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Investigadores en Australia utilizaron tecnología moderna de imágenes para reconstruir la estructura cerebral de Dromornis . Crédito: Universidad de Flandes.

El interior de Australia fue una vez el hogar de una de las aves no voladoras más grandes que jamás haya caminado sobre la Tierra, el Dromornis stirtoni , parecido a un ganso. El enorme pájaro pesaba hasta 600 kg (1.300 libras), medía hasta 3 metros (10 pies) y tenía una cabeza de aproximadamente medio metro de largo (1,7 pies), pero a pesar de la cabeza que chillaba, su cerebro estaba exprimido por espacio, un nuevo estudio dice.

Un experimento evolutivo extremo


Dromornis stirtoni
es el más grande de los mihirungs, una palabra aborigen para pájaro gigante. Es el ave no voladora más grande que conocemos, empatada con el pájaro elefante de Madagascar ( Aepyornis maximus ), un primo no volador del avestruz, que se extinguió en el siglo XVII debido a la caza humana.

La historia de Dromornis stirtoni , que se descubrió por primera vez en el sitio rico en fósiles de Alcoota, 200 kilómetros al noreste de Alice Springs, en la década de 1960, es interesante. Durante décadas, los científicos creyeron erróneamente que era un pariente lejano del emú porque los huesos de las piernas eran similares a los de los emús. Pero gracias a excavaciones posteriores que llevaron al descubrimiento de cráneos de Dromornis en el sitio, quedó claro al instante que esta especie pertenecía a los dromornítidos, una familia exclusiva de Australia y completamente ajena a los emúes. Su cráneo era más ancho y alto que largo debido a un poderoso pico grande. Se extinguió hace unos 50.000 años.

Crédito: Peter Trusler.

Ahora, en un nuevo estudio publicado hoy en la revista Diversity , los científicos observaron más de cerca el cráneo de Dromornis y obtuvieron nuevos conocimientos sobre cómo esta maravillosa ave debe haberse comportado e interactuado con su entorno.

La forma de sus cerebros y nervios nos ha dicho mucho sobre sus capacidades sensoriales y algo sobre su posible estilo de vida que permitió a estas notables aves vivir en los bosques alrededor de los canales de los ríos y lagos en Australia durante un tiempo extremadamente largo, dijo el autor principal, el Dr. Warren Handley, investigador de la Universidad de Flinders en Australia.

Utilizando métodos de imagen modernos, como la tecnología de exploración por TC de neutrones, los investigadores pudieron determinar el tamaño y la forma del cerebro de las aves extintas. Los investigadores escanearon y compararon las estructuras cerebrales de cuatro mihirungs desde el Dromornis murrayi más temprano hace unos 24 millones de años (Ma) hasta Dromornis planei e Ilbadornis woodburnei de 12 Ma y Dromornis stirtoni, de 7 Ma. Dromornis stirtoni fue el ave más grande y la última de su linaje, a lo que los investigadores australianos se refirieron como un experimento evolutivo extremo.

Debido a su pico masivo, el ave tuvo que acomodar grandes músculos, que apretaron el cráneo hasta que se volvió más alto y ancho que largo. Del mismo modo, el cerebro encerrado dentro fue apretado y aplanado para caber dentro.

Junto con sus grandes ojos que miran hacia adelante y sus picos inusualmente grandes, la forma y los nervios del cerebro sugieren que Dromornis tenía una visión estereoscópica muy bien desarrollada, lo que significa que podía percibir la profundidad de manera similar a los humanos.

Según los investigadores, Dromornis comía una dieta de frutas y hojas, y su cerebro y nervios se asemejan a los de los pollos modernos y al ave mallee australiana.

La verdad improbable es que estas aves estaban relacionadas con las gallinas y los patos, pero su primo más cercano y gran parte de su biología sigue siendo un misterio, dice el paleontólogo de vertebrados y autor principal, el profesor asociado Trevor Worthy. Si bien los cerebros de los dromornítidos eran muy diferentes a los de cualquier ave que vive hoy en día, también parece que compartían una confianza similar en la buena visión para sobrevivir con las ratitas vivas como el avestruz y el emú.

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