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En lo profundo de las entrañas de la selva tropical de Luzón, en Filipinas, se encuentra la extraordinaria Rafflesia banaoana , una planta gigante de aspecto extraterrestre de más de medio metro de ancho con carnosos pétalos rojos cubiertos de manchas blancas. Es una de las plantas más raras del mundo y cualquier botánico sueña con verla de cerca. Chris Thorogood, subdirector de Oxford Botanic Garden and Arboretum de 38 años, tuvo el privilegio de viajar a la selva tropical y observar la deslumbrante planta con sus propios ojos, una experiencia que lo conmovió hasta las lágrimas.

Crédito: Chris Thorogood.

Thorogood es el primer occidental del mundo que estuvo cerca de la extraordinaria Rafflesia banaoana . No es difícil ver por qué. Le tomó alrededor de dos semanas de agotador trekking a través de la selva cálida y húmeda, donde tuvo que usar su machete para abrirse camino a través de interminables paredes de enredaderas y cruzar muchos ríos. En el camino, fue recibido por hormigas gigantes y otros insectos. Pasó junto a plantas venenosas cuya picadura se sintió como si alguien le hubiera echado agua hirviendo sobre la piel. Cuando finalmente encontró una Rafflesia, sus brazos estaban cubiertos de sangre de sanguijuelas.

Pero el dolor y el cansancio dieron paso a la euforia a medida que se acercaba poco a poco a la planta, un sueño hecho realidad desde que vio por primera vez una foto de Rafflesia en un libro de botánica a principios de su infancia.

Es difícil poner en palabras el sentimiento, le dijo a The Guardian . Es una combinación del esfuerzo de la caminata, que es bastante intensa, pero también la sensación de compartir un momento con algo efímero, raro y una obra sorprendente de la naturaleza que no puedes ver en ningún otro lugar. Es un poco desgarrador sentarse con algo así.

Crédito: Chris Thorogood.

Rafflesia es un género de plantas con flores parásitas con flores enormes, con capullos que brotan del suelo o directamente de los tallos inferiores de sus plantas hospedantes, generalmente lianas. Hay 28 especies de Rafflesia conocidas por la ciencia, una de las cuales tiene las flores más grandes del mundo, razón por la cual a veces se les llama flores monstruosas.

Estas plantas son endoparásitas, lo que significa que en su mayoría viven dentro de su huésped, por lo que sus órganos vegetativos están tan reducidos que el cuerpo de la planta solo existe como una red de hebras celulares similares a hilos que crecen casi exclusivamente dentro de la planta huésped. Las plantas de Rafflesia no tienen hojas, raíces, tallos ni ningún tejido fotosintético verde. Compensan la falta de vegetación gracias a sus flores que pueden crecer hasta tamaños extremos.

Rafflesia banaoana es quizás la planta más rara del género. Antes de Thorogood, los únicos botánicos que vieron la planta con sus propios ojos fueron dos científicos de la Universidad de Filipinas. Thorogood viajó con ellos hasta los confines de la selva tropical, escoltado por la comunidad indígena de Banao, propietaria de la tierra. Juntos, los botánicos pasaron 45 minutos con la Rafflesia, tomaron fotografías y la estudiaron de cerca.

Crédito: Chris Thorogood.

Las flores monstruosas siguen siendo un enigma en el mundo científico, pero valientes expediciones como las de Thorogoods están ayudando a llenar los vacíos en nuestro conocimiento. Aprovechó esta oportunidad para crear conciencia sobre estas magníficas plantas, que, como muchas otras en todo el mundo, son muy frágiles y vulnerables a las actividades humanas.

Dos de cada tres especies de plantas del mundo están en peligro de extinción, lo cual es alarmante, y están perdiendo especies de plantas posiblemente más rápido de lo que podemos describir y descubrir, dijo. No podemos conservar o proteger algo si no sabemos que existe.

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