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Crédito: Wikimedia Commons.

Podría decirse que uno de los mamíferos extintos más famosos, junto con el mamut lanudo, es el temible gato dientes de sable, también conocido comúnmente como tigre dientes de sable. Los gatos dientes de sable representan un grupo de temibles depredadores que se extinguieron hace aproximadamente 12 000 años. Son una de las megafaunas más reconocibles gracias a sus dientes caninos largos y curvos.

A lo largo de la historia evolutiva, hubo muchos gatos con dientes de sable, pero a los efectos de este artículo, nos referiremos en gran medida al miembro más exitoso y extendido del género Smilodon : Smilodon fatalis.

Descripción del gato dientes de sable

Crédito: PalaleoSD, Twitter.

Uno de los especímenes de dientes de sable más grandes y mejor conservados del mundo fue recuperado de los pozos de alquitrán de La Brea en California. Gracias a la preservación prístina de los fósiles, ahora tenemos una idea bastante precisa no solo de cómo se veía el depredador felino gigante, sino también de cómo debe haber interactuado con su entorno durante su apogeo.

Los dientes de sable aparecieron por primera vez hace al menos dos millones de años, según los primeros fósiles que encontraron los científicos, y compartían su hábitat con el imponente mamut. Su rango se extendía desde la mayor parte de América del Norte y del Sur. Los depredadores probablemente vivían en todas partes, desde sabanas hasta estepas, bosques subtropicales, bosques, llanuras, montañas y más.

Aunque están relacionados con los gatos modernos, los tigres dientes de sable no tienen descendientes directos vivos y eso también incluye a los tigres. En cambio, los gatos con dientes de sable pertenecen a una subfamilia separada de gatos llamada Machairodontinae , que está totalmente extinta en la actualidad. Los científicos creen que la rama de Smilodon se separó de los ancestros de todos los gatos vivos hace unos 20 millones de años.

Crédito: AD Rincón et al/J. Paleo de Vertebrados. 2011

A pesar de su apodo común, los tigres dientes de sable eran totalmente diferentes a los tigres. Un tigre caza solo, merodeando a través de la densa vegetación en el crepúsculo en busca de presas. Cuando un tigre rastrea un objetivo sabroso, lo acechará hasta que esté dentro del rango de ataque. Con unos cuantos saltos rápidos, la cena de los tigres está asegurada.

Smilidon fatalis , sin embargo, era probablemente un animal social que cazaba en manada, como los leones de hoy. Y aunque los gatos con dientes de sable pueden haber compartido el estilo de caza de acechar y saltar de los tigres, eran mucho más voluminosos, construidos como osos. Esta inmensa fuerza física les permitió enfrentarse a grandes presas como los bisontes.

Además, los tigres de hoy en día acaban con sus presas rápidamente, ya sea rompiéndoles el cuello rápidamente o estrangulándolos. Este probablemente no fue el caso de los gatos con dientes de sable, cuyas mandíbulas no estaban diseñadas para estrangular o aplastar las espinas. En cambio, los gatos antiguos usaban sus caninos largos y de gran tamaño para cortar y desgarrar las gargantas y los abdómenes de sus presas. Gravemente herida, la presa probablemente habría muerto lentamente por una hemorragia en lugar de repentinamente.

Boca de gato con dientes de sable

Reconstrucción del cráneo de Smilodon cortesía de Stephan Lautenschlager.

Las bocas de los gatos con dientes de sable son su característica más reconocible. Sus distintivos dos caninos alargados se extendían más allá de su mandíbula. Dos veces más gruesos de adelante hacia atrás que de lado a lado, estos formidables dientes parecían cuchillos muy gruesos y ligeramente curvados. Con base en los fósiles de Smilodon fatalis , los científicos estiman que los dientes de sable adultos podrían crecer hasta 18 centímetros (7 pulgadas) de largo.

Sin embargo, los dientes de sable no nacieron así. Al igual que los humanos, tenían dientes de leche deciduos. Una vez que estos llegaron a la adolescencia, los caninos de sable en miniatura se convirtieron constantemente en enormes cuchillos para carne a un ritmo de aproximadamente 8 milímetros por mes durante hasta 36 meses.

Para acomodar sus enormes dientes caninos sin interrumpir la caza, los gatos tuvieron que compensar aumentando drásticamente el rango de movimiento de sus mandíbulas. Un gato con dientes de sable podría abrir la boca hasta 120 grados de ancho, mientras que la boca de un león no puede formar un ángulo mayor de 60 grados.

Las tomografías computarizadas (TC) muestran que los dientes y cráneos de los antiguos depredadores fueron diseñados para morder carne blanda y no huesos gruesos. Los músculos de su cuello y mandíbula tampoco estaban equipados para aferrarse a presas que luchaban durante mucho tiempo, razón por la cual los científicos creen que la estrategia de los gatos con dientes de sable era perforar la garganta o el abdomen de sus presas. Una vez que la presa se desangró, el diente de sable se movió para reclamar su premio.

