Seleccionar página

Se ha descubierto un gigantesco acuífero de agua relativamente dulce frente a la costa noreste de los Estados Unidos.

Las cruces amarillas y la línea discontinua amarilla muestran la extensión espacial inferida del sistema acuífero de baja salinidad.
Créditos de imagen Chloe Gustafson, Kerry Key, Rob L. Evans, (2019), Nature .

El acuífero está contenido por los sedimentos del lecho marino y parece ser el más grande de su tipo (acuífero de agua dulce debajo de un cuerpo de agua salada) que hemos encontrado hasta ahora. El acuífero se extiende al menos desde la costa de Massachusetts hasta Nueva Jersey, extendiéndose más o menos continuamente alrededor de 50 millas hasta el borde de la plataforma continental, informa un nuevo estudio.

¿Sediento?

Sabíamos que había agua dulce allí abajo en lugares aislados, pero no sabíamos la extensión o la geometría, dijo la autora principal Chloe Gustafson, candidata a doctorado en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. Podría convertirse en un recurso importante en otras partes del mundo.

Las primeras pistas de que un acuífero descansa en esta área surgieron en la década de 1970 cuando los pozos perforados en la costa en busca de petróleo a veces encontraron agua dulce. En ese momento, se debatió si se trataba de bolsas de agua aisladas o de un cuerpo continuo más grande. Hace unos 20 años, el coautor del estudio, Kerry Key, ahora geofísico de Lamont-Doherty, ayudó a las compañías de combustibles fósiles a desarrollar técnicas para usar imágenes electromagnéticas del fondo marino para buscar petróleo en esta área. Más recientemente, decidió ver si se puede aplicar el mismo enfoque para detectar depósitos de agua dulce en el área.

En 2015, pasó 10 días en el buque de investigación con Marcus G. Langseth y Rob L. Evans de la Institución Oceanográfica Woods Hole, tomando medidas frente a la costa del sur de Nueva Jersey y la isla de Marthas Vineyard, en Massachusetts, donde perforaciones dispersas habían alcanzado sedimentos ricos en agua dulce. Sus datos indicaron que no se trataba de bolsas de agua dispersas, sino de una estructura más o menos continua que se extendía desde la costa a lo largo de la plataforma continental en algunas áreas hasta 75 millas. En su mayor parte, el horizonte del acuífero se extiende desde 600 pies por debajo del fondo del océano hasta aproximadamente 1200 pies.

Según las lecturas, el equipo confía en que el acuífero se extiende no solo por Nueva Jersey y gran parte de Massachusetts, sino también por las costas de Rhode Island, Connecticut y Nueva York. En total, informan, el acuífero contiene aproximadamente 670 millas cúbicas de agua dulce. Entonces, ¿cómo llegó allí toda esta agua dulce? El equipo era dos hipótesis.

Modelo conceptual de aguas subterráneas en alta mar. Las flechas indican las rutas de flujo de agua subterránea.
Créditos de imagen Chloe Gustafson, Kerry Key, Rob L. Evans, (2019), Nature .

Hace unos 15.000 a 20.000 años, hacia el final de la última era glacial, la mayor parte del agua dulce de la Tierra estaba encerrada en forma de hielo. En América del Norte, estas capas de hielo se extendían por el norte de Nueva Jersey, Long Island y la costa de Nueva Inglaterra. Dado que toda esa agua era hielo sólido, los niveles del mar eran mucho más bajos, exponiendo grandes superficies de la plataforma continental que hoy están sumergidas. A medida que el clima se calentó y el hielo comenzó a derretirse, el agua que salía formó enormes deltas de ríos en la parte superior de la plataforma, y ​​el agua dulce quedó atrapada allí en pequeños bolsillos, y eventualmente se sumergió bajo el lecho marino. Esta es la hipótesis más tradicional sobre cómo se pueden formar cuerpos de agua dulce debajo del océano.

Sin embargo, el equipo tiene razones para creer que el acuífero todavía está siendo alimentado por la escorrentía moderna de la tierra firme. Las lluvias y el agua que se infiltra de otras fuentes se filtran a través de los sedimentos de la costa, explica Key, y es probable que sean bombeados hacia el acuífero por los movimientos cíclicos de la marea. Esta hipótesis está respaldada por el hecho de que el acuífero es generalmente más fresco cerca de la costa y más salado cuanto más se aleja, lo que sugiere que su agua se mezcla gradualmente con la del océano.

Esta agua es aún menos salada que el agua del océano. El agua dulce generalmente contiene menos de 1 parte por mil de sal, y esto es aproximadamente el valor que se encuentra bajo el mar cerca de la tierra; en los bordes exteriores de los acuíferos, se eleva a 15 partes por mil. El agua de mar típica tiene alrededor de 35 partes por mil de sal. Como tal, si se bombeara el agua del borde exterior del acuífero, sería necesario desalinizarla, pero aún así sería más barato que procesar el agua de mar, según Key.

Probablemente no necesitemos hacer eso en esta región, pero si podemos mostrar que hay grandes acuíferos en otras regiones, eso podría representar un recurso potencial, explica.

Key cita el sur de California, Australia, el Medio Oriente o África del Sahara, como algunas de estas regiones, y agrega que el grupo espera expandir sus encuestas allí.

El artículo Los sistemas acuíferos que se extienden lejos de la costa en el margen del Atlántico de EE. UU. se ha publicado en la revista Scientific Reports .

"