Seleccionar página

Neil Armstrong reflejado en la visera de Buzz Aldrins, hace casi 50 años, durante su histórico paseo lunar. Crédito: Flickr, NASA.

La historia no es amable con aquellos que siguen los pasos de los pioneros. Probablemente sepa que Neil Armstrong fue el primer hombre en caminar sobre la luna. Quizás sepa que Buzz Aldrin pronto siguió los pasos de Armstrong. Sin embargo, muchos otros astronautas fueron a la luna cuyos nombres se han borrado durante las décadas siguientes.

Desde el histórico alunizaje del Apolo 11 el 21 de julio de 1969, un total de 12 astronautas han pisado la luna. Mientras estuvieron allí, realizaron una valiosa investigación científica y recolectaron rocas lunares para traerlas a la Tierra.

Los siguientes astronautas han estado en la luna en orden de pisar la superficie lunar

Apolo 11

Neil Armstrong, Buzz Aldrin

Apolo 12

Pete Conrad, Alan Bean

Apolo 14

Alan ShepardEdgar Mitchell

Apolo 15

David ScottJames Irwin

Apolo 16

John Young, Carlos Duque

Apolo 17

Gene Cernan, Harrison Schmitt

La tripulación principal original del Apolo 13. De izquierda a derecha están: el comandante, James A. Lovell, el piloto del módulo de comando, Thomas K. Mattingly y el piloto del módulo lunar, Fred W. Haise. Crédito: Wikimedia Commons/NASA.

Hubiera habido 14 astronautas en la luna si la misión Apolo 13 (del 11 al 17 de abril de 1970) no hubiera sido abortada. Se suponía que el Apolo 13 sería la séptima misión tripulada en el programa espacial Apolo y la tercera destinada a llevar humanos a la luna. Los astronautas Jim Lovell y Fred Haise estaban programados para caminar sobre la luna.

Después del lanzamiento desde el Centro Espacial Kennedy el 11 de abril de 1970, el alunizaje fue abortado después de que el tanque de oxígeno en el módulo de servicio funcionara mal dos días después de la misión, dejando al control de la misión en Houston luchando por encontrar una solución para llevar a la tripulación a casa de manera segura. La nave espacial finalmente se vio obligada a orbitar la luna y regresar a la Tierra sin hacer un aterrizaje lunar.

Sin embargo, algo bueno salió de esta misión. Hasta el día de hoy, el récord del Apolo 13 de lo más lejos que los humanos han viajado jamás desde la Tierra es indiscutible. La historia de la misión abortada se convirtió en una película docudrama de 1995 dirigida por Ron Howard y protagonizada por Tom Hanks.

A Haise se le prometió que tendría una segunda oportunidad de caminar sobre la luna como parte de la misión Apolo 19. Sin embargo, el programa se eliminó después de que se cortaron los fondos cuando la NASA centró su atención en la estación espacial Skylab en lugar de la luna.

Si bien cada misión Apolo llevó solo dos astronautas a la superficie, cada misión en realidad involucró a tres personas cada una. El tercer miembro siempre tenía que manejar el módulo de mando en órbita. Entonces, técnicamente hubo 21 astronautas que fueron a la luna, o al menos la orbitaron, contando los tres miembros del Apolo 13.

Las primeras y últimas personas en pisar la luna

A las 02:56 GMT del 21 de julio de 1969, el astronauta estadounidense Neil Armstrong se convirtió en la primera persona en caminar sobre la Luna después de salir del módulo lunar Apolo 11 a la superficie de un área lunar conocida como el Mar de la Tranquilidad.

Después de que el módulo lunar hiciera su aterrizaje seguro momentos antes, Armstrong pronunció las palabras: Houston, Base Tranquilidad aquí. El águila ha aterrizado. Luego, cuando puso su pie izquierdo en la superficie de la luna, Armstrong comentó:

Ese es un pequeño paso para el hombre, un gran salto para la humanidad.

Armstrong se unió aproximadamente 15 minutos después a Edwin Buzz Aldrin. Los dos pasaron cerca de una hora en la superficie de la luna recolectando datos y muestras de suelo antes de plantar la famosa bandera de los Estados Unidos.

