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En mayo de 2021, la dueña de un gato informó al veterinario con lo que pensó que era un gatito muy enfermo. La gatita había perdido la mayor parte de su pelaje y se veía flaca y enferma. Pero resulta que la gata estaba bien, solo era una gata-lobo.

Créditos de imagen: espectacular.

Un gato lobo (o un gato hombre lobo) sufre una rara mutación genética que hace que a veces se desprenda la mayor parte de su cabello, hasta el punto en que casi parece un hombre lobo. Los gatos también se llaman a veces Lykoi, que significa lobos en griego.

La raza solo pareció surgir hace unos 20 años en Tennessee, pero fue reconocida oficialmente hace unos 10 años. Se utilizaron dos parejas de gatos lobo para fundar y nombrar la raza. Las pruebas de ADN confirmaron que los gatos tienen una mutación genética y también mostraron que los gatos no portan el gen Sphynx y, aunque a veces su pelaje puede caerse casi por completo, vuelve a crecer.

Dado que la raza es rara y los gatos lobo provocan menos alergias, la raza se ha vuelto algo popular en algunos círculos. También se vuelve bastante caro, por lo que algunos criadores están tratando de producir gatos lobo. La mutación puede ocurrir de forma natural en los gatos salvajes, pero el gen de la mutación es recesivo, lo que significa que es menos probable que la mutación del gato lobo aparezca de forma natural.

Gran parte de lo que sabemos sobre los gatos lobo proviene de algunos estudios recientes realizados sobre la especie. Según los investigadores, la raza exhibe algo llamado hipotriquia , una deficiencia congénita del cabello causada por una reducción en el número promedio de folículos. Los folículos pilosos restantes también son menos capaces de sostener el cabello. El cabello existente también es más probable que se decolore.

Debido a estos mecanismos, los gatos carecen de subpelo, y cuando mudan, pueden quedar casi completamente calvos, esto puede suceder de vez en cuando, y los propietarios no deben alarmarse, dicen los investigadores.

Fundadores de la raza Lykoi de avistamientos independientes identificados en 2010. Imagen de Buckley et al (2020), cortesía de Brittney Gobble.

Aunque esto es algo similar a los gatos Sphynx, no existe una relación genética entre ellos.

La raza aún es relativamente nueva y estamos aprendiendo sobre ella, no parece haber ninguna enfermedad o problema de salud asociado con la mutación.

El lykoi es una raza novedosa desarrollada muy recientemente con un manto de pelo escaso y un pelo blanco y negro, de ahí el nombre del término griego lycos para lobo. Para mantener la diversidad en la población fundadora, los criadores reclutaron activamente gatos con fenotipos similares para el programa de reproducción, lo que resultó en seis linajes fundacionales diferentes identificados en este estudio de 16 fundadores potenciales. La raza está ganando popularidad debido a la novedad de la apariencia, la falta de preocupación por los problemas de salud y el nombre y la naturaleza carismáticos.

A menudo se desarrollan nuevas razas de gatos, señalan los investigadores; pero las nuevas razas rara vez son tan llamativas como el gato lobo que, de nuevo, es causado por una mutación natural. Sin embargo, al criarlos, estamos perpetuando una mutación que probablemente sería eliminada a través de la selección natural.

Además, la popularidad de razas novedosas como el gato lobo puede subir y bajar, y los criadores generalmente se enfocan en lo que hace que la raza sea única, no en la salud de las personas (solo mire todos los problemas de salud desarrollados por pugs, por ejemplo).

El pelaje de los gatos y de todos los mamíferos es una ventaja selectiva para la regulación térmica, el camuflaje, la protección contra los depredadores y una barrera contra las enfermedades. En los gatos, el color del pelaje y la calidad del pelo a menudo se seleccionan como uno de los rasgos principales para desarrollar una nueva raza, señalan los autores de un estudio, y agregan que no es raro que los criadores se centren en un rasgo particular, como el pelaje.

Las razas de gatos generalmente se desarrollan por selección de novedad. El público reconoce un rasgo novedoso, a menudo un pelaje, una coloración o una morfología inusuales, y luego los gatos con este rasgo novedoso se cruzan para desarrollar una raza.

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No está claro si los gatos lobo sufren algún problema de salud, pero sería muy plausible. Por ejemplo, los gatos Sphynx (que no tienen nada de pelo) son más propensos a las infecciones pulmonares y otras enfermedades respiratorias debido a la falta de pelo. También pueden desarrollar cáncer de piel si pasan demasiado tiempo al sol, por la misma razón.

Dado que los gatos Lykoi son relativamente nuevos y todavía hay pocos ejemplares, se han realizado muy pocos estudios sobre su salud, por lo que no sabemos si padecen condiciones similares u otras, pero con suerte, al ser reconocidos como raza oficial en 2017, eso pronto cambiará.

Hasta ahora, el gato lobo parece ser una raza novedosa que disfruta de cierto éxito entre los criadores y sin problemas de salud evidentes. Tienen menos pelaje, lo que probablemente los hará más populares entre las personas con alergias, y también son bastante lindos, en una especie de licantropía lobuna.

Queda por ver si los gatos lobo se vuelven más comunes o no. Pero definitivamente son una raza a la que hay que estar atento. Solo podemos esperar que los criadores prioricen su salud, no su apariencia.

Este artículo apareció originalmente en septiembre de 2021.

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