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Imagen vía Pixabay.

Carl Sagan dijo una vez que había más estrellas en el universo que granos de arena de todas las playas del mundo. Según un informe de 2016 publicado en Astronomical Journal, eso probablemente sea cierto.

El estudio basado en datos del Telescopio Espacial Hubble de más de 20 años se aproximó a que hay 2 billones de galaxias en el universo, que son galaxias, no estrellas. Cuando consideras que la Vía Láctea, una galaxia bastante promedio, contiene de 100 a 400 mil millones de estrellas, comienzas a tener una idea de cuán enorme es realmente el universo.

Entonces, cuando observamos la estrella más grande conocida, hay un tamaño de muestra bastante grande. Para tener una idea, echemos un vistazo a nuestra propia estrella. El sol mide 870.000 millas (1,4 millones de km) de ancho. Podrías meter un millón de Tierras allí, con espacio de sobra. Y el sol ni siquiera es tan grande. De hecho, nuestro sol es bastante pequeño en lo que respecta a las estrellas. Técnicamente hablando, es una enana amarilla.

Obviamente, las estrellas son un poco más difíciles de medir que los planetas, ya que siempre se flexionan, a diferencia de los planetas que, en su mayor parte, son relativamente consistentes. La complicación con las estrellas es que tienen bordes difusos, escribe la astrónoma Jillian Scudder de la Universidad de Sussex. La mayoría de las estrellas no tienen una superficie rígida donde termina el gas y comienza el vacío, lo que habría servido como una dura línea divisoria y un fácil marcador del final de la estrella.

Esto significa que no hay una superficie específica donde terminan los gases y comienza el vacío. Luego, los astrofísicos tienen que confiar en la fotosfera de una estrella, que es donde el comienzo se vuelve transparente a la luz y los fotones pueden escapar de la estrella.

Dicho esto, hasta ahora, el ganador de la estrella más grande del universo conocido probablemente sea UY Scuti, una supergigante roja masiva ubicada en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, en la constelación Scutum y que mide alrededor de 750 millones de millas, o casi ocho unidades astronómicas.

Podrías meter 489 billones de Tierras en el volumen de esta estrella. Dicho de otra manera, si reemplazaras nuestro sol con UY Scuti, Saturno tomaría el lugar de Mercurio como el planeta más cercano al sol, todo lo demás sería engullido por UY Scuti. Si se tiene en cuenta la atmósfera de las estrellas y la nebulosa de gas perdida desde el principio, alcanzaría las 400 unidades astronómicas, 10 veces más lejos que Plutón.

Todo nuestro sistema solar no podría contener la estrella y su atmósfera.

UY Scuti tiene un radio 1.700 veces mayor que nuestro Sol.

La estrella está ubicada solo unos pocos grados al norte de la estrella de tipo A Gamma Scuti y al noreste de la Nebulosa del Águila. Si bien UY Scuti es muy luminoso, en su punto más brillante, es solo de novena magnitud cuando se ve desde nuestro planeta de origen debido a su distancia y ubicación en la Zona de evasión dentro de la grieta Cygnus.

(W) mientras UY Scuti es solo alrededor de 30 veces más masivo que el sol, tiene un radio en algún lugar de la región de 1.700 veces más grande que el radio del sol, dice Scudder. Esta estrella pertenece a una clase de estrellas que varía en brillo porque varía en tamaño, por lo que es probable que este número también cambie con el tiempo.

Fue descubierto originalmente por astrónomos alemanes en el Observatorio de Bonn en 1860, quienes estaban completando un estudio de estrellas para el Catálogo estelar Bonner Durchmusterung. Sin embargo, no fue hasta 2012, cuando UY Scuti fue visto a través del Very Large Telescope, originalmente llamado Very Large Telescope, utilizando interferometría AMBER en el desierto de Atacama en Chile, que la realidad del tamaño real de las estrellas realmente se dio cuenta. Esto puso oficialmente a UY Scuti en los libros de récords como la estrella más grande, superando a los poseedores de récords anteriores como Betelgeuse, VY Canis Majoris y NML Cygni.

Basado en los modelos actuales de evolución, UY Scuti ha comenzado a fusionar helio y continúa fusionando hidrógeno en una capa alrededor del núcleo. La ubicación de la estrella en las profundidades de la Vía Láctea sugiere que UY Scuti es una estrella rica en metales. Después de fusionar elementos pesados, el núcleo de la estrella comenzará a producir hierro, lo que interrumpe el equilibrio de la gravedad y la radiación en el núcleo y da como resultado una supernova que colapsa el núcleo. Entonces se espera que estrellas como UY Scuti evolucionen de nuevo a temperaturas más altas para convertirse en una variable azul luminosa hipergigante amarilla, o una estrella WolfRayet.

Una cosa con las estrellas es que la masa y el volumen físico no siempre se correlacionan necesariamente, especialmente para las grandes. La medalla de oro para la masa más grande es para RMC 136a1 (generalmente abreviado como R136a1). También tiene la mayor masa y luminosidad de cualquier estrella conocida, con una masa solar de 315 y una luminosidad solar de 8,7 millones. También es uno de los más calurosos, con unos vaporosos 53 000 grados Kelvin (94 940 Fahrenheit / 52 727 Celsius). Si bien el R136a1 tiene unas 265 veces el tamaño del sol, tiene solo 30 veces su radio.

Entonces, la próxima vez que mires nuestro sol (aunque no lo hagas con demasiada frecuencia), solo piensa en las cosas asombrosas que el universo tiene para ofrecer y pregúntate si podría haber una estrella más grande que aún no hayamos descubierto.

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