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Un buzo comparte un tanque con un pez arapaima adulto en un acuario en Manaus, Brasil. Conocido como el pirarucu en Brasil y el paiche en Perú, este gigante de América del Sur es uno de los peces de agua dulce más grandes del mundo. Algunos alcanzan longitudes de más de 10 pies (3 metros) y pesan más de 400 libras (180 kilogramos).
Los megapeces grandes como estos se han vuelto raros en todo el mundo debido a la intensa pesca. El arapaima es el foco de varios proyectos de conservación en América del Sur, incluidas las reservas de no pesca y las cuotas de pesca.
(c) Zeb Hogan

También conocido como el paiche o el pirarucú , el arapaima es una de las especies de peces más fascinantes del mundo. Es uno de los peces de agua dulce más grandes del mundo, y ciertamente el más grande de América del Sur, siendo nativo de la cuenca del Amazonas y de los lagos y pantanos cercanos. Estos arapaima son absolutamente enormes, la mayoría mide 2,5 metros de largo y pesa hasta 200 kg, pero algunos pueden crecer aún más. Sin embargo, además de su tamaño, el arapaima se destaca de inmediato por otra característica: puede respirar aire.

Aunque los arapaimas pueden permanecer bajo el agua de 10 a 20 minutos, tienden a permanecer cerca de la superficie del agua, donde cazan y emergen a menudo para respirar con un ruido de tos distintivo. Sobreviven principalmente de peces, pero se sabe que ocasionalmente capturan aves cerca de la superficie del agua. Debido a que permanecen tan cerca de la superficie del agua, esto también los hace particularmente vulnerables a la pesca. Hoy en día, rara vez se ven arapaima en la cuenca del Amazonas y se realizan esfuerzos de conservación para proteger a este pez gigante.

Recientemente, los biólogos han descrito una nueva especie de arapaima: el Arapaima leptosoma , es la primera especie nueva en ser descrita desde 1847. Su nombre se deriva del griego leptos (esbelto) y soma (cuerpo), en referencia al cuerpo relativamente esbelto. forma de esta especie. Al igual que sus primos, el Arapaima l. también puede crecer mucho, y además de su forma esbelta también presenta algunas otras características específicas.

Arapaima leptosoma. c) Copeica 2013

Según el profesor Donald Steward, quien dirigió el equipo de investigadores que describió el Arapaima l. en un artículo publicado en la revista Copeia : la nueva especie se distingue de todos los demás Arapaima por los siguientes tres caracteres: cavidad sensorial dorsal más lateral en el preopérculo extremadamente delgada; margen ventrolateral de la cabeza donde el tercer infraorbitario se encuentra con el brazo anterior del preopérculo fuertemente angulado de tal manera que la superficie ventral de la cabeza es casi plana; y el tercio anterior de la base de la aleta dorsal cubierto con una vaina agrandada y engrosada que oculta los rayos anteriores de la aleta dorsal cuando se presionan.

Hasta el momento, solo un ejemplar de Arapaima l. ha sido encontrado. Un pez solitario capturado en 2001 cerca de la confluencia de los ríos Solimes y Purús en el estado de Amazonas, Brasil.

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La recolección de Arapaima adulta implica dificultades considerables, tanto con la logística en el campo como con el almacenamiento posterior en los museos, escribió el profesor Stewart en el artículo.

Sin embargo, como demuestra este estudio, la recolección de al menos unos pocos especímenes de prueba puede mejorar enormemente nuestro conocimiento de estos fascinantes peces. Se necesitan muchos más.

Arapaima tiene un alto valor económico, cultural y científico, pero su diversidad se ha pasado por alto durante demasiado tiempo, concluyó el científico.

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