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Los combustibles fósiles son la principal fuente de energía en el mundo y alimentan gran parte de la civilización moderna tal como la conocemos, desde el transporte hasta las aplicaciones industriales. Pero este paradigma no puede durar para siempre.

Millones de años para hacer, solo cientos de años para gastar

Los combustibles fósiles se han formado durante un extenso período de tiempo a partir de los restos de plantas y animales que vivieron hace cientos de millones de años. Los seres humanos los han estado usando en grandes cantidades desde el siglo XIX y con nuestra tasa actual de consumo, los recursos de combustibles fósiles se están agotando mucho más rápido que su formación. Naturalmente, surge la pregunta: ¿cuánto tiempo antes de que se nos acabe?

En la década de 1950, el geólogo M. King Hubbert predijo que el mundo experimentaría una escasez económicamente perjudicial de combustibles fósiles. Esta idea ha permanecido en la conciencia colectiva como la teoría del Pico del Petróleo, según la cual la producción de petróleo, como un recurso finito, alcanzará su punto máximo en algún momento y finalmente declinará y se agotará. Según algunos investigadores, incluido Hubbert, el pico del petróleo ya ha quedado atrás y ahora estamos viviendo un declive.

Entonces, ¿cuánto tiempo antes de que nos quedemos sin combustibles fósiles? Para proyectar cuánto tiempo nos queda antes de que el mundo se quede sin petróleo, gas y carbón, un método es medir las relaciones R/P, que es la relación entre las reservas y las tasas actuales de producción. Con las tasas de producción actuales, el petróleo se agotará en 53 años, el gas natural en 54 y el carbón en 110. Esto teniendo en cuenta un estudio World Energy Outlook de 2015 realizado por la Agencia Internacional de Energía, que predijo que los combustibles fósiles constituirán el 59 %. de la demanda total de energía primaria en 2040, incluso a pesar de políticas agresivas de acción climática.

Otros investigadores, organizaciones y gobiernos tienen diferentes plazos para el agotamiento de los combustibles fósiles, según los datos y las suposiciones que hagan, así como la afiliación política y los intereses. El Instituto Americano del Petróleo estimó en 1999 que el suministro mundial de petróleo se agotará entre 2062 y 2094, asumiendo que las reservas mundiales totales de petróleo se encuentran entre 1,4 y 2 billones de barriles. En 2006, sin embargo, Cambridge Energy Research Associates (CERA) predijo que 3,74 billones de barriles de petróleo permanecían en la Tierra tres veces el número estimado por los defensores del pico del petróleo.

¿Ha quedado atrás el pico del petróleo? No es claro

Si bien sabemos con certeza que la explotación de combustibles fósiles es limitada, las estimaciones pueden variar enormemente porque a veces se encuentran nuevos depósitos y la nueva tecnología permite el acceso a yacimientos de petróleo o gas sin explotar anteriormente o permite una extracción más eficiente. Por lo tanto, el desafío de estimar una escala de tiempo para el agotamiento de los combustibles fósiles radica en el hecho de que se agregan nuevos recursos con bastante regularidad. Por lo tanto, debemos tener en cuenta que todas estas estimaciones se basan en relaciones R/P y, por lo tanto, solo consideran reservas probadas, no reservas probables o posibles de recursos. Por ejemplo, en 1980, la relación R/P sugería solo 32 años de producción de petróleo de las reservas existentes.

Un informe de 1977 emitido por la Administración de Información de Energía concluyó que Estados Unidos solo podía acceder a 32 mil millones de barriles de reservas de petróleo y 207 billones de pies cúbicos de reservas de gas natural. Pero desde entonces hasta 2010, el país extrajo 84 mil millones de barriles de petróleo (2,6 veces más que la estimación inicial) y 610 billones de pies cúbicos de gas (2,9 veces la estimación inicial de reservas). Además, las reservas están creciendo. Hoy, EE. UU. ha aumentado el tamaño de sus reservas en un tercio desde 2011 gracias a la perforación horizontal y el fracking hidráulico que permiten el acceso al petróleo y el gas atrapados en formaciones rocosas subterráneas. Anteriormente, no era económicamente factible extraer estos recursos.

A medida que la tecnología continúe mejorando, tanto los gobiernos como las empresas de petróleo y gas podrán acceder a nuevas reservas, algunas que actualmente no se pueden explotar y otras que aún no se han identificado.

Japón, por ejemplo, planea extraer algún día metano de los depósitos de hidratos submarinos. Estos tipos de depósitos pueden contener más del doble de la cantidad de carbono que los combustibles fósiles de la Tierra. En otros lugares, el cambio climático está abriendo corredores en el Ártico, irónicamente facilitados por la quema de combustibles fósiles que permiten la extracción de petróleo que antes era logísticamente imposible de llevar a cabo. Fue la empresa rusa Gazprom la que trajo a casa los primeros barriles de petróleo del Ártico en 2014, y desde entonces han seguido más. Nuevamente, Rusia, esta vez en asociación con Frances Total y Chinas CNPC, quiere comenzar a perforar el Ártico en 2019 en busca de gas natural. Se espera que la planta de $ 27 mil millones extraiga 16,5 millones de toneladas de gas natural por año.

Mantener el aceite en el suelo.

Algunos podrían temer que nos quedemos sin petróleo y carbón antes de que tengamos la oportunidad de reemplazarlos con energía renovable, provocando así un colapso planetario de la civilización humana. Pero ese es un escenario improbable. En primer lugar, si quemamos incluso el 50% de las reservas mundiales, estamos jodidos. Olvídese de la perspectiva de no poder encender las luces por un segundo y piense en peligros mayores: el cambio climático descontrolado.

A pesar de haber utilizado solo una pequeña fracción de combustibles fósiles, la atmósfera del planeta ya es un grado Celsius más cálida en promedio que antes de la Revolución Industrial. Un estudio de 2016 publicado en Nature Climate Change e evaluó lo que sucedería si quemáramos todos los combustibles fósiles que se sabe que existen en la Tierra. Suponiendo un escenario en el que no se hagan esfuerzos para frenar el calentamiento global, para el año 2300 el CO2 se estabilizaría en aproximadamente 2000 partes por millón (ppm), cinco veces más que el nivel actual (~408 ppm), lo que daría como resultado un total de 5 toneladas de dióxido de carbono encontrando su camino a la atmósfera. En este escenario de pesadilla, las temperaturas medias globales aumentarían 8 grados centígrados por encima de los niveles industriales, y el Ártico soportaría el gruñido del calentamiento, experimentando un aumento de las temperaturas de hasta 17 grados centígrados.

Como tal, el factor limitante para el uso de combustibles fósiles por parte de los seres humanos no es el agotamiento de los combustibles fósiles recuperables, sino el cruce de un umbral peligroso más allá del cual el planeta ya no puede resistir los subproductos de la quema de combustibles fósiles.

Saber que el petróleo y el gas nunca se acabarán durante su vida no debería ser una excusa para seguir usándolos. Más bien, sabiendo esto, todos debemos tomar medidas para garantizar que nuestros hijos y nietos realmente tengan un futuro.

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