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En las décadas de 1840 y 1850, la reina Victoria y el príncipe Alberto popularizaron una nueva forma de celebrar la Navidad. Este grabado de 1840 muestra a los dos monarcas rodeados de niños y regalos alrededor de un árbol de Navidad. Crédito: Wikimedia Commons.

Para muchos, es impensable celebrar la Navidad sin un hermoso abeto de hoja perenne en la sala de estar decorada con adornos brillantes y regalos envueltos. Como la mayoría de las tradiciones navideñas, incluida la celebración de la Navidad misma, el origen del árbol de Navidad se remonta a las tradiciones paganas. De hecho, si no fuera por la reina Victoria, la monarca más poderosa de su tiempo, los abetos decorados podrían haber seguido siendo una oscura costumbre que solo practicaban un par de países germánicos y eslavos. Aquí hay un breve resumen de la intrigante historia de los árboles de Navidad.

Orígenes paganos del árbol de Navidad

Los antiguos egipcios solían decorar los templos dedicados a Ra, el dios del sol, con palmeras verdes durante el solsticio de invierno. Crédito: Wikimedia Commons.

Mucho antes de que apareciera el cristianismo, la gente del hemisferio norte usaba plantas de hoja perenne para decorar sus casas, especialmente las puertas, para celebrar el solsticio de invierno. El 21 de diciembre o el 22 de diciembre, el día es el más corto y la noche la más larga. Tradicionalmente, esta época del año se ve como el regreso de la fuerza del dios sol que se había debilitado durante el invierno y las plantas de hoja perenne servían como un recordatorio de que el dios volvería a brillar y que se esperaba el verano.

El solsticio lo celebraban los egipcios que llenaban sus casas de juncos verdes en honor al dios Ra, que tenía cabeza de halcón y llevaba el sol como corona. En el norte de Europa, los celtas decoraban sus templos druidas con ramas de hoja perenne que significaban vida eterna. Más al norte, los vikingos pensaban que los árboles de hoja perenne eran las plantas de Balder, el dios de la luz y la paz. Los antiguos romanos marcaban el solsticio de invierno con una fiesta llamada Saturnalia en honor a Saturno, el dios de la agricultura y, al igual que los celtas, decoraban sus hogares y templos con ramas de hoja perenne.

Vale la pena mencionar en este punto que Saturnalia fue la celebración más importante de la vida romana. Fue una celebración sin ley de una semana de duración que se llevó a cabo entre el 17 y el 25 de diciembre en la que nadie podía ser procesado por herir o matar a personas, violar, robar nada, por lo general, en contra de la ley. Pero aunque mucha gente se desahogó aprovechando la anarquía, Saturnalia también podría ser un momento de bondad. Durante las saturnales, muchos romanos practicaban la diversión y el intercambio de regalos.

¿Suena familiar? En los primeros días del cristianismo, el nacimiento de Jesús se fijó en el último día de Saturnalia por los primeros cristianos romanos en el poder para acercarse a los paganos, aunque los eruditos afirman que Jesús nació nueve meses después. Algunos dicen que fue una estratagema política inteligente, que con el tiempo transformó a Saturnalia de un maratón de fiesta de fraternidad en una mansa celebración del nacimiento de Cristo.

Si bien muchas culturas antiguas usaban árboles de hoja perenne en la época navideña, los registros históricos sugieren que la tradición del árbol de Navidad se inició en el siglo XVI por los alemanes que decoraban abetos dentro de sus hogares. En algunos cultos cristianos, Adán y Eva eran considerados santos y la gente los celebraba durante la Nochebuena.

Durante el siglo XVI, a finales de la Edad Media, no era raro ver grandes obras de teatro al aire libre durante el día de Adán y Eva, que contaban la historia de la creación. Como parte de la actuación, el Jardín del Edén fue simbolizado por un árbol del paraíso del que colgaban frutos. El clero prohibió estas prácticas de la vida pública, considerándolas actos de paganismo. Entonces, algunos recogieron ramas o árboles de hoja perenne y los llevaron a sus hogares, en secreto.

Estos árboles de hoja perenne se llamaron inicialmente árboles del paraíso y, a menudo, iban acompañados de pirámides de madera hechas de ramas unidas por cuerdas. En estas pirámides, algunas familias sujetaban y encendían velas, una para cada miembro de la familia. Estos fueron los precursores de las luces y adornos modernos para árboles de Navidad, junto con comestibles como el pan de jengibre y las manzanas cubiertas de oro.

