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Bosque de secuoyas en el norte de California. Hiperión no representado. Crédito: Jeff Hollet.

El árbol más alto del mundo es una secoya llamada Hyperion que se eleva sobre el suelo en el Parque Nacional Redwood, California. El goliat con hojas fue identificado en 2006 y mide exactamente 115,85 metros (379,7 pies) de altura con un ancho de unos 22 pies (7 m) en su base. A modo de comparación, la emblemática Estatua de la Libertad de la ciudad de Nueva York mide 93 metros (305 pies) de altura, mientras que el Big Ben de Londres alcanza una altura de 96 metros (316 pies).

Imagina un rascacielos de 35 pisos en tu ciudad que es aproximadamente lo alto que puede crecer una secoya gigante ( Sequoia sempervirens ). Muy cerca de Hyperion se encuentran otras secuoyas californianas como Helios (114,1 metros/374,3 pies) y Daedalus (110,8 metros/363,4 pies).

Poco después de que se descubriera Hyperion, Jim Spickler, un científico del dosel, trepó al árbol gigante y describió su experiencia en un video documental incrustado a continuación. Según el investigador, la forma más confiable de medir la altura de un árbol se ha mantenido sin cambios durante siglos: simplemente use una regla de cinta, una muy grande en este caso.

Simplemente subiendo, la sensación de exposición que obtienes es simplemente increíble. A 200 pies todavía estás en la zona donde está solo el maletero. Y luego, a medida que asciendes un poco más, comienzas a entrar en la copa inferior del árbol. Y ese punto te envuelve la coronilla y tienes esa sensación de ¡Wow! Estoy dentro de este organismo, dentro de sus brazos, sus ramas, y pierdes por un momento… solo un momento el sentido del suelo. Estás en este nuevo mundo, este mundo de dosel, y continúas hacia arriba, la experiencia cambia nuevamente porque, dado que es el árbol más alto, estás subiendo a un punto donde estás por encima del resto del bosque. Y en ese punto, estás en la punta de la torre, dijo Spickler.

La vista desde la cima del árbol más alto del mundo es insuperable. No hay nada igual en el suelo. No te puedes imaginar la experiencia, agregó.

El más alto de los tres billones de árboles que existen actualmente en el mundo sigue creciendo. Hyperion crece actualmente a un ritmo de 3,9 cm por año (1,5 pulgadas/año) desde que se descubrió en 2006. Sin embargo, a este ritmo, otra secoya llamada Paradox, que crece 18,9 cm por año (7,4 pulgadas/año), podría superarlo en 2031. Pero, ¿cuál es el límite hasta el que puede crecer un árbol?

Las plantas producen azúcar en sus hojas, que luego se difunde a través de la red de células en forma de tubo de las hojas llamada floema. Cuando el azúcar circula, adquiere impulso, por lo que cuanto más espacio tenga para moverse, mayor será su velocidad y, por lo tanto, más rápido llegará al resto de la planta. El floema también se puede encontrar en tallos, ramas y troncos de árboles, solo que aquí actúan como cuellos de botella. Entonces, llega un punto en el que si las hojas se hicieran más grandes, sería una pérdida de energía.

Es debido a este límite que los árboles alcanzan un límite de altura. Por lo general, los árboles altos alcanzan su límite cuando las hojas aún son pequeñas, ya que el azúcar debe atravesar la mayor parte del tronco para alimentar las raíces. Los científicos utilizaron ecuaciones matemáticas y descubrieron que existe un punto de equilibrio en el que las hojas inusualmente grandes o pequeñas dejan de ser viables. El rango de tamaños de hojas se estrecha y alrededor de los 100 m de altura, el límite superior coincide con el límite inferior. Si un árbol supera este límite, entonces, al menos según las predicciones de los investigadores, la hoja deja de ser viable. Este techo está alrededor de la marca de 115 metros de Hyperion, por lo que se puede esperar que su tasa de crecimiento sea insignificante después de un par de décadas.

Hay muchas razones por las que las secuoyas en particular pueden crecer tan majestuosamente altas. Las secoyas prácticamente no se ven afectadas por enfermedades o daños por insectos gracias al alto contenido de taninos de la madera. La corteza gruesa y el follaje que descansa muy por encima del suelo brindan protección contra todos los incendios, excepto los más calientes. El suelo en el que las secuoyas extienden sus raíces es complejo y sustenta no solo el crecimiento de las secuoyas sino también el de una gran variedad de vegetación, hongos y otros árboles. Finalmente, el clima de California, con temperaturas suaves durante todo el año y fuertes lluvias anuales, completa la serie de condiciones favorables que permiten que las secuoyas alcancen el cielo.

Los científicos estiman que Hyperion tiene alrededor de 600 años, pero al ver que algunos han sido documentados con más de 2000 años, es probable que Hyperion siga siendo una maravilla para la vista en los siglos venideros. Y si puedes creerlo, Hyperion escapó por poco de ser cortado. En la década de 1970, se taló el 90% del bosque milenario del país propiedad del gobierno federal. A solo cien metros de Hyperion solía haber un paisaje árido formado por la tala de árboles. Según informes anecdóticos, esta área solía albergar secuoyas que eran incluso más grandes y altas que Hyperion. Afortunadamente, la Administración Carter se apoderó del valle donde crece Hyperion y lo agregó al Parque Nacional Redwood. Solo el 4% de las secuoyas históricas de los parques han escapado a la tala.

Otras menciones dignas de árboles hiperaltos incluyen el Centurion de 99,8 metros de altura, en Arve Valley, Tasmania, Australia, que es el eucalipto individual más alto del mundo conocido y el Doerner Fir de 99,7 metros de altura, un abeto Douglas costero que crece en un soporte remanente de crecimiento antiguo en el lado este del condado de Coos en Oregon.

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