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El gorrión común puede ser pequeño, pero con 1,6 millones de ellos, son, con mucho, el ave más poblada del mundo. Crédito: Corey T. Callaghan.

A través de una combinación de ciencia ciudadana y análisis de big data, los investigadores han estimado la población mundial total de aves. Hay aproximadamente 50 mil millones de pájaros cantando y aleteando en todo el mundo, alrededor de seis pájaros por cada ser humano.

Los seres humanos han dedicado un gran esfuerzo a contar los miembros de nuestra propia especie, los 7.800 millones de nosotros, dice el profesor asociado Will Cornwell, ecólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur y coautor principal del estudio.

Este es el primer esfuerzo integral para contar un conjunto de otras especies.

Para estimar la cantidad de aves en todo el mundo, los investigadores en Australia reunieron casi mil millones de avistamientos de aves de eBird, una base de datos en línea de observaciones de aves seleccionada por científicos ciudadanos y administrada por el Laboratorio de Ornitología de Cornell. Más de 600.000 personas aportaron información a la base de datos. Estos datos incluyeron la especie de ave, la ubicación del avistamiento, el tamaño y el color del individuo, si estaba o no cerca de una ciudad y otros factores que se usaron para calcular la detectabilidad de una especie, una medida de la probabilidad de que sea para que una persona vea un ave en particular.

Hay más de 9700 especies de aves diferentes que conocemos, y el catálogo de eBird cubre el 92% de estas especies. El 8% restante de las especies son especies muy raras que rara vez se ven, lo que significa que su número es muy bajo, por lo que su exclusión del análisis no debería tener mucho impacto en la estimación general.

Mientras que algunas especies están en peligro de extinción, otras son increíblemente abundantes. De hecho, cuatro especies de aves se encuentran en lo que los investigadores llaman el club de los multimillonarios, debido a que tienen una población estimada de más de mil millones. Estos incluyen el gorrión común (1.600 millones), seguido del estornino europeo (1.300 millones), la gaviota de pico anillado (1.200 millones) y la golondrina común (1.100 millones).

Pero mientras unos pocos selectos del uno por ciento dominan los ecosistemas, muchos otros luchan por sobrevivir. Alrededor del 12% de las especies de aves incluidas en el estudio tienen una población estimada de menos de 5.000, lo que las hace extremadamente vulnerables a la extinción. Estos incluyen aves como el charrán crestado chino, el pájaro matorral ruidoso y el rascón invisible.

Los investigadores planean hacer un estudio de seguimiento dentro de una década para ver cómo les va a las especies más vulnerables mientras tanto. Si a estas poblaciones les va peor, podría ser una verdadera señal de alarma para la salud de sus ecosistemas nativos.

Naturalmente, esta evaluación no es definitiva ya que se basa en la extrapolación de avistamientos. Algunos de estos avistamientos pueden ser inexactos, pero se espera al menos cierto grado de incertidumbre cuando se trabaja con conjuntos de datos globales muy grandes como eBird.

Si bien este estudio se enfoca en las aves, nuestro enfoque de integración de datos a gran escala podría actuar como un modelo para calcular las abundancias específicas de especies para otros grupos de animales, dice el autor principal del estudio, el Dr. Corey Callaghan, quien completó la investigación mientras era investigador postdoctoral. en Ciencias de la UNSW.

Cuantificar la abundancia de una especie es un primer paso crucial en la conservación. Al contar correctamente lo que hay, aprendemos qué especies podrían ser vulnerables y podemos rastrear cómo estos patrones cambian con el tiempo; en otras palabras, podemos comprender mejor nuestras líneas de base.

A los investigadores les gustaría invitar a cualquier entusiasta de la observación de aves a contribuir con eBird. A medida que haya más datos disponibles, los investigadores planean realizar análisis más sólidos que puedan ofrecer una imagen más precisa del estado de los ecosistemas de aves en todo el mundo. En última instancia, esta información informará en gran medida los esfuerzos de conservación para dirigir los recursos donde más se necesitan.

Un gran punto de partida es aprender un puñado de aves que vienen a su área local, como Rainbow Lorikeets, Sulphur Crested Cockatoo y Australian White Ibis, dice Cornwell.

Puede ser tan simple como ver si puedes ver alguno por la ventana mientras tomas tu café por la mañana.

Los hallazgos aparecieron en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .

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