La tripulación principal de la misión de alunizaje del Apolo 17, los últimos humanos en caminar sobre la luna. Comandante, Eugene A. Cernan (sentado), piloto del Módulo de Comando Ronald E. Evans (de pie a la derecha) y piloto del Módulo Lunar, Harrison H. Schmitt. Crédito: Wikimedia Commons/NASA.

Los últimos dos astronautas en caminar sobre la superficie lunar fueron Eugene Cernan y Harrison Schmitt, ambos astronautas parte de la misión Apolo 17 de la NASA. Aterrizaron en el valle Taurus-Littrow el 11 de diciembre de 1972, donde pasaron tres días antes de regresar sanos y salvos a casa. Durante su viaje lunar, Cernan y Schmitt exploraron la superficie lunar durante siete horas cada día, recolectando una gran cantidad de muestras y conduciendo un vehículo lunar. Justo antes de despegar hacia la Tierra, Cernan pronunció las últimas palabras pronunciadas en la luna hasta el momento:

Al dejar la Luna en Tauro-Littrow, nos vamos como vinimos y, si Dios quiere, como volveremos, con paz y esperanza para toda la humanidad.

Casi 50 años desde que el último ser humano pisó la Luna. ¿Por qué no hemos estado allí de nuevo?

Un módulo de aterrizaje aterriza en la superficie de la Luna en esta captura de pantalla de un nuevo video promocional de la NASA sobre sus planes para 2024. Crédito: NASA.

El Apolo 17 marcó la última vez que los humanos pisaron la luna. En los años que siguieron, las restricciones presupuestarias llevaron a la cancelación de otras misiones tripuladas posteriores planificadas a la luna. Las misiones Apolo siempre tuvieron más que ver con hacer una declaración política que con una incursión científica. Estados Unidos había demostrado su dominio sobre la Unión Soviética y no había nada más que demostrar.

Sin embargo, más recientemente, ha habido mucho interés expresado en devolver las botas a la luna por parte de entidades públicas y privadas.

En 2019, la administración Trump había prometido que volveríamos a ver astronautas estadounidenses en la luna para 2024, incluida la primera mujer en tocar la superficie lunar, como parte de un programa llamado Artemis . Este objetivo, ahora a solo tres años de distancia, parece muy poco realista. El exadministrador de la NASA, Jim Bridenstine, dijo que Artemis necesita muchos más fondos federales de los que recibe actualmente para lograr este objetivo declarado.

Si no fuera por el riesgo político, estaríamos en la luna ahora mismo, dijo Bridenstine. De hecho, probablemente estaríamos en Marte.

Fueron los riesgos políticos los que impidieron que sucediera, dijo Bridenstine. El programa tomó demasiado tiempo y cuesta demasiado dinero.

Según Bridenstine de la NASA, el plan de Trump de enviar a los estadounidenses de regreso a la superficie de la luna requiere $ 1.6 mil millones adicionales solo para comenzar. Entre otras cosas, habría que diseñar y construir un nuevo módulo lunar desde cero.

La falta de financiación es, de hecho, la razón principal por la que no hemos visto astronautas en la luna en casi 50 años. Durante la era Apolo, la parte del presupuesto federal de la NASA alcanzó un máximo del 4%. Hoy en día, ronda el 0,4%, una disminución de diez veces en el gasto en comparación con la época en que los humanos estaban en la luna.

El programa Apolo costó alrededor de $ 120 mil millones en dinero de hoy. Regresar a la luna costaría alrededor de $133 mil millones durante 13 años, según un informe de la NASA. A modo de comparación, el presupuesto de la NASA para todo el año fiscal de 2020 fue de $ 22,62 mil millones, gran parte de los cuales se destinaron a financiar otros proyectos espaciales importantes y ambiciosos, como los rovers y orbitadores en Marte, el sucesor del Hubble, el telescopio espacial James Webb, y el más poderoso del mundo. cohete conocido como el Sistema de Lanzamiento Espacial.

En febrero de 2021, el presidente Biden anunció que continuaría con el programa Artemis iniciado por su predecesor. La administración Biden mencionó que para lograr sus objetivos de Artemisa de llevar astronautas a la luna, lo haría con la ayuda de la industria y socios internacionales, incluida la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense.

