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Posición aproximada de Doggerland resaltada en rojo. Imagen a través de la Universidad de Bradford.

Todos sabemos que la Tierra solía tener un aspecto muy diferente en el pasado geológico, pero pocos imaginarían que Europa era un lugar tan diferente hace solo 8000 años. En ese entonces, Europa continental estaba conectada al Reino Unido con una masa de tierra llamada Doggerland. El área tenía una historia próspera tanto para la vida silvestre como para los humanos antes de que se inundara y encontrara su destino actual inundado por cientos de metros de agua.

Capas de hielo derritiendose

El Pleistoceno es una época geológica que duró desde hace 2,5 millones de años hasta hace 11.700 años. Durante la mayor parte del Pleistoceno, Gran Bretaña fue en realidad una península frente a la costa occidental de Europa, conectada con el resto del continente a través de una enorme formación caliza. Sin embargo, las cosas empezaron a cambiar hace 450.000 años, durante la edad de hielo. El hielo comenzó a excavar un túnel a través de la formación de tiza, creando la posibilidad de que Gran Bretaña se inunde.

Hace unos 20.000 años, el nivel del mar comenzó a subir a medida que el clima se calentaba. El agua cubrió más y más la masa de tierra, pero aun así, Doggerland todavía existía. Incluso con el calentamiento continuo, hace 12.000 años, el área era una tundra, hogar de especies típicas, pero también de varias poblaciones humanas. De hecho, algunas áreas alrededor de Doggerland eran lugares muy buenos tanto para animales como para humanos.

Una gran cuenca de agua dulce ocupaba el centro de Doggerland, alimentada por el río Támesis por el oeste y por el Rin por el este. Los pantanos y marismas resultantes fueron un refugio para toda la vida.

En tiempos del Mesolítico, esto era el paraíso, explicó Bernhard Weninger, de la Universidad de Colonia en Alemania.

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Pero a medida que el clima continuó calentándose, los niveles del mar continuaron aumentando y la gente comenzó a perder lentamente sus terrenos de caza y recolección. Los aumentos más rápidos del nivel del mar fueron del orden de tres a seis pies por siglo, pero debido a la topografía variable de la tierra, las inundaciones no fueron uniformes. Las islas británicas no eran ni británicas ni islas. Eran simplemente tierras altas.

Una triste historia

Buscando en Doggerland la representación artística. Créditos de la imagen: Laura Spinney.

La mayoría de las personas se habrían visto obligadas a migrar para adaptarse. Gran Bretaña, una vez que el rincón inhóspito del noroeste de Europa se volvió habitable. A medida que las temperaturas subían más y más, los ciervos y otras criaturas se movían hacia el oeste, y muchos cazadores pronto los siguieron. Doggerland siguió siendo una isla hasta al menos el año 5000 a. C., albergando lo que era prácticamente una población condenada en ese momento. La población podría haber vivido un poco más, si no hubiera sido por un evento catastrófico.

El destino de Doggerlands iba a caer de golpe. Alrededor del 6200 a. C., se produjo un gran deslizamiento de tierra submarino frente a las costas de Noruega; hoy, lo llamamos el tobogán de Storegga, uno de los mayores eventos conocidos de este tipo. En ese momento, Doggerland presentaba una costa de lagunas, pantanos, marismas y playas. A pesar de estar rodeada de aguas, seguía siendo una tierra próspera, con una importante población de cazadores-recolectores. El deslizamiento de tierra creó un tsunami de 4-5 metros en el área, destruyendo la población, cubriendo Doggerland y separando a las personas que emigraron a la actual Gran Bretaña de las que vivían en Europa.

Doggerland se quedó en silencio, su población ahora era peces y kemp en lugar de ciervos y humanos. El área permaneció olvidada durante casi 80 siglos hasta que los arqueólogos comenzaron a descifrar su pasado.

cavando profundo

A principios del siglo XX, no se sabía mucho sobre Doggerland. Algunos geólogos creían que recientemente había sido una masa de tierra, pero no se sabía nada de las personas que vivían allí. No fue hasta 1913 que recibió alguna atención.

