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¿Cuál es el ser vivo más pesado del mundo? No es un elefante o una ballena azul, el organismo más pesado es en realidad un álamo temblón. Pando, como se le llama, es una colonia clonal de un solo álamo temblón macho; Básicamente, parece más árboles, pero en realidad es solo una criatura viviente con un sistema de raíces subterráneo masivo. ¡El peso estimado de las plantas es la friolera de 6.000.000 kg (6.600 toneladas cortas)! Con una edad estimada de 80.000 años, Pando es también uno de los seres vivos más antiguos del mundo.

El árbol que se clona a sí mismo durante 80.000 años

Pando es el organismo más pesado del mundo y también uno de los más antiguos. Imagen vía Wiki Commons.

Un organismo clonal (también llamado gineta) es un grupo de individuos genéticamente idénticos (generalmente plantas, hongos o bacterias) que han crecido en un lugar determinado; es básicamente un solo individuo, con más manifestaciones. En cierto modo, todos estos árboles son en realidad un solo árbol. Todos los individuos se originaron vegetativamente, no sexualmente. La reproducción vegetativa es una forma de reproducción asexual en las plantas, en la que emerge nueva vida sin la producción de semillas o esporas. ¡La planta básicamente se está clonando a sí misma!

En la superficie, estas plantas parecen ser individuos distintos, pero bajo tierra permanecen interconectadas y son todas clones de la misma planta. Sin embargo, puede ser bastante complicado saber si se trata de un individuo o si, de hecho, hay más de ellos. Si bien existen varios mecanismos para que los organismos clonales prosperen, en la mayoría de los árboles leñosos, las colonias clonales surgen de raíces de amplio alcance que a intervalos envían nuevos brotes, denominados chupones.

Tal es el caso de Pando. Durante los últimos 800 siglos, mucho antes de que el Homo sapiens comenzara su historia escrita y mucho antes de cualquier civilización, el árbol ha perpetuado su material genético.

Historia de Pandos

Pando está ubicado a 1 milla al suroeste de Fish Lake en la Ruta 25 de Utah. Se cree que durante la mayor parte de su vida, The Trembling Giant, como también se le llama, ha crecido sin condiciones ideales para la mayor parte de su vida. No solo las condiciones eran ideales para ello, sino que básicamente destruyeron a su principal competencia: las coníferas. Los incendios forestales son relativamente frecuentes en la zona, acabando con las coníferas; sin embargo, la colonia de álamos logró sobrevivir debido a que su sistema de raíces subterráneas enviaba nuevos tallos después de cada incendio forestal.

Pando el bosque Inmortal. Imagen vía Wired.

El clima también ha variado durante la vida de Pandos. Según las mediciones modernas, un cambio climático de húmedo y húmedo a semiárido ha obstruido el establecimiento de plántulas y la rivalidad que lo acompaña de los álamos más jóvenes.

Curiosamente, los grupos clonales de álamo temblón son muy comunes, pero según un informe de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), rara vez crecen más de 0,1 hectáreas, ¡mientras que Pando cubre más de 40 hectáreas!

Durante la mayor parte de su historia, pasó desapercibido. Cualquier ser humano que caminara por él no habría visto nada diferente o notable, y para casi cualquier espectador, era solo un bosque como cualquier otro. No fue hasta que Burton V. Barnes, de la Universidad de Michigan, apareció en 1968 que recibió atención. Burton, experto en álamos temblones y colonias, logró certificar que Pando es un individuo basándose únicamente en sus características morfológicas; no usó ningún ADN ni ninguna prueba molecular, porque no se desarrollaron en ese momento. Un análisis posterior confirmó los hallazgos de Burton, y Michael Grant de la Universidad de Colorado en Boulder logró confirmarlos en 1992; también nombró a la colonia de álamos Pando.

Tamaño, peso y edad.

Las mediciones indicaron que Trembling Giant cubre 43 hectáreas (106 acres), pesa casi 5900 toneladas (13 000 000 libras) y tiene más de 40 000 tallos (troncos). Los árboles individuales a menudo pueden ir y venir, pero la colonia sobrevive y perdura.

Sin embargo, por esta razón, es muy difícil fechar el árbol. Las dataciones típicas de árboles se basan en núcleos para contar los anillos de los árboles, pero en este caso, eso no es realmente relevante porque solo encontraría la edad de un árbol individual, no la edad de la colonia real. Esto ha llevado a algunos investigadores a pensar que Pando tiene mucho más de 80,000 años y algunos incluso se remontan a 1 millón de años.

Imagen vía Jardín Land.

Sin embargo, eso es bastante improbable, aunque es posible que Pando tenga más de 80.000 años. Esta estimación de edad se basó en una serie de factores complejos, incluidos los cambios climáticos y biológicos. Por ejemplo, hace 10.000 años fue la última vez que hubo condiciones favorables para la floración, y se cree que fue la última vez que Pando floreció. Michael Grant lo resumió así:

A pesar de las enormes cosechas de semillas viables, el establecimiento exitoso de plántulas parece ser un evento raro en el oeste semiárido, pero el establecimiento de nuevos árboles a partir de semillas parece ser común en los bosques húmedos y húmedos de Nueva Inglaterra. no ocurrió en el oeste de los Estados Unidos desde la última glaciación, hace unos 10.000 años. Parte de la razón detrás de las estimaciones de edad actuales para los clones de álamo temblón es que la reproducción sexual se ve efectivamente frustrada por la rareza de un conjunto favorable de condiciones en ambientes semiáridos.

Estado actual

Desafortunadamente, con toda su rica historia de supervivencia, Pando ahora está amenazada. Según Paul Rogers, ecólogo de la Universidad Estatal de Utah en un artículo de octubre de 2010, el Gigante Tembloroso está en peligro. Rogers informó de la falta de tallos jóvenes y juveniles para reemplazar los troncos más viejos, probablemente causado por el pastoreo excesivo de ciervos y alces. Sin un nuevo crecimiento que reemplace al viejo, el Gigante Tembloroso es vulnerable a un catastrófico y repentino marchitamiento y encogimiento. Rogers confesó, Se está escapando muy rápido.

Incluso con sus habilidades regenerativas, Pando también es vulnerable a enfermedades e infestaciones de insectos, pero el principal problema es la destrucción de nuevos tallos y árboles. Para ello, existe un proyecto de cercar la mayor parte de la colonia con un cerco, para evitar accesos no deseados a la zona. Esto ayudará con el sobrepastoreo, así como con la tala de árboles.

El álamo temblón toma su nombre de los sonidos que hacen sus hojas con solo un suave golpe de viento, un sonido de aleteo multiplicado innumerables veces llena el aire. Este es solo un individuo, pero es un gigante tembloroso.

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