Sin embargo, todavía no está claro de dónde vendrá el dinero. Para el año fiscal 2021, la NASA recibió $ 23,3 mil millones, casi $ 2 mil millones por debajo de lo que había solicitado al Congreso.

Teniendo en cuenta estas restricciones financieras, parece muy poco probable que los humanos regresen a la luna antes de 2025 a menos que la financiación de la NASA aumente drásticamente y, de hecho, exista una posibilidad realista de que eso suceda. Como antes, la política puede cambiar el rumbo.

La nueva carrera espacial

China ha puesto en órbita a tres astronautas para comenzar la ocupación de la nueva estación espacial del país. Los tres hombres, Nie Haisheng, Liu Boming y Tang Hongbo, pasarán tres meses a bordo del módulo Tianhe a unos 380 km (236 millas) sobre la Tierra. Crédito: Administración Nacional del Espacio de China.

La carrera espacial Apolo fue un enfrentamiento de facto entre las dos superpotencias mundiales de la época, Estados Unidos y la Unión Soviética. Hoy, se está gestando una nueva carrera espacial, con China ocupando el lugar de los soviéticos.

China no envió un astronauta al espacio hasta 2003. Pero pronto recuperó el tiempo perdido. Este año, China aterrizó un rover en Marte, la única nación que lo hizo además de EE. UU., y en 2019 China se convirtió en la primera en llegar al otro lado de la luna. Y apenas la semana pasada, tres astronautas chinos llegaron al módulo Tianhe, la sección central de la estación espacial planificada de China llamada Tiangong (Palacio Celestial). Se espera que este competidor directo de la Estación Espacial Internacional, donde a China nunca se le permitió contribuir con tecnología o mano de obra, se complete en 2022.

En cuanto a los planes futuros para la luna, China y Rusia quieren poner sus primeros equipos de astronautas en la luna en algún momento de la próxima década. Sorprendentemente, la colaboración conjunta tiene como objetivo construir una red de bases lunares y satélites en órbita lunar.

Entre 2021 y 2025, la colaboración tiene como objetivo lanzar al menos seis misiones robóticas a la superficie lunar destinadas a buscar futuros lugares de aterrizaje y realizar experimentos científicos. De 2026 a 2035, la atención se centrará en la construcción de instalaciones en la superficie y la órbita de la luna. A partir de 2036, están programadas operaciones de rutina, como investigación y exploración lunar, alunizajes humanos, así como la expansión y mantenimiento de los módulos.

Estas ambiciones han alarmado al administrador de la NASA, Bill Nelson, quien ha calificado de agresivas las crecientes capacidades espaciales de China. En una declaración del 19 de mayo, solo unas horas después de que China publicara las primeras imágenes del rover Zhurong en Marte, Nelson advirtió al Congreso que la posición de liderazgo de EE. UU. en los vuelos espaciales tripulados está amenazada. El comunicado de prensa se emitió al mismo tiempo que el administrador de la NASA testificaba ante el subcomité de comercio, justicia y ciencia de los Comités de Asignaciones de la Cámara de Representantes, donde presentó una de las imágenes de Zhurong.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, muestra una imagen tomada por el rover Zhurong Mars de China, que destaca la necesidad de una acción urgente para mantenerse al día con las crecientes capacidades de vuelos espaciales de China. Crédito: Webcast del Comité de Asignaciones de la Cámara.

Quiero que veas esta fotografía, dijo, señalando una copia impresa. Creo que eso ahora agrega un nuevo elemento sobre si queremos o no tomarnos en serio y tener mucha actividad para llevar a los humanos de regreso a la superficie de la luna.

Es un competidor muy agresivo, dijo Nelson sobre China. Van a llevar humanos a la luna. Eso debería decirnos algo acerca de nuestra necesidad de quitarnos la cabeza y hacer que nuestro programa Human Landing System funcione vigorosamente.

Para respaldar el Sistema de aterrizaje humano, Nelson solicitó $ 11 mil millones adicionales en el paquete de infraestructura.

No está claro si esta financiación se concederá finalmente. Lo que es seguro es que Estados Unidos no seguirá siendo el único país en llevar astronautas a la luna por mucho tiempo.

"