La rata de la Isla de Navidad. Crédito: dominio público.

Recientemente, algunos genetistas de alto perfil ganaron mucha publicidad cuando dijeron que estaban trabajando para resucitar al mamut lanudo, una especie icónica de megafauna que se extinguió durante la última edad de hielo, hace unos 10.000 años. Todo el asunto emitió vibraciones masivas de Jurassic Park, y dado su alcance ambicioso, la misión fue ampliamente recogida por los medios. Después de todo, ¿hay algo que la ciencia no pueda hacer?

El problema es que, en realidad, este desafío podría resultar virtualmente imposible. Richard Feynman dijo una vez que la ciencia es imaginación en una camisa de fuerza, aludiendo al hecho de que las ideas descabelladas, por sí solas, no son suficientes para lograr un gran avance. Para que la imaginación se convierta en realidad, debe materializarse dentro de las limitaciones físicas y un nuevo estudio sugiere que hay un piso duro cuando se trata de reconstruir el material genético de especies extintas hace mucho tiempo.

Las especies extintas pueden estar muertas para siempre

Thomas Gilbert, de la Universidad de Copenhague en Dinamarca, se dispuso a probar los límites de CRISPR, una poderosa herramienta para editar genomas que permite a los investigadores alterar fácilmente las secuencias de ADN y modificar la función de los genes.

Colossal, una compañía de biociencias recientemente cofundada por el genetista de la Universidad de Harvard, George Church, tiene como objetivo aprovechar esta tecnología para resucitar al mamut lanudo o al menos a una criatura que se parezca mucho a uno.

En pocas palabras, la idea es secuenciar el ADN de muestras de colmillos de mamut, huesos y otros materiales. Este material genético luego se insertaría en las células madre del elefante asiático, que se usaría para hacer un útero artificial y un óvulo fertilizado para criar un híbrido de mamut y elefante.

Para explorar la viabilidad de un objetivo tan elevado, el equipo de Gilbert intentó reconstruir el genoma de la rata de la Isla de Navidad, también conocida como rata Maclears ( Rattus macleari ), una especie de roedor que se extinguió a principios del siglo XX.

El equipo pudo volver a ensamblar la mayor parte del genoma de los roedores extintos gracias a fragmentos de código extraídos del genoma de la rata marrón noruega (Rattus norvegicus ), estrechamente relacionada. Los investigadores pudieron recuperar el 95% del genoma de las ratas de Christmas Island, lo que parece mucho. Excepto que no lo es.

El último 5% del genoma que no pudieron entender es en realidad la parte más crucial, ya que corresponde a los genes que diferencian a la rata de la Isla de Navidad de otros parientes vivos.

Algunos de los genes que los investigadores pudieron recuperar incluyen aquellos relacionados con la expresión de tejidos como el cabello y las orejas. La rata de la Isla de Navidad tenía el pelo negro largo característico y las orejas redondas. Sin embargo, muchos otros genes se perdieron, sus secuencias de ADN se dividieron en muchas piezas diminutas que no se pueden volver a ensamblar.

Los genes perdidos incluyen aquellos involucrados en el sistema inmunológico de las ratas y el sentido del olfato. Cortar y pegar genes de otra especie de rata no es realmente una opción, ya que el olor juega un papel crucial en la búsqueda de alimentos, evitar a los depredadores y el apareamiento, por lo que un animal modificado podría verse y comportarse de manera diferente a la especie extinta original.

Crédito: Museo Real BC Victoria.

Gilbert describe volver a ensamblar el genoma de una especie extinta como tratar de reconstruir cada página de un libro triturado. Si tienes una copia intacta del libro original, deberías poder reconstruir perfectamente el material original. Puede que te lleve un tiempo, pero llegarás allí. Pero aquí radica el problema: no existen más copias originales para el genoma de una especie extinta.

Su próxima mejor opción es comparar sus páginas trituradas con un libro similar, pero eso significa que nunca podrá recuperar las páginas faltantes que no coinciden, incluso si logra deducir parte del contenido. La rata de la Isla de Navidad se separó de su prima la rata marrón noruega hace unos 2,6 millones de años. Debido a esta divergencia evolutiva, la mayor parte de la información genética secuenciada de antiguas muestras biológicas de ratas de la Isla de Navidad simplemente se pierde. Y esta divergencia es bastante similar a la que existe entre el mamut lanudo y el elefante asiático.

Algunos de estos datos faltantes podrían recuperarse utilizando las soluciones actuales o algunos que se desarrollarán en el futuro. Pero la triste realidad puede ser que algunos datos nunca se recuperen, lo que hace imposible la resurrección perfecta de una especie extinta.

Dicho esto, no es imposible criar un animal que se vea y se comporte muy de cerca de lo que esperarías de un mamut original o un tigre de Tasmania. Es solo que estos serían algunos híbridos de algún tipo, con características combinadas de especies extintas y vivas.

En última instancia, estos hallazgos no cambian mucho sobre el desarrollo de los proyectos científicos actualmente en curso para resucitar especies extintas. Sin embargo, el estudio sigue siendo valioso porque ayuda a aclarar los límites de lo que realmente es posible. Con una camisa de fuerza más ajustada, tal vez la imaginación de los científicos se desvíe hacia caminos de investigación más útiles. Por ejemplo, algunos de estos esfuerzos pueden estar mejor ubicados para salvar especies vulnerables de la extinción. Solo digo.

Los hallazgos aparecieron en la revista Current Biology.

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