Construido para potencia bruta

Si bien la mandíbula del gato con dientes de sable no fue construida para ser fuerte, su cuerpo, por otro lado, era un asunto diferente. Los gatos eran increíblemente robustos, casi como osos con patas cortas y poderosas con mucha masa. ¡Definitivamente no se perdieron el día de piernas!

Aunque no eran más altos que un león moderno, los gatos con dientes de sable pesaban considerablemente más, inclinando la balanza entre 300 y 340 kilogramos en comparación con los 220 kilogramos típicos de los leones. Y a diferencia de los leones, los dientes de sable carecían de una cola larga. Esto los hizo menos ágiles, pero lo compensaron con fuerza bruta.

No sabemos cómo era su pelaje y su color, pero los fósiles de plantas de la edad de hielo sugieren que Smilodon tenía un pelaje moteado como un guepardo o un gato montés, lo que lo ayudaba a mezclarse con su entorno.

Dieta del gato dientes de sable

Smilodon cazaba una variedad de presas, incluidos osos, caballos, mamuts jóvenes, bisontes antiguos, camellos prehistóricos, pecaríes, gliptodontes parecidos a armadillos y muy probablemente humanos. Conocemos su dieta gracias a los fósiles de especies de presa que tienen patrones de mordida que coinciden con los dientes de Silidons. En segundo lugar, los isótopos reveladores conservados en los huesos y dientes de los gatos proporcionan un segundo método para establecer qué comía el diente de sable.

Pero, a pesar de su tamaño formidable y dientes amenazantes, Smilodon no estaba en la cima de su cadena alimenticia en todos sus hábitats. Algunos depredadores que compitieron con el Smilodon por el alimento fueron el león americano, el puma, el lince y el Miracinonyx .

Smilodon s tenía que ser muy cauteloso al cazar no solo por otros depredadores, sino también porque sus dientes de sable eran como una espada de doble filo. Como eran tan delicados, los caninos alargados podían romperse fácilmente cuando se presionaban con suficiente fuerza. Lo más probable es que Smilodon fuera un cazador muy derrochador, probablemente alentando a los carroñeros a seguir al formidable depredador para tener una parte de la muerte.

Comportamiento social del gato dientes de sable

El comportamiento social de los depredadores felinos es un tema muy debatido porque vivir en grupos es raro entre los grandes felinos en la actualidad. Los científicos han encontrado los fósiles de varios individuos muy cerca en La Brea Tar Pits, lo que sugiere que otros gatos se sintieron atraídos por el peligroso asfalto líquido cuando uno de ellos quedó atrapado. Esta es una evidencia potencial de que S milodon pudo haber vivido en grupos.

Algunos fósiles de gatos con dientes de sable muestran signos de trauma, como huesos rotos y caderas dislocadas. Los fósiles muestran que estas heridas tuvieron tiempo de sanar. Para un cazador solitario, estas heridas habrían reducido drásticamente sus probabilidades de conseguir comida, razón por la cual algunos paleontólogos afirman que debieron vivir en manadas. De esta forma, un gato herido podría tener acceso a un trozo de un cadáver recién sacrificado u obtener protección frente a otros depredadores.

Incluso si los gatos con dientes de sable vivieran en grupos, la estructura social exacta de los animales sigue siendo una pregunta abierta. Sabemos que la típica manada de leones modernos está compuesta por muchas hembras y solo unos pocos machos jóvenes liderados por un macho alfa, que tiene que competir constantemente con los otros machos por su estatus. Como resultado, los leones machos son mucho más grandes que las hembras para poder defender su posición. Pero a pesar de que se han analizado cientos de fósiles de dientes de sable, los paleontólogos no han encontrado ninguna evidencia obvia de diferencia de tamaño entre los sexos (dimorfismo sexual) en Smilodon.

¿Por qué se extinguieron los gatos con dientes de sable?

No está claro cómo se extinguieron estos formidables gatos. Una hipótesis es que una vez que se extinguieron los bisontes, Toxodon o Macrouchenia , que probablemente eran sus presas favoritas, también lo hicieron los gatos con dientes de sable. La realidad es que estos gatos estaban hiperespecializados en emboscar y dominar presas grandes. Los animales más pequeños y rápidos, como los ciervos o los antílopes, probablemente estaban fuera del alcance de los gatos. Los dientes rotos de Smilodon encontrados entre los fósiles de La Brea sugieren que los gatos pasaron por tiempos muy difíciles y tuvieron que consumir cadáveres enteros, incluidos los huesos, para un comedor tan quisquilloso, que debe haber sido algo inaudito.

Los humanos también pueden haber desempeñado un papel indirecto en la desaparición de los gatos con dientes de sable al superarlos en la competencia por la comida.

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