Seleccionar página

El lémur enano de cola gorda, nativo del maravilloso ecosistema aislado de Madagascar, es el pariente humano más cercano que hiberna. Después de estudiar el comportamiento de sueño de especímenes de lémures cautivos y salvajes, los científicos de la Universidad de Duke han descubierto mucho sobre cómo funciona la hibernación en los lémures. El descubrimiento clave es que pueden pasar días sin la parte más profunda del sueño, junto con otros conocimientos relacionados con la temperatura corporal y el metabolismo. Con suerte, junto con más conocimientos que se obtendrán en el futuro, los científicos algún día podrían idear un método que también permita a los humanos hibernar, lo único para que los humanos sobrevivan a un viaje desde la Tierra a los sistemas solares vecinos utilizando métodos de propulsión convencionales.

Un joven lémur enano de cola gorda que vive en el Duke Lemur Center muestra la característica cola llena de calorías que el animal usa para alimentar hasta 7 meses de hibernación. CRÉDITO: David Haring, Duke Lemur Center

¿Por qué dormimos? Puede que le parezca divertido, pero la función clave del sueño aún no se comprende bien. Lo cierto es que es importante, de lo contrario nuestro organismo, al igual que el de los organismos más complejos, no le dedicaría un tercio de su vida. Sabemos que el sueño es importante para regular la temperatura corporal. Por ejemplo, durante la temperatura máxima de la superficie del cuerpo, el sueño está garantizado y es entonces cuando realmente nos entra el sueño, seducidos por la melatonina que comienza a bañar el cerebro. Al final del ciclo del sueño, el cuerpo es el más frío. Además, los estudios han demostrado que es durante el sueño cuando se procesa la mayor parte de la información que recopilamos durante la vigilia y se consolidan los recuerdos. Finalmente, el sueño juega un papel en la regulación del metabolismo. Cómo, cuáles son los mecanismos y si estos ocurren debido al sueño en primer lugar son preguntas que hasta ahora han sido respondidas en opiniones encontradas.

La teoría de que el sueño es vital para la temperatura y la regulación del metabolismo está respaldada por un estudio reciente realizado por científicos de Duke sobre los lémures de Madagascar, un primate del tamaño de una ardilla. Estos diminutos primates viven hasta siete meses al año en un estado fisiológico conocido como letargo (una forma de hibernación), en el que se detiene la regulación de la temperatura corporal y se ralentiza el metabolismo. Sorprendentemente, los lémures pueden reducir su frecuencia cardíaca de 120 latidos por minuto a solo 6, y respirar extremadamente arrastrados. Aún no has escuchado la mejor parte. Los humanos, como la mayoría de los mamíferos, tenemos organismos profundamente dependientes de la temperatura corporal. Es suficiente para que una variación de 2 grados centígrados nos mate a la mayoría de nosotros, sin embargo, los cuerpos de los lémures se calientan y se enfrían con la temperatura del aire exterior, ¡fluctuando hasta 25 grados en un solo día!

[RELACIONADO] La calidad del sueño mejora a medida que envejecemos

Eso puede ser extremo para los humanos, pero para los lémures la habilidad es primordial para sobrevivir durante la larga estación seca del invierno (no tan fría para la mayoría de nosotros, 10°C e incluso más baja durante la noche), una época del año en la que escasean la comida y el agua. suministro.

Luego, los investigadores querían saber qué sucede cuando los lémures duermen, por lo que colocaron electrodos en el cuero cabelludo de los animales y los devolvieron a sus nidos para monitorearlos. Los investigadores también midieron la ingesta de oxígeno y otros signos vitales. Los científicos de Duke midieron períodos de actividad cerebral consistentes con la fase del sueño conocida como sueño de movimiento ocular rápido (REM), cuando se cree que ocurre la mayoría de los sueños, pero solo cuando las temperaturas invernales superan los 25 grados centígrados. Curiosamente, los lémures pasaron días sin la onda lenta cuando estaban en letargo, la actividad cerebral de baja amplitud asociada con el sueño profundo. Las personas que usan el sueño polifásico (durmiendo en ciclos de, digamos, 1 hora cada 4 horas) también suelen dormir profundamente, sin dejar de sentirse descansados ​​(¡aunque no es un patrón de sueño para los débiles de corazón!).

A continuación, los investigadores planean estudiar otros mamíferos en hibernación, una familia de pequeños animales parecidos a erizos llamados tenrecs. Hibernar no solo ayudaría a los humanos a viajar a través del espacio interestelar, sino que también plantearía soluciones prácticas en la actualidad. Ser capaz de poner a los humanos en modo de espera al reducir temporalmente la frecuencia cardíaca y la actividad cerebral podría ganar tiempo para los pacientes que han sufrido un traumatismo craneal o ataques cardíacos y extender la vida útil de los órganos trasplantados.

Krystal AD, Schopler B, Kobbe S, Williams C, Rakatondrainibe H, et al. (2013) La relación del sueño con la temperatura y la tasa metabólica en un primate en hibernación. PLoS ONE 8(9): e69914. doi: 10.1371/journal.pone.0069914

PRÓXIMA LECTURA: Cómo las focas duermen solo con la mitad de sus cerebros

"