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Homo bodoensis. Crédito: Ettore Mazza.

No puedes elegir a tus padres o tu nombre, pero al menos puedes cambiar legalmente este último si sientes que un nombre como X A-12 es demasiado vergonzoso. Sin embargo, en la ciencia, los nombres de las especies rara vez cambian. Imagínese cuántos libros de texto tendría que editar. Es por eso que el anuncio de esta semana de que el antepasado directo de nuestra especie ha sido renombrado es realmente un gran problema.

A partir de ahora, un equipo internacional de investigadores, dirigido por la paleoantropóloga de la Universidad de Winnipeg, la Dra. Mirjana Roksandic, ha propuesto que nuestro ancestro humano directo, una especie ancestral de Homo que vivió en África durante el Pleistoceno Medio, hace alrededor de medio millón de años, será conocido como Homo bodoensis .

La designación no se basa en nuevos fósiles o hallazgos científicos. En cambio, los investigadores están tratando de aclarar lo que a menudo se conoce como el lío en el medio, un problema que se refiere al lío enredado de la designación y los hallazgos contradictorios del Pleistoceno medio. No se puede subestimar la importancia de aclarar este lío, ya que es durante este período nebuloso también conocido como Chibaniense y que data de hace 774.000-129.000 años cuando el Homo sapiens y nuestros primos extintos cercanos, los neandertales ( Homo neanderthalensis ), surgieron en África y Europa, respectivamente.

Hablar de la evolución humana durante este período de tiempo se volvió imposible debido a la falta de una terminología adecuada que reconozca la variación geográfica humana. Roksandic dijo en un comunicado.

Árbol genealógico revisado simplificado del género Homo . Crédito: Antropología Evolutiva Emite Noticias y Reseñas.

Anteriormente, esta especie ancestral era conocida como una de dos especies: Homo heidelbergensis u Homo rhodesiensis . Desde el principio, es fácil entender por qué lo llaman un lío al ver cómo solíamos tener dos especies que confusamente se referían a una sola. En consecuencia, Homo heidelbergensis y Homo rhodesiensis han sido eliminados de la taxonomía y ahora son redundantes para dar paso a Homo bodoensis , cuyo nombre deriva de un cráneo encontrado en Bodo Dar, Etiopía.

Bajo esta nueva y mejorada clasificación, H. bodoensis a partir de ahora describirá a la mayoría de los humanos del Pleistoceno medio de África y algunos del sudeste de Europa, mientras que otros especímenes encontrados en el resto de Europa serán reclasificados como neandertales según el análisis moderno de ADN de fósiles.

El caso de H. rhodesiensis es aún más turbio ya que la especie estaba bastante mal definida, con base en un solo cráneo llamado Kabwe encontrado en Broken Hill en Rhodesia del Norte, ahora Zambia, por Tom Zwiglaar en 1921. Además, el nombre nunca fue ampliamente aceptado por la comunidad científica, en parte debido a su asociación con Cecil Rhodes, un imperialista, hombre de negocios y político que desempeñó un papel dominante en el sur de África a fines del siglo XIX. Rhodes fue el primer ministro de Cape Colony, de 1890 a 1896, y durante su gobierno, los derechos de los africanos negros fueron severamente restringidos al elevar las calificaciones financieras para votar. También se le culpa de muchos crímenes horrendos durante el dominio colonial británico de África. El hecho de que una especie humana ancestral tan importante lleve el nombre de Rhodes se ha considerado muy deshonroso, especialmente a la luz de los recientes intentos de descolonizar la ciencia.

Los términos deben ser claros en ciencia, para facilitar la comunicación. No deben ser tratados como absolutos cuando contradicen el registro fósil, dijo el coautor Predrag Radovi de la Universidad de Belgrado en Serbia.

H. bodoensis está cortando el nudo gordiano y permitiéndonos comunicar claramente sobre este importante período en la evolución humana, agregó Christopher Bae, del Departamento de Antropología de la Universidad de Hawái en Manoa.

Impresión artística de Homo bodoensis macho y hembra. Crédito: Ettore Mazza.

Basándose en el esqueleto facial dañado de Bodo 1, los investigadores describieron que H. bodoensis tiene una cara enorme, con grandes órbitas rectangulares y una región interorbitaria muy ancha, una nariz ancha y un paladar ancho y profundo. En comparación con el Homo erectus, cuyos fósiles son los humanos primitivos más antiguos que se conocen que han poseído características similares a las de los humanos modernos, el H. bodoensis tenía un cerebro más grande, similar al de los neandertales. Sin embargo, diferían sustancialmente de los neandertales en otras áreas, ya que no compartían las mismas cejas prominentes de doble arco.

H. bodoensis carece de un número de H . Las características específicas de sapiens justifican una designación de especie separada. Esto es contrario a lo observado en H . neanderthalensis donde las autapomorfias emergen temprano en el Pleistoceno Medio. Sin embargo, todos los últimos H . sapiens características específicas se pueden derivar de los rasgos presentes en H . bodoensis , incluidas las crestas de las cejas masivas pero segmentadas (divididas en partes lateral y medial), escribieron los investigadores en su estudio.

Si bien H. bodoensis sirve para aclarar muchos aspectos confusos de nuestra evolución, de ninguna manera es una bala mágica. Al igual que los humanos a menudo se cruzaron con los neandertales, nuestros primeros ancestros se mezclaron entre diferentes grupos. Los estudios de ADN muestran que los humanos no evolucionaron a partir de una única población ancestral. Es posible que nunca podamos identificar a nuestro antepasado directo más cercano, pero, por el momento, H. bodoensis está lo suficientemente cerca.

La nueva designación se describió detalladamente en un nuevo estudio publicado en la revista Evolutionary Anthropology Issues News and Reviews .

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