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Viuda negra (probablemente Latrodectus mactans o Latrodectus hesperus ). Los delicados pasos de una araña no traspasan los pétalos de la rosa. Crédito: Wikimedia Commons.

Las viudas negras son quizás las arañas más famosas del mundo. Pero como suele ser el caso con las celebridades, los mitos y los rumores pesan más que los hechos reales en la conciencia pública. Echemos un vistazo

El veneno de la viuda negra es muy fuerte, pero su mordedura en realidad no es TAN peligrosa.

¿Sabías que el veneno de una viuda negra es unas 15 veces más fuerte que el de una serpiente de cascabel? ¡Ay! Sin embargo, también son más de 1000 veces más pequeños y, además, la viuda negra no libera todo su veneno de golpe. Recuerde, la dosis hace el veneno.

Cuando una viuda negra muerde a un humano, las neurotoxinas del veneno pueden causar dolor, hinchazón alrededor de la herida, calambres, sudoración y escalofríos. Estos son algunos síntomas bastante desagradables, pero no son tan preocupantes como algunos piensan. El veneno de las viudas negras está destinado a neutralizar pequeñas presas como los insectos, no a matar a los grandes depredadores como los humanos.

Cada año, miles de personas son picadas por una viuda negra en los Estados Unidos, principalmente en las regiones del sur y oeste del país donde prosperan las arañas. Menos del 1% de estos casos resultaron en síntomas severos. Cuando se presentan síntomas graves, la mayoría de los hospitales ahora tienen un antídoto que neutraliza las neurotoxinas.

Las viudas negras a veces se llaman las arañas más letales del mundo, pero eso no es cierto en absoluto. Aunque las muertes pueden ocurrir generalmente en niños pequeños, ancianos o enfermos, estas son extremadamente raras. Pueden pasar muchos años sin que se produzcan muertes relacionadas con la viuda negra. La araña más letal del mundo es en realidad la araña de tela en embudo macho de Sydney, Atrax robustus , que (por supuesto) se puede encontrar en Australia.

Las viudas negras casi nunca muerden a las personas sin provocación. Las arañas muerden en defensa propia cuando se sienten amenazadas, generalmente cuando una persona accidentalmente las pisa o se sienta sobre ellas. A las viudas negras les gusta cazar en viñedos, baños al aire libre y otros refugios donde se acumulan desechos, por lo que es mejor tener mucho cuidado en estos contextos. Según un estudio de 2014, las personas corren mayor riesgo de ser mordidas por una viuda negra cuando se las aprieta o las pellizca.

Las mujeres tienen fama de devoradoras de hombres, pero eso es un mito.

En la cultura popular, las mujeres que matan a sus maridos a veces se llaman viudas negras, en referencia a la noción de que estas arañas hembras devoran a los machos después del apareamiento. Sin embargo, esto es un mito (con solo una pizca de verdad).

Las investigaciones han demostrado que las arañas de espalda roja hembra, que están estrechamente relacionadas con las viudas negras, se comen a sus parejas después de la cópula solo alrededor del 2% de las veces.

La noción de que las viudas negras hembras se comen a sus parejas se remonta a experimentos de laboratorio en los que un solo macho y una sola hembra quedaron atrapados en el mismo recinto. Las viudas negras hembras son hasta 150 veces más grandes que los machos y, por lo tanto, también pueden tener mucha más hambre. Sin ningún lugar a donde correr, por supuesto, los machos corren un gran riesgo de ser canibalizados. Pero en la naturaleza, los machos tienen amplias oportunidades para escapar.

Para comprender los hechos sobre el apareamiento de la viuda negra, primero debe comprender que hay muchas especies diferentes en todo el mundo en el grupo de la viuda negra (género Latrodectus ), y tres especies diferentes de viuda negra solo en los Estados Unidos, dos en el este y uno en el oeste (sin contar las viudas marrones y rojas). Estas especies no se comportan todas de la misma manera. Además, en el pasado, la mayoría de las observaciones de apareamiento se llevaban a cabo en jaulas de laboratorio, donde los machos no podían escapar, escribieron biólogos afiliados al Museo Burke en una publicación de blog.

Las únicas especies conocidas de Latrodectus en las que el canibalismo de pareja en la naturaleza es la regla, no la excepción, se encuentran en el hemisferio sur. De las especies estadounidenses, el canibalismo de pareja ocurre a veces en Latrodectus mactans , la viuda negra del este (sur), pero la mayoría de los machos sobreviven para aparearse otro día. En las otras dos especies negras, incluida la viuda negra occidental L. hesperus (única especie al oeste de Kansas), ¡nunca se ha observado canibalismo de pareja en la naturaleza! agregaron.

