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Ejemplar de la nueva especie, pez caracol Mariana. Mackenzie Gerringer/Universidad de Washington.

Millas debajo de la superficie de la Fosa de las Marianas, la vida marina se ve totalmente diferente a lo que la mayoría de la gente está acostumbrada. En lugar de grandes o amenazantes, las criaturas que vagan por las partes más profundas del océano son bastante pequeñas, translúcidas y sin escamas. A tales profundidades, pocos organismos son capaces de sobrevivir, tanto que ni siquiera algunos de nuestros sumergibles pueden resistir la presión impía. Sin embargo, la vida siempre encuentra un camino. El pez caracol de Mariana ( Pseudoliparis swirei ) es una especie recientemente descrita que ahora ocupa la corona de los peces más profundos del mar, prosperando a profundidades de hasta unos 8.000 metros (26.200 pies).

Este es el pez más profundo que se ha recolectado del fondo del océano, y estamos muy emocionados de tener un nombre oficial, dijo la autora principal Mackenzie Gerringer, investigadora postdoctoral en los Laboratorios Friday Harbor de la Universidad de Washington. No parecen muy robustos ni fuertes para vivir en un entorno tan extremo, pero son extremadamente exitosos.

El fantasma de las profundidades

Los investigadores recuperan una trampa después de que aterrizó en el fondo de la Fosa de las Marianas. Crédito: Paul Yancey.

Hay más de 400 especies de peces caracol que se pueden encontrar en todo tipo de profundidades, desde aguas poco profundas hasta los rincones más oscuros del fondo del océano, y varían de 2 a 30 pulgadas de largo. En aguas profundas, estos peces se congregan en grandes grupos y se alimentan de diminutos crustáceos y camarones. No se sabe mucho acerca de cómo estos peces logran sobrevivir a la presión extrema experimentada a tales profundidades, que es similar a un elefante parado sobre tu pulgar.

Pseudoliparis swirei domina las partes más profundas de la Fosa de las Marianas, ubicada en el Océano Pacífico occidental. Gerringer y sus colegas sorprendieron a muchos especímenes en las aguas debajo de un tramo de la Fosa de las Marianas cerca de Guam, que registraron con sumergibles especializados controlados a distancia. Entre 2014 y 2017, el equipo recolectó 37 individuos de profundidades de aproximadamente 6900 metros (22 600 pies) a 8000 metros (26 200 pies). Después del análisis esquelético y de ADN, los investigadores determinaron que estaban tratando con una nueva especie, a la que llamaron en honor a Herbert Swire, un oficial de la expedición HMS Challenger a fines del siglo XIX que descubrió por primera vez la Fosa de las Marianas. La nueva especie fue descrita en un artículo publicado en la revista Zootaxa.

Una tomografía computarizada del pez caracol Mariana. En el estómago del pez caracol se ve un pequeño crustáceo de color verde. Crédito: Adam Summers/Universidad de Washington.

Más recientemente, una expedición japonesa registró un pez caracol Mariana a profundidades de 8.178 metros (26.830 pies), el avistamiento más profundo hasta ahora y posiblemente la profundidad más profunda que una criatura viva puede soportar, biológicamente hablando.

Para soportar las inmensas presiones que se encuentran en el fondo del océano, los peces producen una sustancia llamada osmolito, que ayuda a las células a mantener el volumen y el equilibrio de líquidos. El cuerpo del pez no puede producir nada de esta sustancia por debajo de los 26.900 pies (8.200 metros), por lo que los científicos dicen que, al menos en teoría, ya no encontrarás peces por debajo de este umbral. Al pez caracol de aspecto fantasmal le gusta vivir peligrosamente, nadando apenas por encima de este borde peligroso.

Los peces caracol se han adaptado para ir más profundo que otros peces y pueden vivir en las fosas profundas. Aquí están libres de depredadores, y la forma de embudo de la trinchera significa que hay mucha más comida, dijo el coautor Thomas Linley de la Universidad de Newcastle, en un comunicado. Hay muchas presas invertebradas y el pez caracol es el principal depredador. Son activos y se ven muy bien alimentados.

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