debajo del punto de congelación. La misión MESSENGER de la NASA detectó evidencia de hielo de agua en ambos polos de Mercurio, probablemente producido por impactos de cometas.

Mientras tanto, la superficie de Venus está extremadamente seca.

gemelo de la tierra?

No siempre está claro si el planeta siempre fue así. Durante su evolución temprana, Venus probablemente tenía agua líquida en su superficie, pero finalmente fue evaporada por los rayos ultravioleta del Sol. Si, a través de algún experimento mágico, crearas un poco de agua en Venus, se evaporaría casi de inmediato. Sin embargo, a pesar de todas estas diferencias, Venus alguna vez fue considerado gemelo de la Tierra.

Aquí está una de las pocas fotos de la superficie de Venus, cortesía de la misión Venera 13.

La razón de esto se relaciona principalmente con el tamaño y la masa de los planetas. Venus y la Tierra, dos planetas vecinos, son muy similares en algunos aspectos: la Tierra tiene un radio medio de 6371 km, mientras que Venus tiene un radio de unos 6052 km. Mientras tanto, la masa de la Tierra es de 5.972.370.000 cuatrillones de kg, en comparación con los 4.867.500.000 cuatrillones de kg de Venus. Entonces, esencialmente, Venus tiene 0.9499 del tamaño de la Tierra y 0.815 de la masa. También tiene una atmósfera y ahí es donde terminan las similitudes.

Alrededor del 60% de Venus está cubierto por llanuras planas y suaves, estropeadas por miles de volcanes activos, que van desde 0,5 a 150 millas (0,8 a 240 km) de ancho. Venus presenta canales largos y sinuosos que recorren más de 5000 km (3000 millas) más que cualquier otro planeta.

La temperatura es impía, como ya hemos mencionado, la atmósfera es espesa y pesada, permanentemente cubierta de nubes. La mayoría de los materiales hechos por el hombre se derretirían rápidamente en Venus, y una misión humana a Venus no es más que una quimera en este momento.

Venus también gira en dirección opuesta a la de la Tierra, y como mencionamos anteriormente, gira muy lentamente.

Si Venus es gemelo de la Tierra, solo puede calificar como su gemelo malvado.

Cómo estudiamos a Venus

Hasta la década de 1960, hubo abundantes especulaciones de que Venus podría albergar formas de vida, pero todo eso disminuyó rápidamente cuando las naves espaciales comenzaron a estudiar a Venus.

Estudiar Venus no es tarea fácil. De hecho, Venus es tan inhóspito que muchos científicos se mostraron escépticos de que una misión fuera posible. Los soviéticos enviaron algunas misiones a Venus, pero todas las primeras fracasaron.

Mariner 2 fue la primera nave espacial en visitar Venus en 1962. Finalmente, en 1981, la misión Venera 13 finalmente logró atravesar las capas calientes de la atmósfera y aterrizar en la superficie. Logró sobrevivir durante 127 minutos, durante los cuales envió fotografías en color y mediciones a la Tierra.

Luego, la transmisión se detuvo y Venera 13 se derritió.

Imagen del módulo de aterrizaje Venera 13.

En 1990, la nave espacial estadounidense Magellan utilizó radares para mapear la superficie de Venus, un paso extremadamente importante, ya que Venus siempre está envuelto por capas de azufre que hacen imposible el paso de la luz visible. Magellan cartografió el 98% de la superficie con una resolución de aproximadamente 100 metros y siguen siendo los mapas más detallados que tenemos de Venus. En tiempos más recientes, el interés en Venus ha disminuido y las misiones recientes solo han sido sobrevuelos, tomando instantáneas de Venus en ruta a otros destinos. La misión japonesa Akatsuki, plagada de problemas, actualmente está estudiando la atmósfera de Venus.

Una vista en perspectiva tridimensional adquirida por la sonda Magellan. Créditos de la imagen: NASA.

Comprender la atmósfera y los procesos atmosféricos en Venus podría ayudarnos a comprender mejor algunos de los fenómenos atmosféricos que vemos aquí en la Tierra.

El efecto invernadero desbocado de Venus podría mostrarnos cómo se verá la Tierra en el futuro si no nos tomamos en serio el cambio climático. Es una lección importante sobre lo que puede suceder cuando un planeta tiene un alto nivel de dióxido de carbono en la atmósfera. Según estudios recientes, Venus puede haber tenido un océano líquido y una superficie habitable durante hasta 2 mil millones de años de su historia temprana, una importante advertencia.

Por último, aunque Venus es infernal e inhóspito, algunos investigadores aún creen que los extremófilos (organismos adaptados a condiciones extremas) aún podrían sobrevivir en Venus. En 2019, los investigadores propusieron que un fenómeno de absorción inexplicable podría explicarse por colonias de microbios en la atmósfera de Venus. Si bien está lejos de ser un lugar prometedor para buscar vida, sigue siendo lo suficientemente intrigante como para estudiarlo.

Los estudios de Venus han sido grandes lecciones, permitiendo a los investigadores comprender mejor otros planetas rocosos, así como la Tierra.

Es un lugar caluroso e infernal, el planeta más caliente del sistema solar. Pero aún podemos aprender de ello.

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