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Millones de toneladas de plástico ingresan a los ecosistemas marinos y terrestres cada año, y se espera que las cantidades aumenten en los próximos años. Con el tiempo, los artículos de plástico pueden descomponerse en piezas más pequeñas, conocidas como microplásticos. Pueden ser del tamaño de un grano de arroz o incluso más pequeños, lo que los hace fáciles de ingerir por las criaturas marinas. Estas piezas muy pequeñas tardan siglos o más en desaparecer realmente.

Crédito de la imagen: Flickr / Universidad Estatal de Oregón

Estas pequeñas piezas de plástico están literalmente por todas partes, incluso en algunas de las regiones del mundo aparentemente más inaccesibles. Están en los océanos, dentro de los animales, incluso dentro de ti. Los científicos los encuentran con frecuencia en las regiones más remotas del mundo, como el helado mar Ártico. Los estudios han demostrado que en realidad estamos comiendo toneladas de ellos, alrededor de 70,000 partículas microplásticas cada año.

Sin embargo, parece que cuanto más aprendemos sobre los microplásticos, surgen más preguntas. Sus efectos sobre la vida marina e incluso sobre los humanos aún no están completamente claros, y los investigadores intentan tener una mejor idea con más estudios. Mientras tanto, aquí hay algunos datos sorprendentes sobre los microplásticos que hemos aprendido recientemente.

1. Los microplásticos están por todo el lecho marino

El fondo marino del mundo está lleno de más de 14 millones de toneladas de microplásticos, descompuestos de las masas de basura que ingresan a los océanos cada año, según un estudio. Es la primera estimación global de microplásticos en el fondo del mar y la cantidad registrada es 25 veces mayor que la mostrada por estudios localizados anteriores.

Los investigadores utilizaron un submarino robótico para recolectar muestras de sedimentos de aguas profundas de hasta 3.000 metros (9.800 pies) de profundidad en seis sitios en la Gran Bahía Australiana, a 380 kilómetros de la costa. Analizaron 51 muestras y encontraron un promedio de 1,26 piezas de microplástico por gramo de sedimento, mucho más que estudios anteriores.

2. Lavar la ropa es liberar microplásticos al medio ambiente

Los investigadores descubrieron que casi las tres cuartas partes de los microplásticos en el agua de mar del Ártico eran fibras de poliéster, que probablemente provengan de la fabricación de textiles y la ropa del hogar. Recolectaron muestras de agua de mar cerca de la superficie de una sección de 19,000 kilómetros desde la ciudad de Tromso en Noruega hasta el Polo Norte.

Los investigadores observaron muestras hasta una profundidad de unos 1.000 metros. Todos tenían microplásticos excepto uno, lo que demuestra la magnitud del problema. Las fibras sintéticas representaron el 92% de la contaminación plástica. De esto, el 73% era poliéster, que se asemeja a las dimensiones y las identidades químicas de los textiles sintéticos, argumentaron los investigadores.

3. Están en todas partes: desde los océanos profundos hasta el Everest

Los microplásticos están asociados con la contaminación del océano, pero un estudio mostró que los pequeños fragmentos de plástico están literalmente en todas partes, incluida la cima de la montaña más alta de la Tierra. Los investigadores analizaron muestras de nieve y arroyos del Monte Everest y encontraron la primera evidencia de contaminación por microplásticos en una montaña.

La investigación reveló cantidades significativas de fibras de poliéster, acrílico, nailon y polipropileno. No es casualidad que los mismos materiales estén incrustados en la ropa de exterior que usan los escaladores, así como en las tiendas de campaña y las cuerdas para escalar. La mayor concentración de microplásticos se encontró alrededor del Campo Base, un área al pie del monte Everest.

4. Tu café viene con un lado de microplásticos

Un estudio descubrió que los vasos de plástico podrían estar filtrando microplásticos en su café o té. Una persona promedio que bebe tres tazas regulares de té o café al día, en un vaso de papel, estaría ingiriendo 75,000 partículas diminutas de microplástico. Los vasos de papel desechables están hechos de 9095% de papel y el resto es una película de plástico hidrofóbico.

Los investigadores vertieron agua caliente en los vasos de papel desechables y la dejaron reposar durante 15 minutos. Luego, se analizó el agua en busca de microplásticos, así como de iones adicionales que pudieran haberse filtrado al líquido del vaso de papel. También observaron los cambios experimentados en las propiedades de las películas plásticas del vaso.

Crédito de la imagen: Flickr / Magnus Franklin

5. Están incluso en la brisa del mar

Un estudio sugiere que las partículas de plástico pueden transferirse del agua de mar a la atmósfera y dejarse llevar por la brisa. Los investigadores encontraron fragmentos de plástico en el rocío marino, lo que sugiere que son expulsados ​​del agua de mar en forma de burbujas. Capturaron gotas de agua del rocío marino en la playa de Mimizan en Aquitania, utilizando un atrapanubes.

