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Híbrido de oso polar/pardo en el zoológico de Osnabrck. Crédito: Wikimedia Commons.

En respuesta a cambios repentinos en el clima de sus hábitats, muchas especies no pueden adaptarse, por lo que se ven obligadas a cambiar la ubicación de sus hábitats de migración o alimentación. En algunas situaciones, esto puede tener consecuencias inesperadas.

Empujados por el aumento de las temperaturas, los osos pardos migran cada vez más hacia el norte, donde las temperaturas son más frías, mientras que los osos polares se desplazan hacia el sur empujados por el derretimiento del hielo en el círculo polar ártico. Inevitablemente, las dos especies se cruzaron y se cruzaron, produciendo híbridos conocidos como osos pizzly u osos grolares, según se mire. Algunos de estos híbridos pueden ser fértiles, lo que plantea preguntas interesantes sobre cómo se verán los osos en el Ártico en el futuro.

El primer pizzly se identificó en 2006. Aunque hubo informes de osos de aspecto extraño antes de esta fecha, fue solo después de que Roger Kuptana, un guía inuvialuit de Sachs Harbour, Territorios del Noroeste, llamó la atención sobre un oso al que disparó un deportista estadounidense. hunter que los híbridos de oso polar y oso grizzly fueron tomados en serio. Las pruebas de ADN confirmaron que el oso disparado era de hecho un híbrido, el primero documentado en la naturaleza. Previamente, en 2004, dos cachorros de oso pizzly nacieron en cautiverio después de que se permitió que los osos polares y los osos grizzly se aparearan en el zoológico de Osnabrck en Alemania.

Desde entonces, se han identificado al menos otros ocho híbridos de osos pizzly en la naturaleza. En un estudio de 2017, los investigadores demostraron mediante una combinación de observaciones de campo y análisis genéticos que los ocho híbridos surgieron de una sola osa polar hembra que se apareó con dos osos pardos.

Los osos grizzly se han vuelto más comunes recientemente en las Islas Árticas en la Región de Asentamiento Inuvialuit, simultáneamente con un período de cambio ambiental. Durante la última década, se confirmaron híbridos de osos polares y osos grizzly en esta región, lo que provocó una amplia discusión y especulación sobre el impacto de la hibridación en las especies parentales, escribieron los investigadores de la Universidad de Alberta y la Universidad de Calgary en Canadá.

Históricamente, los osos grizzly se extendieron desde Alaska hasta México y desde el Océano Pacífico hasta el río Mississippi. Sin embargo, los cazadores y tramperos han informado de avistamientos cada vez más frecuentes de osos pardos en el Alto Ártico de Canadá, y los científicos dicen que el cambio climático y la invasión humana de su hábitat son los culpables de esta migración hacia el norte.

La Región de Asentamiento Inuvialuit, por ejemplo, ha visto retrasada su congelación estacional desde agosto hasta finales de septiembre o incluso principios de octubre en los últimos 30 años. Esto significa que ahora hay más praderas y otra vegetación que son atractivas para los osos pardos.

Mientras tanto, los osos polares migran de norte a sur debido a la pérdida de hielo marino. Los osos polares ahora permanecen más tiempo en tierra y tienen que usar más grasa corporal para mantener su energía que hace décadas. Como resultado, los osos polares han experimentado una disminución de la población, tasas de supervivencia reducidas y una disminución de los alimentos.

En el medio, los osos pardos y polares se encontraron, y la naturaleza siguió su curso. Las dos especies solo divergieron hace unos 500.000-600.000 años, por lo que pueden aparearse. Sin embargo, la hibridación del oso pizzly podría ser una amenaza para la biodiversidad, lo que con el tiempo conduciría a la pérdida o reemplazo de las especies existentes.

Los osos polares son animales hiperespecializados que cazan focas y están menos adaptados que los osos pardos para comer alimentos duros como tubérculos de plantas o para buscar cadáveres. Hay muchas incógnitas en esta etapa, como si los híbridos son fértiles o no, pero no sería descabellado ver a los osos polares reemplazados por osos pardos o incluso por híbridos pizzly a medida que avanza el siglo XXI.

Necesitamos estudiar los efectos de la hibridación en estos osos. La mayoría de las veces, los híbridos no son más vigorosos que ninguna de las dos especies, ya que los osos pardos y los osos pardos tienen adaptaciones únicas para sus entornos particulares. Sin embargo, hay algunos ejemplos en los que los híbridos pueden ser más vigorosos y más capaces de adaptarse a un entorno particular, particularmente si el entorno se está desviando de lo que alguna vez fue. Esto requiere un mayor estudio y un seguimiento cuidadoso. El tiempo dirá si estos híbridos son más capaces de resistir el calentamiento del Ártico, dijo a The Independent Larissa DeSantis, paleontóloga y profesora asociada de la Universidad de Vanderbilt en Tennessee.

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