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Rápido: Imagina el peor dolor que has sentido. Ahora triplícalo.

Eso puede sonar muy duro, pero lo creas o no, es probable que aún no esté cerca de ser picado por la hormiga bala, la hormiga más grande del mundo. Originario de las selvas tropicales del oeste de América del Sur, este insecto tiene una picadura venenosa desagradable que se cree que es treinta veces más dolorosa que la picadura de una abeja.

Podría decirse que es el peor dolor conocido por el hombre.

Crédito: Fewell Lab en la Universidad Estatal de Arizona

Con una picadura de hormiga bala, el dolor se extiende por todo el cuerpo, describió el aventurero y naturalista Steve Backshall en un episodio reciente de Infinite Monkey Cage de la BBC. Empiezas a temblar. Empiezas a sudar [] Te recorre todo el cuerpo.

Su ritmo cardíaco aumenta, y si tiene bastantes de ellos, estará entrando y saliendo de la conciencia. No habrá nada en su mundo aparte del dolor durante al menos tres o cuatro horas.

Sin embargo, al igual que las abejas, Parponera clavata solo liberará su potente veneno en defensa, cuando se sienta amenazada. A diferencia de otras hormigas, por lo general solo hay unos pocos cientos de ellas en cada colonia o nido. Los nidos generalmente se ubican en las bases de los árboles. Las hormigas obreras se alimentan todo el tiempo en los árboles, incluso subiendo al dosel, pero rara vez se alimentan en el suelo del bosque. La hormiga bala reina es mucho más grande que las obreras (que suelen medir entre 20 y 30 mm de largo). Los trabajadores son inflexibles, se parecen un poco a una avispa sin alas, son de color negro rojizo y son muy depredadores.

¡Está esperando! Imagen: La bandeja de goteo

Sin embargo, algunas personas son masoquistas incondicionales y buscan activamente el dolor. En el caso de los miembros de la tribu Satere-Mawe en Brasil, la recompensa por luchar con la hormiga bala es la virilidad. Para iniciarse como guerreros, los adolescentes deben usar guantes llenos de numerosas hormigas bala entretejidas, con el aguijón hacia adentro, durante cinco minutos completos. Durante todo este rito, es imperativo que mantengas una compostura tranquila. Los iniciados deben repetir el proceso al menos 20 veces para ascender a la edad adulta.

Sin embargo, tiene un precio. Cada sesión deja la mano hinchada, magullada y paralizada temporalmente. El niño en cuestión podría experimentar temblores incontrolables durante días después del rito. Es por eso que los 20 juicios se distribuyen a lo largo de varios meses. U n realizador de documentales, Hamish Blake, se probó los guantes de hormiga para un documental de la televisión australiana. Solo pudo soportar usar los guantes durante unos segundos, lo que le valió ocho horas de dolor insoportable.

Sin embargo, por lo que vale, el veneno de las hormigas bala no dura tanto. Los moretones sanan rápidamente y la parálisis desaparece. En solo 24 horas, el ingrediente activo, una neurotoxina llamada poneratoxina, se elimina por completo del cuerpo. Según estimaciones toxicológicas, se necesitarían 2250 picaduras para matar a un humano de 165 libras.

Es una neurotoxina casi completamente pura, dijo Backshall. Una de las razones por las que la gente puede usarlo para las ceremonias de iniciación tribal es porque, aunque causa un dolor extraordinario, no es peligroso. Casi no hay alérgenos. No hay peligro de una reacción de histamina al veneno.

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Es fácil entender por qué los Satere-Mawe veneran tanto su práctica. Después del rito, el cuerpo se llena por completo de adrenalina, un subidón que puede durar semanas.

La adrenalina es un componente clave de la respuesta de lucha o huida de nuestro cuerpo y se utiliza para exprimir hasta la última gota de rendimiento de nuestros cuerpos para mantenernos con vida. Sus efectos más obvios incluyen un aumento del flujo de sangre a los músculos, gasto del corazón y aumento de la dilatación de las pupilas. La adrenalina también prepara nuestros órganos internos para emergencias: aumenta el nivel de azúcar en la sangre, altera qué compuestos priorizan nuestros cuerpos durante la digestión y cómo percibimos las emociones (cambia todo más cerca del miedo y/o la agresión). En el lado positivo, nos hace estar más alerta, empuja nuestros músculos a toda marcha y nos hace más concentrados.

Debido a que la picadura de las hormigas bala es tan inmensamente dolorosa, y debido a la gran cantidad de picaduras a las que estaría expuesto un Satere-Mawe durante su iniciación, sus sistemas nerviosos lo registran como una amenaza particularmente peligrosa y liberan una avalancha de adrenalina para ayudarlos. combatirlo o huir de él.

Tienes una sobredosis de adrenalina tan grande que te sientes como un dios. Durante una semana después sentí que si hubiera saltado por un precipicio podría haber volado, dijo Backshall.

Irónicamente, la poneratoxina se está explorando como posible analgésico. En dosis sutiles, algunos han descubierto que actúa para bloquear el dolor.

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