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Ice-VII (Ice Seven), una extraña forma de agua cristalizada, suena como material de ciencia ficción. En muchos aspectos lo es. Recientemente, los científicos lograron recrear las condiciones impías de temperatura y presión requeridas para cristalizar el agua en hielo-VII, y nadie pensó que fuera posible verlo ocurrir naturalmente, pero sucedió. Completamente por accidente, los geólogos han identificado cristales de hielo VII atrapados como inclusiones en algunos diamantes muy afortunados que migraron desde las profundidades del manto terrestre hacia la superficie. Las inclusiones sugieren que las bolsas de agua pueden estar a una profundidad de 500 millas en el manto de la Tierra.

Crédito: Wikimedia Commons.

En condiciones normales de presión ambiental, el agua que alcanza su punto de congelación se cristaliza en un arreglo hexagonal, también conocido como Ice-1-h. Esto es lo que llamarías hielo normal porque es el único tipo que normalmente encuentras en la Tierra desde la plataforma de hielo de la Antártida hasta el congelador de tu cocina. En otros entornos extraterrestres, los científicos creen que el agua puede cristalizarse en más de 17 tipos de hielo, algunos de los cuales se han demostrado en condiciones de laboratorio. Por ejemplo, ice-II tiene cristales en forma de rombo y ice-III tiene cristales tetragonales. Ice-VII tiene cristales cúbicos y puede ser una vista increíblemente rara.

En 2017, los científicos del Laboratorio Nacional de Los Alamos observaron que el agua se convertía en Ice-VII (Ice Seven) por primera vez. Fue un gran avance en la ciencia e involucró el uso de una serie de láseres para exprimir el agua a una presión superior a 50,000 veces la de la atmósfera de la Tierra al nivel del mar. A principios de este año, la hazaña fue repetida por investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, quienes exprimieron agua con una presión alucinante millones de veces mayor que la presión del aire en nuestra atmósfera. Todo el experimento duró solo de 10 a 20 nanosegundos, después de lo cual las ondas de liberación de presión descomprimen y vaporizan toda la muestra.

Debido a que requiere temperaturas bajas y una presión muy alta, no se cree que el hielo VII se produzca naturalmente en la Tierra, aunque los científicos creen que debería estar presente debajo de las profundas capas de hielo de lunas alienígenas como Encelado y Europa, o en planetas como Urano y Neptuno. . Pero he aquí que Oliver Tschauner encontró hielo-VII aquí en la Tierra atrapado dentro de diamantes empujados hacia arriba desde el interior de la Tierra.

En el negocio de la joyería, un diamante con inclusiones es indeseable, ya que se considera impuro. Pero lo que encontraron Tschauner y sus colegas de la Universidad de Nevada puede considerarse invaluable.

Los investigadores recolectaron diamantes de China, la República de Sudáfrica y Botswana que contenían hielo-VII, lo que demuestra que este es un fenómeno global y no solo un fenómeno extraño. La presencia de hielo-VII se confirmó mediante escaneos de rayos X que detectaron la estructura distintiva de los cristales. Tschauner plantea la hipótesis de que los diamantes recogieron las moléculas durante su formación en lo profundo del manto. Aquí las temperaturas pueden ser superiores a los 537 grados Celsius (1000 grados Fahrenheit), que es demasiado caliente para que se forme hielo-VII. Sin embargo, ahí es donde los diamantes salvaron el día. Cuando se formaron, los diamantes también conservaron las estructuras internas de las inclusiones que quedaron atrapadas en el manto.

Este sorprendente descubrimiento de hielo-VII ayudará a los científicos a generar modelos más precisos de lo que sucede dentro de la Tierra, pero también en otros lugares como Titán o Encelado.

Estos descubrimientos son importantes para comprender que las regiones ricas en agua en el interior de la Tierra pueden desempeñar un papel en el balance global de agua y el movimiento de elementos radiactivos generadores de calor, dijo Tschauner en un comunicado.

En otras palabras: es otra pieza del rompecabezas para comprender cómo funciona nuestro planeta, dijo Tschauner.

Estos hallazgos aparecieron en la revista Science .

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