Algunos dicen que el primero en encender una vela en lo alto de un árbol de Navidad fue Martín Lutero. Cuenta la leyenda que, una tarde de Navidad, Luther caminaba hacia su casa por el bosque cuando la belleza inocente de la luz de las estrellas brillaba a través de los abetos. Queriendo compartir esta experiencia con su familia, Martín Lutero cortó un abeto y se lo llevó a casa. Colocó una pequeña vela en las ramas para simbolizar el cielo navideño.

Lo cierto es que en 1605 los árboles de Navidad eran una cosa ya que, en ese año, los registros históricos sugieren que los habitantes de Estrasburgo colocaron abetos en los salones y colgaron rosas recortadas en papel de muchos colores, manzanas, hostias, oro. papel de aluminio, dulces, etc.

Durante estos primeros días del árbol de Navidad, muchos estadistas y miembros del clero condenaron su uso como celebración de Cristo. El ministro luterano Johann von Dannhauer, por ejemplo, se quejó de que el símbolo distraía a la gente del verdadero árbol de hoja perenne, Jesucristo. Los puritanos ingleses condenaron una serie de costumbres asociadas con la Navidad, como el uso del tronco de Navidad, el acebo y el muérdago. Oliver Cromwell, el influyente político británico del siglo XVII, predicó contra las tradiciones paganas de los villancicos navideños, los árboles decorados y cualquier expresión alegre que profanara ese evento sagrado.

El árbol de navidad moderno

Crédito: Pixabay.

No fue hasta la época de la reina Victoria que celebrar la Navidad con regalos alrededor de un abeto se convirtió en una costumbre mundial. En 1846, la reina Victoria y su esposo alemán Alberto fueron retratados en el Illustrated London News de pie con sus hijos alrededor de un árbol de Navidad en el Castillo de Windsor. Los inmigrantes alemanes habían traído consigo la costumbre de los árboles de Navidad a Gran Bretaña a principios del siglo XIX, pero la práctica no se popularizó entre los lugareños. Después de que la reina Victoria, una monarca extremadamente popular, comenzara a celebrar la Navidad con abetos y regalos colgados en las ramas como un favor a su esposo, los laicos inmediatamente siguieron su ejemplo.

Al otro lado del océano, en el siglo XIX, los árboles de Navidad no eran nada populares, aunque los colonos holandeses y alemanes los introdujeron. Los estadounidenses eran menos susceptibles a la influencia de Queens. Sin embargo, fueron los líderes cívicos, artistas y autores estadounidenses quienes jugaron con la imagen de una familia feliz de clase media intercambiando regalos alrededor de un árbol en un esfuerzo por reemplazar las costumbres navideñas que se consideraban decadentes, como wassailing. Esta imagen centrada en la familia se amplificó aún más con un poema muy popular escrito por Clement Moore en 1822 conocido como Twas the Night Before Christmas. El mismo poema evocó la imagen moderna de Santa Claus.

Pasó mucho tiempo antes de que el árbol de Navidad se convirtiera en una parte integral de la vida estadounidense durante esta noche fiel. El presidente Franklin Pierce (1804-1869) hizo arreglos para tener el primer árbol de Navidad en la Casa Blanca, a mediados de la década de 1850. El presidente Calvin Coolidge (1885-1933) inició la Ceremonia Nacional de Iluminación del Árbol de Navidad en el jardín de la Casa Blanca en 1923.

Aunque tradicionalmente no todas las culturas cristianas adornaban sus hogares con árboles de hoja perenne y regalos, la influencia ejercida por Occidente y el creciente consumismo han convertido al árbol de Navidad en un símbolo omnipresente. De hecho, muchas personas de otras religiones han adoptado el árbol de Navidad (véase Japón, por ejemplo).

El árbol de Navidad ha recorrido un largo camino desde sus orígenes humildes y paganos, hasta el punto de que se ha vuelto demasiado popular para su propio bien. Solo en los EE. UU., se venden anualmente 35 millones de árboles de Navidad, junto con 10 millones de árboles artificiales, que son sorprendentemente peores desde una perspectiva ambiental. Anualmente, se cultivan 300 millones de árboles de Navidad en granjas de todo el mundo para sostener una industria de dos mil millones de dólares, pero debido a que a menudo no son suficientes, se talan muchos abetos de los bosques. Por eso recomendamos optar por alternativas más creativas y sostenibles a los árboles de Navidad.

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