Los microplásticos en el rocío marino tenían un tamaño de entre 5 y 140 micrómetros. Los investigadores estimaron que hasta 136.000 toneladas de microplásticos podrían ser arrastrados a tierra por el rocío del mar cada año. Este microplástico es el resultado de una mala gestión de los residuos que provienen del medio terrestre.

6. Los investigadores encontraron microplásticos en las placentas de los bebés por nacer

Es un verdadero testimonio de que los microplásticos realmente están en todas partes. Se encontraron partículas de plástico en las placentas de cuatro mujeres sanas que tuvieron embarazos y partos normales, mostró un estudio. Sin embargo, solo se analizó alrededor del 4% de cada placenta, lo que sugiere que la cantidad total de microplásticos en realidad podría ser mucho mayor.

Si bien aún se desconoce el impacto en la salud de los microplásticos en el cuerpo, los investigadores creen que las partículas podrían traer químicos peligrosos al cuerpo y provocar daños a largo plazo o alterar el sistema inmunológico en desarrollo del feto. Es probable que las madres hayan consumido o inhalado las partículas, argumentaron los investigadores.

7. Estados Unidos y el Reino Unido, en gran parte detrás de la contaminación

No todos los países producen el mismo nivel de contaminación por plástico per cápita, EE. UU. y el Reino Unido están produciendo más desechos plásticos por persona que cualquier otro país importante, según un estudio. Los investigadores descubrieron que EE. UU. produce la mayor cantidad de desechos plásticos en total y que sus ciudadanos ocupan el tercer lugar en el mundo en cuanto a su contribución a la contaminación plástica.

Utilizando datos de 2016, los últimos disponibles, el estudio encontró que más de la mitad del plástico recolectado para reciclar en los EE. UU. se envió al extranjero, principalmente a países que ya luchan por gestionar los desechos plásticos de manera efectiva. Los investigadores dijeron que años de exportación habían enmascarado la enorme contribución de los EE. UU. a la contaminación plástica, lo que exige mayores esfuerzos por parte de los EE. UU.

8. Un crustáceo podría descomponer los microplásticos en días

Se descubrió que un pequeño crustáceo de Irlanda fragmenta los plásticos en partículas diminutas en cuestión de días, mucho más rápido de lo que se había estimado previamente, según mostró un estudio. Esto destaca el potencial de las especies marinas y de agua dulce para fragmentar rápidamente los microplásticos y ofrece una posible solución a esta crisis plástica.

Investigadores del University College Cork en Irlanda descubrieron que un crustáceo muy común, llamado Gammarus duebeni , que se puede encontrar en los arroyos irlandeses, puede descomponer microplásticos (menos de 5 mm) en menos de 100 horas y convertirlos en piezas de nanoplásticos que miden menos de un micrómetro. Sin embargo, aún no está claro si esto tiene algún significado para los microplásticos a escala planetaria.

Crédito de la imagen: Wikipedia Commons

9. Los microplásticos están contaminando las tierras agrícolas

Los microplásticos están contaminando las tierras agrícolas y los océanos, afectando la interacción entre el suelo y las plantas, según un estudio reciente. La cantidad varió de acuerdo con la práctica agrícola utilizada por los agricultores y probablemente afecta a todos los organismos del suelo. Los suelos del exterior y del interior de un invernadero tenían la mayor cantidad.

Las fuentes potenciales de microplásticos en los entornos agrícolas incluyen lodos de depuradora, compost, riego de aguas residuales, escorrentía de carreteras, deposición atmosférica y plásticos en la práctica agrícola. El microplástico también puede provenir de fertilizantes orgánicos de biorresiduos. Entre 107.000 y 730.000 toneladas de microplásticos se vierten en suelos agrícolas en los EE. UU. y Europa cada año, según mostraron estudios anteriores.

10. ¿Te gustan las almejas? Probablemente también estés comiendo plástico

En serio, no hay escapatoria a los microplásticos, al menos no con nuestro comportamiento contaminante actual. Investigadores de la Universidad Estatal de Portland en los EE. UU. observaron la concentración de microplásticos en navajas recolectadas de ocho playas en el Parque Nacional Olympic en Washington, después de encuestar a los recolectores de almejas. Luego, estimaron la exposición anual a los microplásticos de quienes los consumían.

Durante el estudio, los investigadores encontraron 799 microplásticos sospechosos en 138 muestras de almejas, el 99 % de las cuales eran microfibras. Cada almeja tenía siete piezas de plástico cada una en promedio. Los obtenidos de Kalaloch Beach, el sitio más al norte, tenían significativamente más microplásticos que las almejas de los otros siete sitios.

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