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Probablemente hayas oído hablar del efecto placebo cuando los pacientes creen que están tomando un medicamento real, pero solo reciben una pastilla de azúcar o una cáscara hueca y se recuperan como si hubieran estado tomando el medicamento real. Pero el efecto placebo también tiene un lado negativo, llamado efecto nocebo, cuando los pacientes presentan efectos secundarios negativos después de tomar tratamientos sin efectos farmacológicos. Este podría ser el caso con algunas vacunas contra el COVID-19.

Crédito de la imagen: Flick / Guardia Nacional de Nueva York.

En un metanálisis de ensayos de vacunas COVID-19 controlados con placebo, los investigadores compararon la tasa de efectos adversos informados por quienes recibieron las vacunas con la de los pacientes que recibieron la inyección de placebo (como en una inyección vacía que en realidad no es un vacuna). En general, dos tercios de los participantes informaron efectos adversos como dolores de cabeza y fatiga, incluidos los del grupo de placebo.

En otras palabras, muchas de las personas que reportaron efectos secundarios no recibieron la vacuna en absoluto. En cambio, fue el efecto nocebo lo que les dio efectos secundarios, argumentan los investigadores.

Los síntomas inespecíficos como el dolor de cabeza y la fatiga se enumeran entre las reacciones adversas más comunes después de la vacunación contra el COVID-19 en muchos folletos informativos, dijo en un comunicado el autor principal Ted Kaptchuk. Este tipo de información puede hacer que las personas atribuyan erróneamente las sensaciones de fondo diarias comunes como resultado de la vacuna.

Los investigadores analizaron datos de 12 ensayos clínicos de vacunas contra el covid-19. Los ensayos incluyeron informes de efectos adversos de más de 22 000 receptores de placebo y 22 000 receptores de vacunas. Después de la primera inyección, más del 35 % de los que recibieron el placebo tuvieron efectos adversos, como dolores de cabeza, y el 16 % informó un evento local, como hinchazón.

En comparación, el 46 % de los que recibieron la vacuna tuvieron al menos un efecto adverso, y dos tercios informaron al menos un evento local. Si bien recibieron el tratamiento de vacuna real, los investigadores argumentan que al menos algunos de sus efectos secundarios pueden atribuirse al efecto nocebo considerando que algunos de los mismos efectos ocurrieron en el grupo de placebo.

Luego, los investigadores observaron los efectos secundarios después de la segunda inyección. La tasa de dolores de cabeza y síntomas sistémicos fue el doble en los que recibieron la vacuna en comparación con el grupo de placebo, con un 61 % y un 32 % respectivamente. La brecha fue mayor para los eventos locales, alcanzando el 73 % en los receptores de la vacuna y el 12 % en el grupo de placebo.

La recopilación de evidencia sistemática sobre estas respuestas nocebo en los ensayos de vacunas es importante para la vacunación contra el COVID-19 en todo el mundo, especialmente porque se informa que la preocupación por los efectos secundarios es una razón para la vacilación de la vacuna, dijo la autora principal, Julia W. Haas, PhD, investigadora del Beth Israel. Centro Médico Deaconess, dijo en un comunicado.

Los efectos secundarios del COVID-19

Con más de cinco millones de muertes en todo el mundo a causa de la pandemia en curso, los programas de vacunación han tenido mucho éxito en la reducción de la cantidad de nuevas infecciones y la cantidad de hospitalizaciones. Sin embargo, alrededor del 20% de la población todavía rechaza la vacunación. En 2019, antes de la pandemia de COVID-19, la OMS describió la vacilación a la vacunación como una amenaza global y este año, vimos cuán grande puede ser esta amenaza.

Los síntomas comunes como el dolor de cabeza y la fatiga, que el estudio ha asociado con el efecto nocebo, se enumeran entre los efectos adversos más comunes de COVID-19 en muchos folletos informativos. Esta información puede aumentar los mecanismos de nocebo y hacer que los pacientes atribuyan falsamente los síntomas a la vacunación.

La divulgación completa y la educación sobre los efectos nocebo podrían ser útiles para abordar esto, argumentaron los investigadores. Agregar información simple y precisa sobre nocebo al procedimiento de consentimiento informado puede reducir los efectos adversos relacionados con la medicación. Resaltar la posibilidad de no experimentar efectos adversos también puede ser beneficioso, concluyen.

El estudio fue publicado en la revista JAMA.

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