En 1913, el paleobiólogo Clement Reid recuperó restos de animales y trabajó pedernales del Neolítico alrededor de los límites del área. Dos años más tarde, el anatomista Sir Arthur Keith discutió el potencial arqueológico del área en su libro The Antiquity of Man. En 1931, el arrastrero Colinda arrastró un trozo de turba mientras pescaba cerca de Ower Bank, a 40 kilómetros (25 millas) al este de Norfolk. Se descubrió que la turba contenía una punta de asta con púas, posiblemente utilizada como arpón o lanza para peces, de 220 milímetros (8,5 pulgadas) de largo. Desde entonces, los arqueólogos han recuperado restos de un mamut, un león y otros animales terrestres, y una pequeña cantidad de herramientas y armas prehistóricas. También se encontró un fragmento de cráneo de un neandertal, fechado en más de 40.000 años. El geólogo Martin Warren dijo que Doggerland era parte de un país que Europa olvidó.

Sorprendentemente, la industria petrolera acudió en ayuda de los arqueólogos (y geólogos) que estudiaban la zona. Usando estudios sísmicos altamente sofisticados y detallados para explorar el área, proporcionaron la información clave que permitió a los científicos reconstruir el pasado de las áreas. Los geólogos pudieron reconstruir un modelo digital de casi 46.620 kilómetros cuadrados (18.000 millas cuadradas) de cómo era Doggerland antes de que se inundara.

Richard Bates de la Universidad de St Andrews dijo:

Hemos especulado durante años sobre la existencia de tierras perdidas a partir de huesos dragados por pescadores en todo el Mar del Norte, pero solo desde que trabajamos con compañías petroleras en los últimos años hemos podido recrear cómo era esta tierra perdida. Ahora hemos podido modelar su flora y fauna, construir una imagen de los pueblos antiguos que vivieron allí y comenzar a comprender algunos de los eventos dramáticos que posteriormente cambiaron la tierra, incluido el aumento del nivel del mar y un tsunami devastador.

Una impresión de artistas de cómo se veía la llanura aluvial de Doggerland. Créditos de la imagen: Arqueología de Wessex.

Los pescadores que trabajaban y practicaban la pesca de arrastre en la zona han encontrado varios artefactos, lo que despertó el interés de los investigadores. Los buzos de la costa este de Inglaterra también se encontraron con un bosque antiguo, expuesto por una tormenta masiva que disipó la arena del fondo marino que lo cubría.

Por supuesto, realizar estudios arqueológicos detallados es muy difícil bajo el agua, y saber dónde buscar también es un desafío. Sin embargo, investigadores del Reino Unido y Bélgica se encuentran actualmente en una misión de mapeo del subsuelo del agua, creando un mapa detallado de lo que alguna vez fue Doggerland, observando sus antiguas colinas, llanuras e incluso valles fluviales.

Podremos revelar cómo pudo haber sido el paisaje, cómo cambió a medida que el clima se calentaba y, de manera crucial, cómo cambió esto la relación entre las comunidades prehistóricas y su entorno, dijo la geoarqueóloga Claire Mellett.

Características del paisaje de Doggerland mapeadas en el lecho marino. Imagen vía Wikipedia.

Al correlacionar estos resultados con los artefactos recuperados, el equipo buscará los lugares más probables para albergar artefactos y centrará su búsqueda allí. Además, los sedimentos extraídos de los núcleos se analizarán en busca de rastros de ADN y otras señales ambientales, lo que ofrece una indicación de cómo se colonizó el paisaje ahora sumergido.

Otro punto de discusión con respecto a Doggerland podría ser la energía renovable: actualmente se están considerando varios sitios para el desarrollo de parques eólicos marinos y construir en un sitio arqueológico tan único puede ser extremadamente desafiante, especialmente cuando no se sabe exactamente dónde está el sitio.

Una lección para aprender

La línea roja marca Dogger Bank. Imagen vía Wiki Commons.

La historia del pueblo mesolítico y su hogar es una advertencia para nosotros. La gente fue forzada lentamente a abandonar sus hogares; sus tierras de caza de las que dependían para sobrevivir se inundaron y no pudieron hacer nada para enfrentar el cambio climático. Solo mire la enorme área que se inundó y piense que hoy en día, más de mil millones de personas viven cerca de las costas, en áreas vulnerables.

En pocas palabras, la gente de Doggerland fueron los primeros refugiados climáticos. Al igual que algunas áreas costeras en la actualidad, su tierra natal se inundó lentamente, dejando a la gente primero aislada y luego condenada.

En última instancia, Doggerland es mucho más que una tierra sumergida, con algunas herramientas y restos de animales para mostrar su rica historia. Era un entorno próspero, hogar de muchas personas que se aferraron desesperadamente a él cuando las aguas empezaron a subir. Con suerte, su historia no será relevada por las comunidades insulares o costeras de hoy.

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