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Los hemos cazado hasta casi la extinción en la mayor parte del mundo, pero resulta que los castores (género Castor ) son muy importantes para la conservación del agua dulce y la estabilidad del ecosistema. Utilizando imágenes aéreas, los investigadores descubrieron que los castores han ayudado a crear y preservar entornos acuáticos y de humedales en Minnesota, sirviendo como un componente esencial del ecosistema.

Crédito de la imagen: Pixabay / Creative Commons.

Los castores son el segundo roedor más grande del mundo y actualmente viven en los bosques de América del Norte, América del Sur, Europa y Asia. Son conocidos principalmente por su capacidad para construir represas en ríos y arroyos, lo que ralentiza el flujo de agua y eleva los niveles de agua creando estanques. También construyen refugios (llamados cabañas) donde viven.

Los castores tienen mucha mala reputación por crear caos en los sistemas de agua dulce derribando árboles, creando represas y causando estragos en el medio ambiente local, pero los castores son en realidad un aliado importante para los ecosistemas, y el caos que producen generalmente es útil. Las represas y estanques ayudan a crear y mantener humedales, reponer las aguas subterráneas y proporcionar un flujo de agua más constante en los arroyos. También almacenan nutrientes para las plantas, mejoran la calidad del agua y reducen la erosión de las riberas de los ríos.

Investigadores de la Universidad de Minnesota investigaron cómo los castores afectan los patrones en la dinámica del agua superficial en múltiples escalas espaciales (estanque, cuenca hidrográfica y escalas regionales) durante un período de 70 años (1948-2017) dentro de cinco cuencas hidrográficas en el noreste de Minnesota, Estados Unidos. Un estudio de castores a tal escala no tiene precedentes, dicen.

Aunque hay muchos estudios sobre cómo los castores cambian los ecosistemas, la escala de este estudio no tiene precedentes y, como resultado, nos dio la oportunidad única de comprender cómo los castores transforman y modifican los ecosistemas durante largos períodos de tiempo y grandes escalas espaciales, Tom Gable, coautor del estudio, dijo en un comunicado de prensa.

Entendiendo a los castores

El equipo usó imágenes aéreas para evaluar los patrones temporales del área de agua superficial asociada con los estanques de castores, la influencia de los castores en el área de agua superficial y cómo esto cambió con el tiempo. También observaron las variaciones en los estanques ocupados y abandonados por los castores y si los patrones en las aguas superficiales varían según las escalas espaciales.

Estudios previos sobre castores sugirieron que su impacto en los ecosistemas no cambia con el tiempo o el espacio. Sin embargo, esta investigación mostró que el impacto ecológico de los castores puede cambiar dependiendo de la escala. Pueden ser impulsores clave de la diversidad de hábitats de agua dulce y promover la estabilidad del ecosistema, dijo Johnson-Bice, autora principal, en un comunicado.

Los investigadores también encontraron que los castores son impulsores de la retención de agua, lo que significa que restaurar sus poblaciones a ecosistemas en los que ya no habitan podría ser una buena manera de cumplir con los objetivos de conservación de agua dulce. Cuanto más tiempo los castores están presentes en un ecosistema, más estanques abandonados contribuyen al almacenamiento de agua, lo que ayuda a proteger los humedales en los que habitan.

A pesar de que las poblaciones de castores en las cuencas hidrográficas estudiadas en Minnesota tienen grandes variaciones en el tamaño de su población, el almacenamiento de agua se mantuvo estable en toda la región. Esto se debe a que los cambios en el tamaño de la población de castores en una cuenca compensan los cambios en otras cuencas, lo que ayudó a estabilizar el almacenamiento de agua, según los investigadores.

Sugerimos que la ingeniería del castor podría usarse para aumentar el almacenamiento de agua superficial y promover los esfuerzos de conservación de agua dulce en los ecosistemas boscosos. Si se le da la oportunidad de recolonizar los paisajes, el agua superficial creada por los castores puede alcanzar niveles de capacidad en un período de tiempo relativamente corto (< 2040 años), escribió el equipo.

El estudio fue publicado en la revista Ecography .

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