Seleccionar página

Todos estaban hechos de polvo de estrellas, una frase que se cita a menudo y se refiere al hecho de que casi todos los elementos del cuerpo humano se forjaron en una estrella. Pero, ¿de qué están hechas las estrellas mismas?

En realidad, las estrellas están hechas de los mismos elementos químicos que el planeta Tierra, aunque no en las mismas proporciones. La gran mayoría de las estrellas están formadas casi en su totalidad por hidrógeno (alrededor del 90 %) y helio (alrededor del 10 %), elementos que son relativamente raros en nuestro planeta y los más ligeros de la tabla periódica, mientras que todos los demás elementos representan solo el 0,1 %.

Entre otros elementos, el oxígeno suele dominar, seguido del carbono, el neón y el nitrógeno, siendo el hierro el elemento metálico más común. Aún así, solo hay un átomo de oxígeno en el Sol por cada 1200 átomos de hidrógeno y solo uno de hierro por cada 32 átomos de oxígeno.

Tiene sentido que el hidrógeno sea el elemento dominante del sol y otras estrellas. Para arder durante miles de millones de años, las estrellas convierten el hidrógeno en helio a través de una reacción nuclear constante similar a una bomba de hidrógeno. Entonces, en cierto sentido, el sol está en un estado de explosión nuclear constante, y solo aparece como una esfera sólida porque se mantiene unido por su propia gravedad masiva.

Además, como veremos, la composición y composición química de las estrellas puede variar considerablemente dependiendo de sus estados de envejecimiento o de dónde se encuentren en la galaxia.

Además, las estrellas pueden forjar elementos distintos del hidrógeno o el helio, pero solo hacia el final de su ciclo de vida. Por lo general, en una estrella como el Sol, los elementos más pesados ​​fueron sembrados por estrellas que existieron antes que ella. Algunas estrellas se apagan con estruendo, produciendo una supernova, una explosión poderosa y luminosa durante sus últimas etapas evolutivas, que expulsa elementos pesados ​​al espacio. Para que las nuevas estrellas puedan incorporar este material. Debido a las leyes de la física, el universo recicla todo.

No todas las estrellas brillan igual, ni están hechas de la misma materia

Crédito: Wikimedia Commons.

Todas las estrellas son asombrosas a su manera, pero algunas brillan más que otras. Las estrellas calientes aparecen blancas o azules cuando se observan desde la Tierra, mientras que las estrellas más frías aparecen en tonos anaranjados o rojos. Los astrónomos trazan la luminosidad y la temperatura de una estrella en un gráfico llamado diagrama de Hertzsprung-Russell, que es útil para clasificar las estrellas.

Aunque hay muchos tipos de estrellas, las más comunes son las estrellas de secuencia principal. Alrededor del 90% de todas las estrellas conocidas, incluido el Sol, pertenecen a esta clase.

Debajo de las estrellas de secuencia principal hay enanas blancas, el remanente del núcleo estelar después de que una estrella ha agotado todo su combustible. Estas estrellas antiguas son increíblemente densas. Una cucharadita de su materia pesaría tanto en la Tierra como un elefante.

Tales densidades son posibles porque el material de las enanas blancas no está compuesto de átomos unidos por enlaces químicos, sino que consiste en un plasma de núcleos y electrones no unidos. Por esta razón, los núcleos se pueden colocar más cerca de lo que normalmente permiten los orbitales electrónicos en la materia normal.

Debido a que las enanas blancas son los núcleos remanentes de estrellas normales, están compuestas principalmente de los productos de desecho de las reacciones de fusión nuclear que solían soportar. Estos productos de desecho son principalmente carbono y oxígeno, con trazas de otros elementos. Pero eso no quiere decir que no quede helio e hidrógeno. La parte exterior de una enana blanca contiene los dos elementos. Y debido a la tremenda fuerza gravitacional asociada con estas estrellas densas, estos elementos se estratifican con los elementos más pesados ​​que residen en las profundidades más profundas de la estrella.

Por encima de la secuencia principal, las estrellas son gigantes y supergigantes. Antes de que las estrellas lleguen al final de su evolución cuando se convierten en enanas o explotan en supernovas, se condensan y compactan, calentándose aún más a medida que se quema lo último de su hidrógeno. Esto hace que las capas externas de las estrellas se expandan hacia afuera. En esta etapa, la estrella se convierte en una gran gigante roja.

Según un antiguo estudio publicado en la edición de 1985 de Astrophysical Journal , las gigantes rojas están compuestas principalmente de helio e hidrógeno, junto con carbono, oxígeno, nitrógeno y hierro. Los astrofísicos también registraron la presencia de elementos pesados ​​del proceso s como estroncio, itrio, circonio, bario y neodimio.

Crédito: Wikimedia Commons.

Las supergigantes se encuentran entre las estrellas más masivas y luminosas del universo. Las estrellas que son diez veces más grandes que el sol (o más grandes) se convertirán en supergigantes cuando se queden sin combustible. Son similares a las gigantes rojas en composición excepto que son, lo adivinaste, mucho más grandes.

Se espera que el Sol se convierta en una gigante roja una vez que agote su combustible. Afortunadamente, eso no sucederá hasta dentro de otros cinco mil millones de años.

"