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Este pez de 240 millones de años es Helicoprion. Esto demuestra cuánto han estado experimentando los tiburones con su arsenal. Crédito: Sharkopedia.

Los árboles como los conocemos familiarmente hoy en día un tronco primario, gran altura, corona de hojas o frondas no aparecieron en el planeta hasta finales del período Devónico, hace unos 360 millones de años. Es posible que se sorprenda al saber que los tiburones son más antiguos que los árboles, ya que han existido durante al menos 400 millones de años.

Los tiburones han existido durante mucho tiempo, demostrando su resistencia. Han sobrevivido a las cinco extinciones masivas globales que acabaron con el 80% de la megafauna del planeta. En el peor de los casos, hace 251 millones de años, se mató hasta el 95% de las especies.

Rastrear la evolución de los tiburones puede ser frustrante. Debido a que tienen un esqueleto cartilaginoso, solo unas pocas partes del cuerpo pueden conservarse como fósiles, lo que dificulta comprender cómo eran los tiburones antiguos. Eso no quiere decir que no tengamos mucho con qué trabajar. Las universidades y los museos tienen en sus colecciones miles de escamas de tiburón fósiles, que se consideran los microfósiles de vertebrados más abundantes. Sin embargo, los fósiles de tiburón mejor conservados son los dientes.

Los primeros dientes de tiburón provienen de depósitos del Devónico temprano, de unos 400 millones de años, en lo que hoy es Europa. Estos dientes miden menos de una pulgada de largo (3-4 milímetros) y pertenecieron a un antiguo tiburón conocido como Leonodus. Sus dientes de doble cúspide sugieren que Leonodus pudo haber pertenecido a una familia de tiburones de agua dulce conocidos como xenacantos.

Sin embargo, se han encontrado escamas de tiburón mucho más antiguas. Las escamas parecidas a las de un tiburón más antiguas se remontan a finales del Período Ordovícico, hace unos 455 millones de años, en lo que ahora es Colorado. Tales escamas son diferentes de las que presentan los tiburones modernos, lo que lleva a muchos paleontólogos a cuestionar que realmente pertenecieran a los tiburones. Las escamas de tiburón indiscutibles más antiguas tienen unos 420 millones de años y proceden de depósitos del Silúrico temprano en Siberia. Estos diminutos sobrevivientes de la prehistoria han sido asignados al género Elegestolepis, pero no tenemos pistas sobre cómo podría haber sido el resto del tiburón.

A los tiburones a veces se les llama primitivos, pero si los estudias lo suficiente, puedes llegar a ver que están muy bien equipados, como lo demuestran los más de 400 millones de años de existencia. Los tiburones y otros elasmobranquios son muy cosmopolitas, estando representados por muchas especies con diferentes adaptaciones. Aunque muchos tiburones como el Gran Blanco se encuentran en la parte superior de la cadena alimentaria, los tiburones se pueden encontrar en todos los niveles de la cadena. Ya sea que el entorno sea béntico, pelágico, submareal o estuarino, existe un tiburón especializado para ese entorno.

Los tiburones son casi inmunes a las infecciones, el cáncer y las enfermedades circulatorias. Pueden sanar y recuperarse de lesiones graves muy rápidamente. Algunos dicen que estas características se adquirieron al sobrevivir a un evento de extinción masiva tras otro en el transcurso de millones de años. ¡De nuevo, estos tipos son más viejos que los malditos árboles! Eso básicamente resume lo rudos que son los tiburones.

Por extraño que parezca, a pesar de haber existido durante más de 400 millones de años, los tiburones podrían haber encontrado su pareja: los humanos. Debido a que los tiburones buscan calidad, no cantidad, tienen una tasa lenta de maduración y reproducción. Pero los tiburones ya no son los principales depredadores en sus ecosistemas, lo son los humanos. Como resultado, la demanda de aletas de tiburón está provocando la extinción de muchas especies de tiburones. Tal vez los árboles ganen el día, después de todo.

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