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Se llama Valles Marineris, y avergonzaría a cualquier cañón de la Tierra. Tiene una longitud de 2500 millas (4000 km) a lo largo del ecuador de Marte, casi 10 veces más que el Gran Cañón, y tres veces más profundo. El impresionante cañón ahora fue exhibido por la NASA con un detalle sin precedentes. Aquí hay un vistazo.

Créditos de imagen: NASA/JPL/UArizona.

Marte es sede de una geología seria. Aunque es posible que el planeta no sea tan activo hoy en día, independientemente de las fuerzas geológicas que dieron forma a Marte, hicieron un trabajo tremendo. Marte también alberga el Olympus Mons, el volcán más grande del Sistema Solar, a una altura de más de 21 km, que puede estar conectado. al cañón Valles Marineris fue fotografiado con la cámara HiRISE (abreviatura de High Resolution Imaging Science Experiment) que está a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter.

La cámara HiRISE en sí es bastante grande: pesa 64 kilogramos (143 libras) y mide aproximadamente 0,6 x 1,5 metros (2 por 5 pies), la cámara está perfectamente equipada para obtener imágenes de la superficie de Marte con un detalle sin precedentes. Su resolución puede mostrar algo del tamaño de un escritorio en una toma de 6 km (3,7 millas) de ancho.

La imagen de arriba muestra un área del cañón llamada Tithonium Chasma. Si lo miras de cerca, verás cortes diagonales en las fisuras de la pendiente de un origen desconocido.

Estas fisuras podrían ser indicativas de antiguos ciclos de congelación y descongelación, según creen algunos investigadores.

En esta vista de arriba hacia abajo, la luz del sol de la tarde resalta sutiles crestas que tienden de este a oeste en la ladera orientada al este. Créditos de imagen: NASA/JPL/UArizona.

Pero no está claro cómo se produjo el cañón. Según la NASA, Marte es demasiado cálido y demasiado seco para haber tenido un río lo suficientemente grande como para crear este tipo de cañón. Sin embargo, es posible que el agua que fluye podría haber profundizado y ensanchado los cañones existentes y sabemos que Marte probablemente tuvo ríos masivos que fluyeron durante miles de millones de años.

La Agencia Espacial Europea presentó otra teoría: que una gran parte del cañón se abrió hace miles de millones de años, cuando un grupo de volcanes comenzó a sufrir erupciones masivas. Después de que se produjo la forma original del cañón, el agua podría haber entrado y hecho el resto. Investigadores de la Universidad de Arizona también sugirieron que los deslizamientos de tierra podrían haber ayudado a ensanchar el cañón. También se cree que la formación del cañón está conectada con Tharsis Bulge, una vasta meseta volcánica en las cercanías del cañón, hogar de los tres volcanes más grandes del sistema solar.

Un mapa topográfico de la región de Tharsis (mostrado en tonos de rojo y marrón) y el cañón Valles Marineris, en su región oriental. Créditos de la imagen: NASA.

Este tipo de imágenes de alta resolución es exactamente lo que puede ayudar a los geólogos a afinar sus teorías sobre cómo se formó el cañón. Para un geólogo, los detalles minuciosos, como los patrones de sedimentación y los sistemas de fisuras, pueden ser pistas importantes sobre la evolución del sistema de cañones y el propio Marte.

Vista topográfica de Valles Marineris construida a partir de datos de altimetría del MOLA. Créditos de la imagen: NASA. "