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Es imposible saberlo con certeza, pero Hubble reveló que hay al menos 100 mil millones de galaxias en el universo. Sin embargo, esta puede ser una estimación conservadora, otras estimaciones sitúan el número total de galaxias en 2 billones.

Estas son todas las galaxias, así que aquí va: uno, dos, tres
Créditos de imagen: Hubble.

que es una galaxia

Antes de comenzar a buscar galaxias y contarlas, necesitamos saber qué es una galaxia.

Esencialmente, una galaxia es una gran colección de gas, polvo y miles de millones de estrellas, todas unidas por la gravedad. Aunque las distancias entre las estrellas dentro de la misma galaxia pueden ser enormes, es importante que todas estén conectadas en un solo cúmulo por la gravedad, eso es lo que la convierte en una galaxia. La mayoría de las galaxias tienen un agujero negro supermasivo en su centro, lo que ayuda a mantenerlo todo junto. Como su nombre lo indica, los agujeros negros supermasivos son agujeros negros inmensamente masivos que tienen una masa del orden de millones o incluso miles de millones de masas solares.

Hay tres tipos de galaxias: elípticas, espirales e irregulares. El nombre describe bastante la forma general de la galaxia: las galaxias elípticas parecen un huevo de luz (una elipse), las galaxias espirales extienden los brazos alrededor del bulto central y las galaxias irregulares son casi todo lo que no es espiral o elíptico. La Vía Láctea, nuestra propia galaxia, es una galaxia espiral. Parece extraño que sistemas complejos y diversos como las galaxias tomen tan pocas formas. Los investigadores aún no están seguros de por qué sucede esto, pero estas formas comunes probablemente sean el producto de la velocidad de rotación, el tiempo y la gravedad.

The Pinwheel Galaxy, NGC 5457. Una galaxia espiral clásica. Créditos de imagen: Hubble.

Las galaxias también pueden variar mucho en tamaño, lo que significa que algunas son más visibles que otras. Las galaxias enanas tienen entre 100 millones y varios miles de millones de estrellas (un número muy pequeño en comparación con los 200-400 mil millones de estrellas de la Vía Láctea), que miden solo 300 años luz. Mientras tanto, IC 1101 es la galaxia más grande que se haya encontrado en el universo observable, con una extensión de 210.000 años luz.

buscando galaxias

Entonces, ¿cómo se buscan las galaxias? Todos podemos ver (en noches despejadas) la brillante banda lechosa que le da su nombre a nuestra galaxia. Hace más de 2000 años, el filósofo griego Demócrito (450-370 a. C.) propuso que la banda podría consistir en estrellas distantes, una idea sorprendentemente perspicaz. Por supuesto, hay muchas cosas que Demócrito no podía saber, y no fue hasta 1610 cuando el astrónomo italiano Galileo Galilei utilizó un telescopio para estudiar la Vía Láctea y descubrió que está compuesta por una enorme cantidad de estrellas débiles y muy lejanas.

Avance rápido a los tiempos modernos, los telescopios obviamente han mejorado mucho. Pero uno de los mayores problemas para todos los telescopios es la atmósfera, que contiene mucha contaminación lumínica y distorsión de la radiación electromagnética. Afortunadamente, los astrónomos han evitado ese problema construyendo telescopios espaciales. Sí, tenemos telescopios en el espacio exterior. El más famoso, aunque no el primero, es el telescopio Hubble. Hubble es una herramienta de investigación vital que ha proporcionado un tesoro invaluable de datos. Entre otros, el histórico Campo Profundo del Hubble, tomado a mediados de la década de 1990, dio la primera visión real de la población de galaxias del universo.

Las Galaxias Antena, que se muestran aquí, eventualmente se fusionarán. Créditos de imagen: Hubble.

Pero incluso con Hubble, contar galaxias es extremadamente difícil por el simple hecho de que el universo es, bueno, muy grande. Mirar en todas las direcciones y contar todas las galaxias es casi imposible, por lo que los astrónomos simplemente se enfocan en un sector del cielo nocturno, cuentan las galaxias allí y extrapolan en función de ese valor. Por supuesto, esto puede conducir a algunas inexactitudes, pero dado el gran tamaño del universo y la cantidad de galaxias, es poco probable que las inexactitudes sean significativas.

cuantas galaxias hay

Entonces, volviendo a la pregunta: ¿cuántas galaxias hay? Las primeras mediciones de la década de 1990 encontraron que hay 200 mil millones de galaxias en el universo. Sin embargo, es poco probable que esa cifra sea confiable. Las observaciones sensibles posteriores encontraron que muchas galaxias débiles no se observaron la primera vez. La encuesta más reciente, y probablemente la más precisa, encontró que el número real de galaxias es diez veces mayor: por lo tanto, en total, hay 2 billones de galaxias en el universo, o 2,000 billones, si lo prefiere.

A fines de 2016, Christopher Conselice, profesor de astrofísica en la Universidad de Nottingham, junto con varios colegas, llevaron a cabo una especie de cosmología arqueológica: calcularon la densidad de las galaxias y el volumen de una pequeña región del espacio tras otra. Esta minuciosa investigación fue la culminación de 15 años de investigación y permitió al equipo establecer cuántas galaxias nos hemos perdido. El equipo descubrió que, inicialmente, los astrónomos no detectaron muchas galaxias porque eran débiles y estaban muy lejos.

Nos estamos perdiendo la gran mayoría de las galaxias porque son muy débiles y lejanas. El número de galaxias en el universo es una pregunta fundamental en astronomía, y sorprende que más del 90% de las galaxias en el cosmos aún no se hayan estudiado. ¿Quién sabe qué propiedades interesantes encontraremos cuando estudiemos estas galaxias con la próxima generación de telescopios?

Cada mota de luz es una galaxia, algunas de las cuales tienen 13.200 millones de años. Se estima que el universo contiene entre 200 mil millones y 2 billones de galaxias. Créditos de imagen: Hubble.

Dado que muchas de las galaxias muy distantes también son débiles, parece que el número total de galaxias está disminuyendo con el tiempo. Sin embargo, la lección para llevar más importante aquí es que todavía solo estamos viendo una porción muy pequeña del universo. Quién sabe lo que nos podríamos estar perdiendo. El estudio también dice que el número real de galaxias podría ser incluso mayor, hasta 10 billones de galaxias.

Es alucinante que más del 90% de las galaxias del universo aún no se hayan estudiado, comentó Conselice. ¿Quién sabe qué propiedades interesantes encontraremos cuando observemos estas galaxias con la próxima generación de telescopios? dijo en un comunicado.

Bono: ¿Cuántos planetas hay en el Universo?

Si todavía estás tratando de entender el número de galaxias, aquí hay otra. Estimar cuántos planetas hay en el universo es mucho más una cifra aproximada y se basa mucho más en la deducción que en la observación directa. Pero por diversión, hagamos algunos cálculos simples. Digamos que hay 2 billones de galaxias por ahí. La Vía Láctea es una galaxia bastante promedio y tiene más de 200 mil millones de planetas. Si extrapolamos en base a eso, terminamos con 400 billones de billones de planetas en el universo. Eso es 400,000,000,000,000,000,000,000 planetas.

Una vez más, esto es definitivamente una aproximación y no científicamente precisa, pero es algo a considerar cuando sientes que eres bastante importante.

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