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Si quieres saber cuál es el organismo más grande del mundo, te espera una gran sorpresa, no es un elefante o un árbol, ¡ni siquiera es una ballena azul! Tiene 2 millas de ancho, y ni siquiera se ve la mayor parte porque es un hongo. Así es, el ser vivo más grande del mundo es un hongo: Armillaria solidipes (anteriormente Armillaria ostoyae) también llamado hongo de la miel.

Delicioso, letal e increíblemente grande el hongo de la miel. Imagen vía io9

Una golosina deliciosa, un parásito e increíblemente grande

Si le preguntas a diferentes personas sobre el hongo de la miel, obtendrás respuestas diferentes. Para los chefs, es una delicia y un ingrediente muy sabroso. Los champiñones salteados o la sopa de crema satisfarán incluso al cliente más exigente.

Para un guardabosques, son una maldición, un parásito letal que puede destruir bosques enteros. Pero para algunos biólogos, es un estudio de caso muy interesante porque solo recientemente los científicos aprendieron cuán grandes pueden llegar a ser estas cosas. El individuo más grande reportado mide 2.4 millas (3.8 km) de ancho y se puede encontrar en las Montañas Azules en Oregón. La colonia de hongos en el caso también tiene más de 2.400 años, lo que la convierte en uno de los organismos más antiguos del mundo.

La mayoría de las veces, el hongo de la miel se reproduce sexualmente. Los hongos comienzan su vida como esporas, liberadas al medio ambiente por un hongo maduro. Cuando los micelios de A. solidipes genéticamente idénticos se encuentran, pueden fusionarse para formar un individuo. Una forma de vida muy extraña les ha permitido perdurar durante muchos siglos y prosperar de esa manera.

La estructura de la colonia clonal. Imagen vía io9

Estos son organismos muy extraños para nuestra forma de pensar antropocéntrica, dice el bioquímico Myron Smith de la Universidad de Carleton en Ottawa, Ontario. Un individuo de Armillaria consiste en una red de hifas, explica. En conjunto, esta red se denomina micelio y tiene forma y tamaño indefinidos.

Problemas de hongos

En 1998, un equipo del Servicio Forestal de EE. UU. se dispuso a comprender por qué se caían muchos árboles en el Bosque Nacional Malheur, en el este de Oregón. Tomaron fotografías aéreas y muestras del sitio, y no tardaron en darse cuenta de que la causa principal era el hongo de la miel Armillaria solidipes (anteriormente conocido como Armillaria ostoyae).

Mientras el Servicio Forestal estudiaba las muestras de árboles en el laboratorio, notaron que algo sorprendente había sido derribado por la misma colonia de clones, lo que básicamente significa que estaban tratando con organismos realmente enormes.

La gente tenía ideas de que tal vez eran grandes, pero nadie tenía idea de que eran tan grandes, dice Tom Volk, profesor de biología en la Universidad de Wisconsin La Crosse. Bueno, es sin duda la mayor publicidad que va a recibir la micología, tal vez nunca.

Imagen a través de Ohio Mushroom.

El problema con Armillaria es que puede permanecer viable en tocones durante 50 años y es casi imposible sacarlo. Los tratamientos químicos no erradican el hongo por completo y no son rentables. Los estudios demostraron que agregar otro hongo podría eliminarlo, pero hasta ahora, este enfoque no se ha aplicado con éxito en el campo.

Estado actual

Aunque desde un punto de vista biológico, la especie es notable, la mayoría de la gente preferiría verla destruida; después de todo, es un parásito y puede causar daños masivos. Pero plantea algunas preguntas interesantes. En primer lugar, ¿qué se puede definir como un solo organismo?

Es un conjunto de células genéticamente idénticas que están en comunicación entre sí que tienen una especie de propósito común o al menos pueden coordinarse para hacer algo, explica Volk. ¿Los hongos realmente entran en esta categoría?

La respuesta es sí. La colonia clonal de A. solidipes pasa la prueba basada en una definición de estar compuesta de células genéticamente idénticas que pueden comunicarse y que tienen un propósito común o al menos pueden coordinarse. Este hongo es un organismo, y uno enorme.

La segunda pregunta es si debemos proteger la vida extraordinaria solo porque es extraordinaria. En otras palabras, ¿debería darse paso libre a los individuos enormes y permitirles arrasar los bosques, destruyendo árbol tras árbol? Lo más probable es que la respuesta aquí sea no. Si eres un parásito, tienes que irte. No importa si has existido durante 2400 años, y no importa si puedes cubrir 10 campos de fútbol.

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