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Restauración del famoso pájaro elefante. Foto: Wikimedia Commons

Una vez que uno de los habitantes de la corona de Madagascar, el pájaro elefante ( Aepyornis maximus ) es considerado el ave más grande que jamás haya existido. Los primeros registros del ave son del siglo IX cuando los comerciantes sarracenos e indios visitaron Madagascar y hablaron de las leyendas del roc gigante (rukh). El pájaro elefante se volvió cada vez más raro con la colonización de las regiones costeras de Madagascar, luego del interior, por parte de los europeos hasta que finalmente se extinguió en el siglo XVII debido a la caza excesiva.

Se cree que Aepyornis medía más de 3 m (10 pies) de altura y pesaba cerca de 400 kg (880 lb), lo que la convierte en el ave más grande de su tiempo. Relacionado con los avestruces y los emús, el ave elefante evolucionó en una época en que las aves gobernaban la tierra y probablemente existió en Madagascar durante 60 millones de años. Las leyendas hablaban del temible roc que devoraba elefantes, en verdad, aepyornis era un herbívoro. Aun así, tenía poco de qué preocuparse por los depredadores gracias a su gran tamaño. Cuando la situación lo requería, también podría haber usado sus pies y su pesado pico para protegerse en conflictos con otros de su propia especie.

Foto: Colección Campos

Sus huevos tenían una circunferencia de aproximadamente 3 pies (91 cm), medían aproximadamente 13 pulgadas (33 cm) de largo y una capacidad de 2 galones imperiales (9 litros). ¡Eso es aproximadamente el equivalente a unos 200 huevos de gallina o lo suficiente como para hacer una tortilla para 120 personas con un solo huevo! No es de extrañar que los colonos europeos cazaran al bejesus de estos pobres pájaros. La foto de arriba, que muestra un huevo de ave elefante junto a un huevo de avestruz (Struthio sp.), te dará una idea de la escala de la que hablábamos.

Los cuentos del pájaro elefante llegaron a muchos lugares del mundo incluso en la época medieval. Incluso se dice que Marco Polo fue testigo del ave, como se explica en el libro Nueva Zelanda de Ferdinand von Hochstetter de 1867.

[..] Ya Marco Polo, en el famoso relato de sus viajes, sitúa al pájaro gigante Rue del mito en Madagascar, y relata que el Gran Kan de los tártaros, habiendo oído hablar de este pájaro en las lejanas fronteras del imperio celestial , envió inmediatamente mensajeros a Madagascar. Realmente trajeron consigo una pluma de 9 palmos de largo y 2 palmos de circunferencia, con lo cual Su Majestad expresó su no fingido regocijo. La gente se reía de este cuento, como de fábula, y como tantos otros relatos hechos por Marco Polo sobre hechos reales, se declaraba vana fanfarronería; hasta que llegaron noticias que establecieron el hecho de que muy recientemente un pájaro gigantesco existió y aún existe en Madagascar. Esto sucedió así: los nativos de Madagascar habían venido a Mauricio a comprar ron; los recipientes que habían traído para contener el licor eran cáscaras de huevo, ocho veces más grandes que los huevos de avestruz, o 135 veces el tamaño de un huevo de gallina; huevos que contienen 2 galones. Contaron que aquellos huevos se encontraban de vez en cuando entre los juncos, y que el pájaro también se veía de vez en cuando. Esto tampoco se creía hasta que el Museo de París en 1851 recibió un huevo de este tipo de un deslizamiento de tierra en Madagascar, que medía 2 3/4 pies de circunferencia y contenía 2 1/2 litros; estaba en un estado como si hubiera sido colocado pero muy recientemente. Ahora la fabulosa Rue de Marco Polo se ha convertido en la Aepiornis maximus de Madagascar. Sin embargo, ese huevo colosal, cuyos moldes se exhiben en casi todos los museos de Europa, además de algunos fragmentos de huesos en el Museo Británico, es todo lo que hasta ahora se ha obtenido de esta ave. Si todavía vive, es incierto. Los indígenas afirman hasta el día de hoy, que en la espesura del bosque, aún existe un pájaro gigante; pero que se ve muy pocas veces.

Foto: Wikimedia Commons"