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La autora principal, Alison Towner, con el cadáver de un gran tiburón blanco, varado en la costa después del ataque de una orca. Crédito: Hennie Otto.

En general, se considera que los grandes tiburones blancos son el principal depredador de los mares. Sin embargo, algo frente a la costa de Sudáfrica los ha tenido nadando con miedo desde 2017. Y por una buena razón, no sea que quieran perder sus órganos vitales.

Durante los últimos cinco años, un par de orcas han estado aterrorizando a la población, expulsando a un gran número de tiburones de sus sitios de agregación natural. Desde entonces, ocho tiburones han aparecido en las playas de la costa de Gansbaai en Sudáfrica. Siete fueron encontrados sin el hígado, a algunos les faltaba el corazón. Anteriormente, estos eran territorios dominados por los famosos grandes blancos.

Ballenas asesinas (en serie)

Un estudio publicado en el African Journal of Marine Science tenía como objetivo afinar su rápida salida de la región. Usando avistamientos a largo plazo y datos de marcado, los investigadores demostraron que los grandes tiburones blancos han estado evitando estas áreas por temor a convertirse en las próximas víctimas de las orcas.

Inicialmente, después de un ataque de orca en Gansbaai, los grandes tiburones blancos individuales no aparecían durante semanas o meses, dijo la autora principal Alison Towner, bióloga principal de White Shark en Dyer Island Conservation Trust. Sin embargo, lo que parece que estamos presenciando es una estrategia de evasión a gran escala (en lugar de una estrategia a pequeña escala), que refleja lo que vemos que usan los perros salvajes en el Serengeti en Tanzania, en respuesta al aumento de la presencia de leones. Cuanto más frecuentan las orcas estos sitios, más tiempo se mantienen alejados los grandes tiburones blancos.

Las orcas, más comúnmente conocidas como ballenas asesinas, se pueden encontrar en todos los océanos del globo y pertenecen a la familia de los delfines oceánicos, de la cual es el miembro más grande. Las dietas de las orcas son diversas, aunque las poblaciones individuales pueden especializarse en un tipo de presa. Mientras que algunos se alimentan exclusivamente de peces, otros cazan mamíferos marinos como focas y delfines. En algunos casos, han atacado a crías de ballenas barbadas e incluso a adultos en algunos casos.

Al atacar y ahuyentar a los grandes tiburones blancos de la zona, las focas, junto con otros mesodepredadores, como el tiburón ballenero bronce que normalmente estaría en el menú de los grandes tiburones blancos, han comenzado a reaparecer.

Pero estos retornos no son exactamente favorables para todos.

El equilibrio es crucial en los ecosistemas marinos, por ejemplo, sin grandes tiburones blancos que restrinjan el comportamiento de las focas peleteras, las focas pueden depredar a los pingüinos africanos en peligro crítico o competir por los pequeños peces pelágicos que comen, dijo Towner. Ese es un impacto de arriba hacia abajo, también tenemos presiones tróficas de abajo hacia arriba debido a la extracción extensiva de abulón, que pasta en los bosques de algas a través de los cuales estas especies están conectadas. En pocas palabras, aunque esta es una hipótesis por ahora, hay mucha presión que un ecosistema puede soportar, y los impactos de las orcas que eliminan a los tiburones probablemente tengan un alcance mucho mayor.

Crédito: Pxhere.

Pero, ¿qué atrajo a la pareja de orcas, fácilmente reconocibles por sus distintivas aletas dorsales colapsadas, a este nuevo territorio? Towner dice que los datos aún por publicar indican que las orcas se están volviendo más comunes en las regiones costeras de Sudáfrica, y esta pareja puede pertenecer a un morfotipo raro que se alimenta de tiburones que se sabe que caza al menos tres especies diferentes de tiburones como principal fuente de alimento allí.

Towner dice que este cambio en el comportamiento de los dos principales depredadores podría estar relacionado con una disminución en las poblaciones de presas, incluidos peces y tiburones, lo que provoca cambios en su patrón de distribución. Sabemos que los grandes tiburones blancos enfrentan su mayor mortalidad objetivo en las redes de protección contra bañistas contra tiburones en KwaZulu Natal, simplemente no pueden permitirse la presión adicional ahora de la depredación de las orcas.

Lo que significa para las poblaciones del gran tiburón blanco podría ser más pronunciado y no está claro qué puede hacer la presión.

Debido a su crecimiento lento y su estrategia de ciclo de vida de maduración tardía, la población subadulta del Gran Tiburón Blanco, en la que se están enfocando las orcas, ya está en riesgo. Para recopilar datos adicionales sobre cómo estas depredaciones pueden afectar el equilibrio biológico a largo plazo en estos intrincados paisajes marinos costeros, será útil una mayor vigilancia empleando la ciencia ciudadana, como informes de pescadores e informes de embarcaciones de turismo, así como estudios de monitoreo en curso. .

Deben tenerse en cuenta explicaciones alternativas de los resultados, como en toda investigación. Los autores del estudio especulan que la ausencia reciente de los grandes blancos puede estar relacionada con la temperatura de la superficie del mar, sin embargo, esto no explica la caída brusca y repentina de los avistamientos a principios de 2017 o las ausencias prolongadas y prolongadas.

Otras posibles explicaciones para una caída en Gansbaai incluyen la pesca directa de grandes tiburones blancos o un resultado indirecto de la disminución de presas potenciales debido a la pesca. Si bien esto ayudaría a explicar la reducción general en el número de tiburones blancos en Sudáfrica, es poco probable que explique la abrupta disminución localizada.

La investigación es particularmente importante, dijo Towner. Al determinar cómo los grandes depredadores marinos responden al riesgo, podemos comprender la dinámica de coexistencia con otras comunidades de depredadores; y estas dinámicas también pueden dictar las interacciones entre competidores o la relación depredador/presa dentro del gremio.

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