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Los leopardos de las nieves son algunas de las criaturas más magníficas que viven en elevaciones de 3000 a 4500 m (9800 a 14 800 pies), son animales solitarios que rara vez son capturados por la cámara. Pero estos raros y hermosos leopardos grises pueden extinguirse antes de que tengamos la oportunidad de aprender más sobre ellos. He aquí por qué.

Comportamiento y forma de vida.

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El elegante leopardo de las nieves es uno de los felinos más escurridizos del mundo. Distribuido escasamente en 12 países de Asia central, habita en áreas alpinas y subalpinas, disfrutando de las altas montañas de Asia Central. Su rango se extiende desde Afganistán hasta Kazajstán y Rusia en el norte hasta India y China en el este. China contiene el 60% de su hábitat actual, y ya han desaparecido de algunos de sus rangos históricos (como Mongolia). Les encanta saltar dentro y fuera de los acantilados y, de hecho, son grandes saltadores, saltando hasta 50 pies (15 metros), usando sus colas para mantener el equilibrio. También usan sus colas como mantas para proteger las partes más vulnerables de su cuerpo.

Durante milenios, han sido los reyes indiscutibles de las montañas, matando cosas hasta tres veces más grandes que ellos. ¡Se informa que un leopardo de las nieves indio, protegido y observado en un parque nacional, devoró cinco ovejas azules, nueve liebres lanudas tibetanas, veinticinco marmotas, cinco cabras domésticas, una oveja doméstica y quince pájaros en un solo año! Para un animal que normalmente pesa menos de 50 kg, eso es bastante notable.

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Generalmente son criaturas solitarias, a excepción de las madres y sus cachorros, pero a diferencia de la mayoría de los depredadores, no son muy territoriales y rara vez se vuelven agresivos cuando se viola su territorio. Por lo general, simplemente evitan al transgresor. Los leopardos de las nieves tienden a marcar a lo largo de las características topográficas, como las crestas o la base de los acantilados.

Un rango de hábitat puede ser tan pequeño como 12 km 2 (5 millas cuadradas) o tan grande como 40 km 2 (15 millas cuadradas). Son maestros del camuflaje y la emboscada, lo cual es otra razón por la que son tan difíciles de fotografiar. De hecho, como están activos al amanecer y al anochecer, los leopardos de las nieves rara vez se ven en la naturaleza. Los leopardos de las nieves casi nunca atacan a los humanos, solo se conocen dos casos, uno en 1940 y otro en 2008. Un episodio de Natural World de 2008, Snow Leopard Beyond the Myth, entrevistó a una pareja con una granja de cabras en Pakistán; la mujer fue arrollada por el leopardo de las nieves que escapaba de un recinto donde se había estado alimentando del ganado, pero el gato no la atacó, a pesar de haberse desmayado y estar indefensa.

Imagen vía Wikipedia.

Los leopardos de las nieves no pueden rugir debido a la fisiología de su garganta y, en cambio, emiten un sonido de resoplido no agresivo llamado chuff, pero ese chuff suena como si un enorme tractor quisiera atraparte.

En peligro de extinción

El leopardo de las nieves es una criatura misteriosa de fuerza y ​​belleza, cuya presencia rara vez se puede probar, pero cuya pérdida dejaría un agujero no solo en los frágiles ecosistemas de las grandes cadenas montañosas de Asia Central, sino también en nuestra imaginación y alma colectivas. Peter Zahler, subdirector de WCS-Asia

Imagen vía Snow Leopard Conservancy.

Pero los leopardos de las nieves están empezando a perder su estatus, su hábitat y su forma de vida, debido a la criatura más peligrosa que existe, los humanos. La expansión de los asentamientos humanos está reduciendo sus hábitats y el calentamiento global ha provocado que la línea de árboles aumente en altitud, lo que resulta en la disminución de las presas silvestres de las que dependen. Los pastores y cazadores furtivos también los cazan, aunque esto es ilegal.

Debido a que son tan reservados, es difícil saber exactamente cuántos leopardos de las nieves hay en la naturaleza; una estimación generalmente aceptada sitúa la cifra en 2.500 adultos que pueden reproducirse en la naturaleza, y esa es una cifra sumamente preocupante. Otro afirma que hay 4.000 adultos, lo que no es una mejora espectacular. En 1972, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) colocó al leopardo de las nieves en su Lista Roja de Especies Amenazadas como en peligro de extinción, y no ha mejorado mucho desde entonces, a pesar de los esfuerzos significativos. Como parece ser el caso de muchos mamíferos en peligro de extinción, se cree que tienen propiedades curativas en la medicina tradicional china, por lo que cada vez más personas los cazan para vender sus cuerpos a precios altísimos en el mercado negro. Su pelaje también es un bien preciado.

Imagen vía Wikipedia.

Se han hecho algunos progresos en cautiverio. Los animales suelen dar a luz de dos a tres cachorros en una camada, pero pueden dar a luz hasta siete en algunos casos, y los programas de cría en cautiverio han demostrado ser sorprendentemente exitosos, pero esto hace poco para ayudar a la población en la naturaleza. En los últimos 20 años, el número de leopardos de las nieves salvajes ha disminuido en al menos un 20%, aunque es difícil obtener una estimación exacta.

También se llevaron a cabo programas con granjeros locales que tienen razón al decir que los leopardos de las nieves a veces cazan su ganado. A los granjeros se les enseña cómo proteger sus establos y áreas de almacenamiento de ganado contra los leopardos de las nieves y se han establecido programas de reembolso para darles a los granjeros un valor justo de mercado por los animales que han perdido a cambio de permitir que los leopardos de las nieves vivan. Es un ganar-ganar, pero cambiar la opinión de las personas es un proceso tedioso. WWF también tiene algunos programas saludables en el área, no solo discutiendo y trabajando con las comunidades locales, sino también abordando el comercio de vida silvestre. Desde 1998 se han pagado $7.000 en compensación por animales perdidos y se han invertido $13.000 en mejorar corrales de ganado y otras infraestructuras, una suma ínfima a la hora de proteger a tan emblemática criatura.

Lo que puedes hacer

Las imágenes documentales del leopardo de las nieves son escasas, al igual que la fotografía. Estas notables criaturas parecen estar fuera de la vista y de la mente, pero de alguna manera se las arreglaban para destruir a su población, directa o indirectamente. Pero todos podemos hacer nuestro pequeño papel y tratar de proteger al leopardo de las nieves. Lo más sencillo sería donar Snow Leopard Conservancy y Snow Leopard Trust son dos organizaciones que aceptan contribuciones. También puedes adoptar un leopardo de las nieves (aquí, aquí o aquí), obtendrás un lindo peluche, algunos otros obsequios, así como actualizaciones periódicas sobre la conservación del leopardo de las nieves.

Si vive en una de las áreas habitadas por leopardos de las nieves, puede dirigirse a su representante político y pedirle que se proponga protegerlos. Como mínimo, deberías ser consciente. En este punto, básicamente estamos causando una gran extinción generalizada, y la mayoría de las personas ni siquiera se dan cuenta. Estamos matando criaturas como el hermoso leopardo de las nieves, y ni siquiera lo sabemos, ¡así que mantente informado! ¡Comparta la mayor cantidad de información posible, acumule la mayor cantidad de información posible y hable! Defiende la vida silvestre y las cosas que merecen protección. Quién sabe, podría hacer toda la diferencia en el mundo algún día.

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