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Un arma nuclear de 1,7 kilotones fue detonada en un túnel subterráneo en el sitio de pruebas de Nevada (NTS) el 19 de septiembre de 1957. La prueba, conocida como Rainier, fue la primera detonación subterránea completamente contenida y no produjo lluvia radiactiva. Para la prueba se utilizó una ojiva W-25 modificada que pesaba 218 libras y medía 25,7 pulgadas de diámetro y 17,4 pulgadas de largo. Pero antes de que los científicos pudieran diseñar una prueba nuclear completamente contenida, tuvieron algunos experimentos fallidos. Uno de ellos se convirtió en materia de leyendas. Crédito: dominio público.

Vamos a jugar un juego de trivia. Iré primero: ¿cuál es el objeto hecho por el hombre más rápido que los humanos hayan lanzado? ¿Un jet hipersónico? Equivocado. ¿Quizás una nave espacial súper poderosa de la era Apolo o un elegante cohete SpaceX? No. La respuesta correcta es una tapa de alcantarilla que fue lanzada al maldito espacio por una bomba nuclear detonada en un pozo que estaba cubriendo. Aquí está la historia detrás de este ridículo, pero verdadero evento.

El Proyecto Manhattan de alto secreto que vio el desarrollo de la primera bomba nuclear al final de la Segunda Guerra Mundial fue solo el comienzo de una larga era de investigación y desarrollo de armas nucleares. Entre 1945 y 1992, solo Estados Unidos detonó más de 1000 ojivas nucleares durante las pruebas, algunas más poderosas que otras.

Por obvias razones, estas armas de destrucción masiva fueron detonadas en zonas muy apartadas del país, como en los desiertos de Nuevo México y Nevada, o en las Islas Marshall ubicadas en medio del Océano Pacífico. Aun así, los científicos estaban legítimamente preocupados por las consecuencias nucleares de estas pruebas que podrían viajar a través de la atmósfera y afectar a los civiles.

Entonces, a fines de la década de 1950, el Pentágono decidió que la gran mayoría de sus pruebas deberían realizarse bajo tierra. Estas no fueron las primeras pruebas nucleares bajo tierra, pero serían las primeras que se diseñarían teniendo en cuenta la contención nuclear absoluta.

Prueba nuclear de Small Boy, 14 de julio de 1962, parte de la Operación Sunbeam, en el sitio de pruebas de Nevada. El rendimiento fue de 1,65 kt. Crédito: dominio público.

Esto nos lleva a Pascal A, la primera prueba de este tipo, que se llevó a cabo la noche del 26 de julio de 1957. La bomba se colocó en la parte inferior de una columna hueca de aproximadamente 150 metros (485 pies) de profundidad. En la parte superior se soldó una tapa de hierro de 900 kilogramos y 10 cm (4 pulgadas). En solo un par de milisegundos de la detonación de las bombas, la tapa se deshizo cuando la explosión subió por la columna, formando una columna similar a una vela romana en la atmósfera sobre el eje.

Para Pascal B, la segunda prueba subterránea planificada, se ordenó al científico Robert Brownlee que calculara la onda de choque de las bombas dentro del pozo subterráneo, incluido el tiempo y los detalles de la onda de choque cuando alcanzó la tapa de metal. En un ensayo de 2002, Brownlee relata un intercambio con Bill Ogle, el subdirector de la división, que se convertiría en un mito.

Ogle: ¿A qué hora llega el choque a la parte superior de la tubería?
RRB : Treinta y un milisegundos.
Ogle: ¿Y qué pasa?
RRB : El choque se refleja de regreso por el orificio, pero las presiones y temperaturas son tales que la tapa soldada está destinada a salirse del orificio.
Ogle: ¿Qué tan rápido va?
RRB: Mis cálculos son irrelevantes en este punto. Sólo son válidos al hablar del reflejo de choque.
Ogle: ¿Qué tan rápido fue?
RRB: Esos números no tienen sentido. Solo tengo una aspiradora encima de la tapa. Sin aire, sin gravedad, sin fuerzas materiales reales en la tapa de hierro. Efectivamente, la tapa está suelta, viajando a través de un espacio sin sentido.
Ogle: ¿Y qué tan rápido va?

Esta última pregunta fue más un grito. A Bill le gustaba tener una respuesta directa a cada una de sus preguntas.
RRB: Seis veces la velocidad de escape de la tierra.

¡Bill quedó encantado con la respuesta, porque nunca antes había escuchado una velocidad dada en términos de la velocidad de escape de la tierra! Hubo muchas risas y nació la leyenda, porque a Bill le encantaba informar a cualquiera que quisiera escuchar sobre las unidades de velocidad de Brownlees. Dice que la gorra se escaparía de la tierra. (Pero, por supuesto, no creíamos que eso sucedería alguna vez), escribió Brownlee.

Excepto que eso es exactamente lo que parecía suceder. Para medir la velocidad de la tapa de metal, el equipo de Brownlees decidió montar una cámara de alta velocidad que registraría el evento. Pero una vez que la bomba fue detonada el 27 de agosto de 1957, la tapa apareció sobre el agujero por solo un cuadro, por lo que no pudo haber una medición directa de la velocidad. ¡En cambio, Brownlee estimó que iba como un murciélago! lo que no suena muy científico pero hace una descripción muy visual.

Brownlee luego calculó que el casquete debe haber estado viajando a unas 125,000 millas por hora o cinco veces la velocidad de escape de la Tierra.

Todos esperaban encontrar la tapa de la alcantarilla en alguna parte, pero nunca la encontraron. De hecho, muy bien podría haber terminado en el espacio meses antes de que la Unión Soviética Sputnik 1, el primer satélite artificial. De hecho, su velocidad debe haberlo enviado mucho más allá de la órbita terrestre y del alcance gravitacional, probablemente disparado hacia el espacio exterior.

Así que esta audaz tapa de alcantarilla no solo fue el objeto más rápido hecho por el hombre en la historia, sino que también puede haber sido uno de los primeros objetos que llegaron al espacio exterior.

Las pruebas posteriores se diseñaron mejor de modo que finalmente se alcanzó la contención total de la explosión nuclear.

Agregaré que aprendimos mucho con nuestra serie de pruebas de bajo rendimiento. Los enchufes ayudaron, pero cuanto más cerca del dispositivo nuclear, mejor. Manipular el dispositivo es aún mejor, y hay algunas formas de hacerlo que son más inteligentes que otras. En su mayoría, aprendimos que incluso un agujero vacío podría causar una reducción en la atmósfera de hasta un 90 por ciento, según los parámetros de diseño específicos. Más tarde vimos que si el agujero es lo suficientemente profundo y el rendimiento es lo suficientemente alto, un agujero vacío se cerrará por completo, sin dejar salir nada excepto la luz inicial, que por supuesto no es radiactiva. Con el tiempo, las pruebas se volvieron muy sofisticadas y costosas, pero pudimos lograr una contención completa para casi todas las pruebas, y para todas, excepto unas pocas que tuvieron fallas de contención, no se detectó nada fuera del sitio. Entonces, juzgaría que nuestros esfuerzos de contención fueron bastante exitosos, dijo Brownlee.

Este artículo se publicó originalmente en enero de 2021.

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