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Existe una enorme variedad de organismos en el planeta y entre ellos, los miembros del reino animal tienden a cautivarnos más a los humanos. Las aves y los mamíferos son igualmente notables, pero muy diferentes.

Hablando numéricamente, solo un puñado de organismos vivos tiene esqueletos y una fracción aún más pequeña de vertebrados puede regular su propia temperatura corporal. Las clases Aves y Mammalia son los únicos grupos que tienen este rasgo especial de sangre caliente y que a menudo lleva a la gente a pensar que las aves y los mamíferos están muy relacionados, a veces incluso que las aves son un tipo de mamífero.

Sin embargo, la verdad es que estas dos clases son muy diferentes en muchos aspectos. Es bastante más que el hecho de que no podemos volar.

No creo que esto funcione. Eres lindo, pero eras demasiado diferente. Créditos de imagen: Pixabay.

Definiendo el problema

Para empezar, los mamíferos y las aves son bastante diferentes en sus propias definiciones. La definición de ave requiere plumas, un pico sin dientes, alas (que generalmente permiten volar) y la capacidad de poner huevos de cáscara dura. Mientras tanto, los mamíferos tienen pelo, dan a luz crías vivas y las hembras producen leche de las glándulas mamarias, las estructuras que dan nombre a la clase.

Dicho esto, hay algunas especies que difuminan un poco las definiciones.

En cuanto al tema de las alas, se tiene cuidado de no centrarse demasiado en el vuelo en sí, ya que varias especies de aves, como los pingüinos, tienen alas modificadas especializadas para moverse por el agua. Por supuesto, también hay muchas aves no voladoras. Mientras tanto, hay mamíferos que tienen alas y pueden volar, los murciélagos. Al mismo tiempo, los monotremas (un grupo que incluye al ornitorrinco y al equidna) complican aún más las cosas,

Los monotremas desafían las definiciones de los mamíferos a favor de los hábitos de las aves. Aunque son mamíferos, ponen huevos en lugar de dar a luz crías vivas, aunque hay que decir que el ornitorrinco y el equidna son mamíferos extremadamente extraños y no deberíamos generalizar basándonos en ellos (pero eso es una discusión para otro artículo).

Sin embargo, con esos hechos señalados, incluso las extremidades anteriores modificadas de los murciélagos no poseen plumas e incluso después de poner huevos, las madres monotremas alimentarán a sus crías en crecimiento con una dieta de leche.

Juzgando libros por portadas

Siendo humanos, es justo asumir que entendemos lo esencial de lo que son los mamíferos, al menos lo básico.

Pero muy pocos de nosotros nos hemos tomado el tiempo de considerar la forma especializada de un ave. Para empezar, si bien existe una gran variedad de siluetas de mamíferos, la estructura básica del cuerpo de las aves es bastante consistente y, en general, bastante diferente de la de los mamíferos. Incluso considerando solo la forma de mamífero más estándar, con cuatro extremidades de tamaño similar y una cola, existe una diferencia notable en la estructura general de las aves.

Créditos de la imagen: Karen Arnold.

Ahora, echemos un vistazo más de cerca. Si tienes un pájaro como mascota, siéntete libre de sonreírle y tal vez te devuelva una mirada emocionada.

Algunas sonrisas de mamíferos lucen colmillos, y la boca de los pájaros puede ser igual de afilada, pero nunca podrá devolverte esa sonrisa emocionada porque, a diferencia de los mamíferos, los pájaros no tienen dientes. Lo siguiente a tener en cuenta es lo más obvio, los bonitos cuerpos plumosos algo redondeados y, donde un mamífero tendría extremidades anteriores, las aves lucen alas. Pero está bien, aunque no tienen manos para sostener cosas, si miras un poco más abajo, lucen un hermoso par de pies con garras arrugadas.

Las aves generalmente poseen cuatro dedos, tres mirando hacia adelante y uno hacia atrás, esta es la parte que normalmente consideramos las patas de las aves. Sin embargo, las aves son típicamente digitígradas, lo que significa que en realidad caminan de puntillas. Lo que consideramos sus rodillas son en realidad sus tobillos. Los caninos y felinos también son digitígrados pero, por supuesto, las patas se ven bastante diferentes. Y eso es sólo una mirada exterior. Acerquémonos aún más.

Una mirada aún más cercana

Realmente necesitamos apreciar cuán especialmente debe construirse un pájaro para vivir su extraordinaria vida en el aire.

La estructura interna típica de un fémur de ave neumatizado.