Sin embargo, su descendencia es un asunto diferente. Todas las arañas viudas negras jóvenes comienzan como caníbales

Cuando están bien alimentadas, las arañas viudas negras tejen grandes redes para atrapar a sus presas, como moscas, mosquitos, escarabajos e incluso orugas. Las hembras también usan la red para suspender un capullo con cientos de huevos. Pero cuando nacen, estos jóvenes no están exactamente llenos de amor fraternal.

Jonathan Pruitt, profesor asistente que estudia arañas en la Universidad de California en Santa Bárbara, notó que todos estos huevos tenían exactamente el mismo tamaño y que las crías nacían y mudaban aproximadamente al mismo tiempo. Lo encontró extraño y en un estudio publicado en 2016, Pruitt y sus colegas biólogos realizaron un experimento en el que variaron la tasa de desarrollo de los huevos de araña ajustando la temperatura. Cuando las crías nacieron en diferentes tamaños y se mezclaron, no tomó más de unos pocos días para que la cría más grande devorara a todos sus hermanos más pequeños.

A las mamás araña les gustaría evitar este resultado tanto como sea posible, ya que tener solo una descendencia sobreviviente de cientos que nacieron inicialmente es un desastre evolutivo. Esta es la razón por la que las viudas negras hembras han desarrollado medios para aprovisionar sus huevos con mucha precisión para que las crías se desarrollen al unísono.

Las viudas negras peinadas le dan sentidos arácnidos.

Viuda negra y su presa. Crédito: Wikimedia Commons.

Las viudas negras tejían sus telarañas irregulares en forma de embudo usando sus patas traseras peinadas. Las diminutas cerdas que cubren las largas extremidades también permiten que las arañas cubran y atrapen a sus presas en seda una vez que la víctima desprevenida es lo suficientemente tonta como para acercarse a la telaraña de la viuda. Hablando de telarañas, las hebras de seda también extienden los sentidos de las viudas. Una vez que una mosca toca ligeramente la red, se envían vibraciones a lo largo de la cuerda, que pueden ser detectadas por los órganos en las articulaciones de sus patas.

Al igual que sus parientes, las arañas viudas negras producen sedas con propiedades materiales excepcionales, incluida una resistencia a la par del acero. En 2018, los investigadores de la Universidad Northwestern descubrieron que las arañas emplean un proceso complejo y jerárquico de ensamblaje de proteínas para producir su seda hiperfuerte. Si se puede imitar el método, los científicos creen que podríamos fabricar materiales sintéticos similares a la seda de araña que podrían usarse en textiles de alto rendimiento, puentes de cables y otras construcciones, reemplazos de plástico y aplicaciones biomédicas.

Solo las mujeres tienen el emblemático reloj de arena rojo.

Crédito: Wikimedia Commons.

Mientras son juveniles, las viudas negras son de color marrón y blanco y solo adquieren su característico color carbón una vez que mudan y alcanzan la edad adulta. Las hembras adultas, pero no los machos, también desarrollan una marca roja en forma de reloj de arena en el abdomen, así como algunas manchas rojas sobre las hileras (los órganos de una araña que hacen girar la seda) y a lo largo de la mitad de la espalda. Los científicos creen que la coloración roja ayuda a las hembras, que son mucho más grandes que los machos y, por lo tanto, más fáciles de detectar, a protegerse de los depredadores. En el reino animal, las marcas rojas envían un claro mensaje de alejamiento, soy peligroso.

Las viudas negras están siendo reemplazadas por ventanas marrones en algunos lugares

La araña viuda marrón ( Latrodectus geometricus Koch ) se parece a la viuda negra, sin embargo, el reloj de arena de la viuda marrón es de color naranja amarillento o naranja rojizo en lugar de rojo brillante como en la viuda negra. Son relativamente nuevos en América del Norte, con el primer avistamiento documentado de una araña viuda marrón que ocurrió en 1935, en Florida. En la última década, los investigadores descubrieron que el rango de la araña viuda marrón se ha expandido rápidamente, especialmente en California. Se han vuelto tan exitosos que han comenzado a desplazar a las arañas viudas negras nativas.

Los machos no muerden, sin embargo, la viuda marrón hembra es venenosa e inyecta un veneno neurotóxico cuando muerde. Sin embargo, el veneno es mucho menos potente que el de una viuda negra, por lo que los propietarios pueden regocijarse.

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