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Una noche estrellada de 2014, un delgado rayo de luz brilló en el cielo sobre Papúa Nueva Guinea. Los astrónomos determinaron rápidamente que se trataba de un meteorito de media tonelada que se desintegró en la atmósfera, un destino compartido por cientos, si no miles, de objetos cósmicos similares a diario cuando golpean la Tierra sin problemas de seguridad ni consecuencias materiales significativas.

Pero resulta que, después de todo, este no era un meteorito ordinario. Según un memorando recientemente desclasificado publicado por el Comando Espacial de EE. UU. (USSC), una rama del Departamento de Defensa responsable de realizar operaciones en, desde y hacia el espacio, la bola de fuego en realidad se originó fuera del sistema solar.

Crédito: Pixabay.

En 2017, los astrónomos informaron que un asteroide extraño, alargado y con forma de cigarro llamado Oumuamua es el primer interestelar encontrado hasta el momento. Pero a la luz de estos desarrollos más recientes, parece que esta distinción pertenece al solitario meteorito del tamaño de un sofá de 2014 que decidió hacer una visita a la Tierra.

Los astrónomos de la Universidad de Harvard, Amir Siraj y Avi Loeb, los científicos que descubrieron Oumuamua, también fueron los primeros en proponer que el meteorito de 2014 debió viajar desde fuera del sistema solar. Los dos estaban peinando la base de datos del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) en busca de impactos que pudieran haber involucrado objetos interestelares cuando se encontraron con el objeto que se desintegró en el cielo sobre la isla Manus en 2014.

6/ Tuve el placer de firmar un memorando con el científico jefe de @ussfspoc, el Dr. Mozer, para confirmar que un objeto interestelar detectado previamente era de hecho un objeto interestelar, una confirmación que ayudó a la comunidad astronómica en general. pic.twitter.com/PGlIOnCSrW

Comando espacial de EE. UU. (@US_SpaceCom) 7 de abril de 2022

Descubrieron que el meteorito se estrelló contra la atmósfera mientras viajaba al menos a 130,000 millas por hora. Ese tipo de velocidad no debería ser posible para ningún objeto dentro de nuestro sistema solar, lo que solo debe significar que ganó impulso al viajar mucho a través del espacio interestelar.

Esta interpretación fue rechazada por Astrophysical Journal Letters cuando los autores intentaron enviar su artículo porque los datos que usaron se consideraron insuficientes. Los datos faltantes fueron almacenados por el gobierno, que opera una red de sensores, originalmente diseñada para detectar detonaciones nucleares, que es lo suficientemente sensible como para registrar la velocidad de las bolas de fuego de Manus con un margen de error aceptable. Fue solo recientemente que estos datos fueron desclasificados.

Loeb y Siraj ahora son reivindicados por el Comando Espacial de EE. UU., tres años después de su descubrimiento inicial. El Comando Espacial de EE. UU. envió una carta al científico jefe de la NASA, Thomas Zurbuchen, confirmando que la estimación de la velocidad es lo suficientemente precisa como para indicar una trayectoria interestelar.

Ahora, los dos astrónomos quieren que se publique su estudio original para que la comunidad científica en general pueda aprender de sus métodos. También tienen un plan descabellado para buscar posibles fragmentos del meteorito que puedan haber caído al fondo del océano. Encontrar fragmentos tan diminutos podría resultar casi imposible, pero, sin embargo, Loeb y Siraj buscan el asesoramiento de expertos al respecto. La posibilidad de tener un objeto interestelar en sus manos es demasiado emocionante como para dejarla pasar.

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