Debido a que se adaptaron tan bien para el vuelo, sus estructuras internas pueden ser muy diferentes a las nuestras. Volar requiere que seas fuerte y ligero y, aunque podemos lograr lo primero, ninguna cantidad de aleteo de brazos nos hará despegar.

Dado que necesitan ser tan ligeros, los miembros aerotransportados de la clase Aves han decidido dejar caer el peso en las estructuras más densas del cuerpo de los mamíferos, sus huesos. Las aves poseen muchos huesos que están neumatizados (huecos), con puntales entrecruzados, como las columnas de un edificio, para mantener su forma y estructura. Sin embargo, los especializados en nadar como los frailecillos y los pingüinos no tienen ninguno. Un poco de densidad ayuda cuando necesitas sumergirte bajo el agua y no puedes simplemente caer del cielo.

Pero, esta es solo una de las principales formas en que las aves y los mamíferos se diferencian internamente para ayudar en el vuelo. Otra diferencia estructural fascinante entre las aves y los mamíferos es el extraordinario sistema respiratorio de las aves. El vuelo consume mucha energía. Trate de agitar los brazos hacia arriba y hacia abajo de diez a quince veces, ¿no es agotador? Las aves necesitan hacer esto simplemente para levantarse del suelo y muchas especies de aves no están adaptadas para deslizarse, por lo que siempre deben hacer esto para mantenerse sobre el suelo. Los colibríes baten sus alas hasta doce veces por segundo . ¿Cómo pueden siquiera mantenerse al día con todo este esfuerzo?

Inhalación: los sacos de aire se expanden, arrastrando aire oxigenado desde el exterior hacia los sacos posteriores y aire desoxigenado fuera de los pulmones hacia el saco de aire anterior. Exhalación: los sacos de aire se contraen, los sacos posteriores empujan el aire oxigenado hacia los pulmones y los sacos de aire anteriores empujan el aire libre de oxígeno lejos de los pulmones y de vuelta a la tráquea. De esta manera, el aire oxigenado siempre está en los pulmones. Créditos de la imagen L. Shyamal a través de Wikimedia Commons.

Bueno, a diferencia de los mamíferos, las aves no tienen un sistema simple con dos pulmones limpios en el pecho. Su sistema respiratorio ocupa un gran porcentaje de sus cuerpos. Lo que mueve el aire a través de los cuerpos de las aves no son sus pulmones, que no se expanden ni se contraen como los nuestros. En cambio, tienen un sistema complejo de sacos de aire que mueven el aire constantemente en un sistema cíclico mucho más eficiente que el nuestro.

Como punto de comparación, cómo funciona el sistema de los mamíferos es que inhalamos y nuestros pulmones se llenan de aire. En lo profundo de los pulmones, hay sacos de aire llamados alvéolos, cubiertos de capilares, en los que el oxígeno se intercambia por dióxido de carbono en la sangre. Cuando este intercambio tiene lugar en la medida suficiente, exhalamos y luego volvemos a inhalar. Este sistema significa que el aire debe invertir la dirección y hay un momento en que nuestros pulmones se quedan sin oxígeno utilizable. Este, sin embargo, no es el caso de las aves. Para ellos, el aire va en una dirección en todo momento, maximizando la eficiencia para que los pulmones siempre tengan oxígeno para procesar.

Lo último a mencionar es la cloaca. Mientras que la mayoría de los mamíferos, nuevamente, los monotremas son raros, poseen regiones distintas para defecar, orinar y reproducirse (la uretra y la vagina en realidad tienen puntos de salida distintos), las aves trabajan con un enfoque único. Para estos efectos, las aves cuentan con una única estructura denominada cloaca. Los desechos aviares son una combinación de todos los productos de desechos sólidos, dejando sus desechos de dos tonos. En lugar de urea líquida, liberan ácido úrico semisólido, que es la razón por la cual las heces de las aves que quedan en un automóvil erosionan la pintura.

Entonces, aunque hay mamíferos que pueden volar y poner huevos, nunca podrán ser como las aves. Aunque no hemos entrado en muchos detalles aquí, las aves respiran, dan a luz, digieren e incluso cantan usando estructuras diferentes a las que se encuentran en los mamíferos. Por interesantes y complejos que sean los mamíferos, en su mayoría carecen de la intrincada anatomía necesaria para volar. Aunque los mamíferos y las aves son todas criaturas de sangre caliente, con corazones de cuatro cámaras, ahí es donde termina la similitud entre los mamíferos y las aves. En conjunto, las aves y los mamíferos son animales completamente diferentes.

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